El Departamento de Educación obtiene una victoria en una larga batalla con los cobradores de deudas privados

El Departamento de Educación obtiene una victoria en una larga batalla con los cobradores de deudas privados

El miércoles, un juez federal allanó el camino para que el Departamento de Educación dejara de utilizar cobradores de deudas privados y modernizara la forma en que maneja los préstamos estudiantiles vencidos.

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En lugar de tener agencias privadas de cobranza dedicadas exclusivamente a recuperar préstamos educativos vencidos, el departamento quiere incorporar esos deberes en el servicio de préstamos estudiantiles como parte de una revisión más amplia llamada Entorno de servicios financieros de próxima generación, o NextGen. La combinación de esas funciones requeriría que las empresas que compiten por el negocio proporcionen una amplia gama de servicios o se asocien con otras empresas.

Ninguna opción es atractiva para los cobradores de deudas privados, quienes argumentan que el Departamento de Educación restringió arbitrariamente la competencia y canceló ilegalmente una solicitud de contrato que estaban compitiendo por ganar. El año pasado, los tribunales prohibieron al departamento cancelar el contrato de cobranza. Pero cuando la agencia emitió tres nuevas solicitudes para administradores de préstamos que incluían obligaciones de cobranza predeterminadas, un grupo de cobradores de deudas presentó otra demanda para bloquear la solicitud de propuestas de NextGen.

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El miércoles, el juez de la Corte Federal de Reclamaciones de los Estados Unidos, Thomas C. Wheeler, dijo que el Departamento de Educación proporcionó una justificación suficiente para consolidar el servicio de préstamos y el trabajo de cobranza predeterminada. Dijo que el departamento estaba en su derecho de cancelar la solicitud de contrato de cobranza a la luz de su lanzamiento de NextGen.

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Wheeler rechazó el argumento de que NextGen crearía un daño irreparable para los cobradores de deudas, y señaló que pueden asociarse con otras empresas para obtener una parte del negocio. Aun así, criticó la complicada oferta del Departamento de Educación de que los nuevos contratistas gestionen su cartera de préstamos estudiantiles de 1,5 billones de dólares.

“No existe tal cosa como una adquisición perfecta, y la serie de años de solicitudes de servicio de préstamos estudiantiles y cobranza de deudas del Departamento de Educación tipifica el axioma. Pero una adquisición defectuosa no es necesariamente ilegal ”, escribió Wheeler en su fallo.

Los abogados de varias de las empresas privadas de cobranza involucradas en el caso dijeron que están evaluando los próximos pasos. El Departamento de Educación no respondió de inmediato a las solicitudes de comentarios.

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El fallo de Wheeler se basa en el intento del gobierno federal de reducir el número de contratistas que gestionan deudas educativas vencidas. Las empresas que perdieron un contrato de cobro de deudas en 2016 protestaron por la decisión ante la Oficina de Responsabilidad del Gobierno, que culpó al Departamento de Educación por administrar mal algunas licitaciones.

Algunas empresas presentaron quejas ante el tribunal federal de reclamaciones, lo que llevó a las autoridades a suspender la asignación de nuevas cuentas a las empresas. Luego, un juez federal ordenó al Departamento de Educación que completara su selección de cobradores de deudas para el nuevo contrato. La agencia intentó reducir aún más el número de contratistas y seleccionó solo dos: Windham Professionals; y Performant Financial, una empresa en la que la secretaria de Educación Betsy DeVos invirtió antes de convertirse en secretaria.

El Departamento de Educación otorga un contrato de cobro de deudas a una empresa vinculada a DeVos

Los ganadores vencieron a casi otros 40 postores por contratos valorados en hasta $ 400 millones para cada empresa. Varias firmas perdedoras tomaron acciones legales, y algunas cuestionaron la selección de Performant, debido a su historial mediocre con el Departamento de Educación.

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Los abogados del Departamento de Educación en mayo de 2018 notificaron a los tribunales del plan de la agencia para rescindir los contratos que otorgó a Windham y Performant, debido a su nueva estrategia para manejar los pagos atrasados ​​de los préstamos.

El Departamento de Educación ha sido criticado por el uso de agencias de cobranza privadas. Los legisladores liberales y los grupos de defensa dicen que las empresas no se detienen ante nada para perseguir deudas, sin proporcionar a los prestatarios soluciones sostenibles para administrar sus préstamos. Muchos han denunciado que el sistema existente es excesivamente caro.

Los grupos de la industria de cobranza sostienen que los cobradores de deudas privados juegan un papel crítico en recuperar el dinero de los contribuyentes y lo hacen dentro de los parámetros de la ley.

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A principios de este año, una docena de demócratas del Congreso enviaron una carta instando a DeVos a reconsiderar el uso de las empresas de cobranza, debido al costo excesivo para los contribuyentes y las preocupaciones sobre su efectividad. Los costos de cobranza, argumentaron los legisladores, consumen alrededor de 20 centavos de cada dólar que pagan los prestatarios, independientemente de si los costos cobrados por esas compañías se acercan al costo real que soporta el cobrador de deudas.

Según un análisis del Center for American Progress, un grupo de expertos liberal, el gobierno federal gastó alrededor de $ 700 millones en 2017 en el cobro de deudas para menos de 7 millones de prestatarios en mora, casi la misma cantidad que gastó en el servicio de préstamos durante más de 33 millones de personas pagando su deuda.