La nueva 'miniluna' de la Tierra se marchará pronto. Pero volverá.

La nueva 'miniluna' de la Tierra se marchará pronto. Pero volverá.

Las imágenes del cielo nocturno capturan poco más que un punto blanco que atraviesa la estática gris. Sin el útil círculo verde, es fácil pasarlo por alto.

Pero dos astrónomos pronto reconocieron la mancha en sus pantallas como algo especial: una probable 'mini-luna' capturada orbitando la Tierra, solo la segunda registrada.

Con cerca de 1 millón asteroides conocidos, escombros del nacimiento de nuestro sistema solar, pero casi ningún manchado girando alrededor de nuestro planeta, este objeto del tamaño de un automóvil compacto es 'un gran problema'. tuiteó Kacper Wierzchos, una de las personas que hizo el descubrimiento.

Los astrónomos esperan que los avistamientos de minilunas se vuelvan mucho más comunes a medida que un nuevo telescopio gigante que se encuentra en Chile comienza a escanear el cielo. Es una perspectiva emocionante para los científicos interesados ​​en enviar algún día una nave espacial para estudiar una de las rocas y tal vez incluso traerla de regreso a la Tierra.

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'Estos asteroides son los que construyeron los planetas', dijo a The Washington Post Scott Sheppard, astrónomo de la Carnegie Institution for Science. 'Y si estas cosas están en órbita de la Tierra, es muy fácil para nosotros llegar a ellas'.

No hay tiempo para planificar una visita de este tipo a 2020 CD3, la miniluna descubierta este mes por el personal de un proyecto con sede en Arizona financiado por la NASA llamado Catalina Sky Survey (CSS). El objeto ya se está debilitando y el próximo mes se alejará de la gravedad de la Tierra para unirse a otros asteroides que se precipitan alrededor del sol, dijo Eric Christensen, quien dirige el CSS.

Pero 2020 CD3 volverá, dijo.

'Es probable que venga a hacernos otra visita en otros 25 o 50 años', dijo Christensen a The Post.

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Alojado en Tucson por la Universidad de Arizona, el CSS se dedica al seguimiento de 'objetos cercanos a la Tierra'. Preocupados por los asteroides que podrían golpear la Tierra y causar graves daños, los legisladores han Pon una meta de catalogar al menos el 90 por ciento de estos objetos cercanos a la Tierra por encima de cierto tamaño.

Un sistema automatizado en el CSS recopila imágenes durante la noche y luego trata de detectar objetos en movimiento, explicó Christensen. Luego, los astrónomos echan un vistazo y deciden cuáles deben informar.

Las imágenes que el proyecto capturó de la miniluna la noche del 15 de febrero se parecen mucho a cualquier otro asteroide que atraviesa el cielo, agregó. No fue hasta el día siguiente que los científicos decidieron que probablemente tenían un objeto 'capturado' temporalmente por la Tierra.

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Todavía tienen preguntas.

Aún no está claro de qué está hecho exactamente el objeto, dicen los investigadores. Tampoco están totalmente seguros de cuánto tiempo ha estado orbitando el CD3 de 2020. Es al menos un año, tal vez algunos.

Más datos los ayudarían a estar más seguros de que tienen la segunda miniluna registrada, dijo Christensen. Pero los astrónomos están bastante seguros de que tienen un trozo de roca, y por lo tanto una luna, en lugar de basura espacial hecha por el hombre. Su hallazgo parece demasiado pesado para ser un desecho artificial, dice Christensen.

El Catalina Sky Survey también descubrió la otra mini-luna registrada, en 2006. Ese objeto es esperaba volver en 2028.

'Encontrar un segundo demuestra que sí, hay varios ... el primero no fue una casualidad', dijo Christensen.

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Algunos investigadores pensar Podríamos comenzar a encontrar varias mini-lunas al año cuando el Observatorio Vera Rubin comience a operar en 2022 en la cima de una montaña chilena. Ese nuevo observatorio pasará su primera década haciendo un estudio 'sin precedentes' del cielo visible, la National Science Foundation dice .

Por ahora, dicen los científicos, las mini-lunas son difíciles de detectar. 2020 CD3 ya se está volviendo demasiado débil para que Catalina Sky Survey lo detecte.

'Creo que es muy probable que esto se haya observado antes, pero que se haya confundido con un satélite artificial', dijo Matthew Holman, director del Minor Planet Center con sede en Cambridge, Massachusetts. 'Eso es lo mucho más común, si estás buscando algo que esté en órbita alrededor de la Tierra'.

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Los asteroides se convierten en minilunas al 'estar en el lugar correcto en el momento adecuado', dijo Sheppard, el astrónomo de Carnegie. Se acercan a la Tierra a la velocidad justa para encontrarse arrastrados a una órbita típicamente caótica que también está influenciada por la luna y el sol.

A veces, dijeron los investigadores, 2020 CD3 fue arrojado varias veces más lejos de la Tierra que nuestra luna normal. Otras veces, llegó a unas pocas decenas de miles de kilómetros.

Para permanecer en órbita para siempre, las mini-lunas necesitarían que de alguna manera se les quitara un poco de energía, dijo Sheppard. Así que, por muchos que estén ahí fuera sin nuestro conocimiento, todos son fugaces.

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