Los delfines están nadando, apareándose e incluso pariendo en el Potomac

Los delfines están nadando, apareándose e incluso pariendo en el Potomac

REEDVILLE, Va. - Hace cinco décadas, el presidente Lyndon B. Johnson declaró que el río Potomac contaminado era una 'desgracia nacional'. Aunque ahora es mucho más limpio, los funcionarios de Washington aún no están convencidos de que el agua sea segura para que los humanos naden.

Pero muchas millas río abajo, donde el Potomac se ensancha a proporciones lakelike a medida que fluye hacia la Bahía de Chesapeake, está repleto de diferentes especies de nadadores cuya presencia puede indicar aguas más saludables: los delfines.

Durante los últimos cuatro años, los investigadores que estudian los delfines mulares comunes que nadan en esta parte del Potomac apenas han podido mantenerse al día con su número. Los delfines se identifican fácilmente por sus distintas aletas o marcas en sus cuerpos, y en 2015, los científicos identificaron alrededor de 200 individuos en una sección del río frente al Northern Neck de Virginia. Ahora han contado más de 1.000 delfines, que a veces se congregan en grupos de más de 200.

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Pero un desarrollo aún más inusual en este esfuerzo por comprender a los delfines en 'el río de la nación' se produjo en agosto, cuando los investigadores del proyecto, con sede en la Universidad de Georgetown, presenciaron la evidencia del nacimiento de un delfín. Fue solo la tercera observación documentada del nacimiento de un delfín salvaje, y los presentes dicen que esperan que los residentes del área vean el Potomac de manera diferente.

'Aquí hay delfines, y se están reproduciendo y dando a luz, y esto está conectado con D.C., un área urbana tan poblada', Ann-Marie Jacoby, directora asociada de la Proyecto Potomac-Chesapeake Dolphin , dijo una mañana reciente mientras escaneaba el Potomac inferior desde el esquife de 18 pies que sirve como embarcación de investigación. 'Lo sigues más abajo y hay toda esta vida salvaje aquí. Y lo que la gente está haciendo allí, afecta la vida silvestre. Están directamente vinculados a este oasis '.

El sol brillaba en aguas tranquilas mientras el bote, conducido por un asistente de investigación, avanzaba junto a tres delfines que subían y bajaban mientras nadaban hacia el sur. Águilas calvas y pelícanos volaban por encima. De vez en cuando, los delfines se acercaban para 'montar en proa' las olas creadas por la parte delantera del barco, tal vez por diversión, aunque nadie lo sabe con certeza.

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Esa no es la única incógnita cuando se trata de delfines mulares comunes. De hecho, son comunes, ocupan océanos templados y cálidos en todo el mundo, y son uno de los mamíferos marinos mejor estudiados. Pero eso no dice mucho, dijo Janet Mann, una bióloga de Georgetown que fundó el proyecto Potomac y ha estudiado a los delfines nariz de botella en Australia Occidental durante tres décadas.

“Hay tantas cosas que no sabemos. Es un desafío estudiar a los mamíferos marinos, ya que bucean y no puedes ver todo lo que están haciendo ', dijo Mann. “Todavía hay mucho misterio en torno a la comprensión de sus vidas y lo que significa ser un delfín, y qué están haciendo con sus grandes cerebros. ... Creo que eso es lo que fascina a la gente de estos animales '.

Preguntas clave sobre los delfines del Potomac: ¿Está creciendo su población? Si es así, ¿es porque el río está más limpio? ¿Cómo afectan sus movimientos el calentamiento de las aguas?

Los relatos de los periódicos indican que los animales (conocidos entonces como marsopas) nadaron cerca de Alejandría en el siglo XIX. 'La reciente visita de marsopas al puerto aquí no ha tenido paralelo desde 1843', decía un fragmento en la sección 'Asuntos de Alejandría' de The Washington Evening Star el 17 de julio de 1883.

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Pero los avistamientos han sido más escasos en los últimos tiempos y fuera del Beltway. Mann, uno de los expertos en delfines más importantes del mundo, ni siquiera sabía que usaban el Potomac hasta que los vio el día de 2012 que cerró en una cabaña de vacaciones cerca de Reedville.

“Se sabe mucho sobre cada una de las especies del Potomac y Chesapeake, a excepción de la carismática megafauna: los delfines mulares”, dijo Mann. 'Eso me asombró'.

Un brote de morbilivirus de cetáceos que mató a miles de delfines a lo largo del Atlántico Medio de 2013 a 2015 convenció a Mann y sus colegas de que los animales merecían ser estudiados. Se cree que los delfines que pasan tiempo en el área representan dos o tres poblaciones migratorias y 'residenciales', y comprender de dónde provienen los individuos y cómo interactúan podría arrojar luz sobre la propagación de enfermedades, dijo Mann.

Se lanzó un estudio piloto en 2015, y el proyecto ahora examina a los delfines desde mayo hasta octubre en aproximadamente 14 millas cuadradas del Potomac. Ha documentado delfines tan al norte como el Puente del río Potomac , a unas 50 millas al sur de Washington.

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Los investigadores toman fotos de cada animal para una especie de anuario de delfines; esos también se agregan a un vasto Catálogo de Delfines Mulares del Atlántico Medio administrado por la Universidad de Duke, donde Jacoby es un estudiante de doctorado. Las acciones individuales de los delfines, desde viajar hasta buscar comida y aparearse, que Mann dijo que ha visto muchos, están registradas, lo que convierte al proyecto Potomac en uno de los estudios de comportamiento de los delfines más grandes del mundo, dijo Mann.

Dada su proximidad a Washington, Mann decidió ponerles el nombre de personajes políticos e históricos. El primero fue Benjamín Franklin, porque, explicó, “¡era un científico! Y un político y un gran pensador. Tenía que ser Benjamin Franklin '.

Desde entonces, otros 600 han sido nombrados, en honor a presidentes, miembros del Congreso y magistrados de la Corte Suprema, así como abolicionistas y sufragistas, porque 'de lo contrario, serían todos viejos hombres blancos', dijo Mann. Ella dijo que el proyecto se asegura de mantener las cosas bipartidistas.

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'Estos son los delfines de la nación, en cierto sentido', dijo.

Los tres delfines que Jacoby y sus dos asistentes, Casey Marker y Haley Land-Miller, avistados a fines de septiembre incluían a un habitual, Paul Davis Ryan, llamado así por el ex presidente de la Cámara. PDR, como se le conoce (Jacoby no está seguro de que sea macho) tiene una aleta curva con dos muescas en la parte superior y una pala en la base.

Jacoby y un estudiante de posgrado de Georgetown estuvieron presentes en el nacimiento del delfín el 17 de agosto. Ocurrió cerca de la ciudad de Lewisetta en Virginia, donde las aguas están bien dentro del Potomac pero aún son salobres. Cerca de 50 delfines que los investigadores estaban rastreando se dirigían río abajo cuando Jacoby vio un sendero nublado de color óxido en el lado de babor del esquife.

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Jacoby estaba desconcertado. ¿Había chocado el barco con un delfín? ¿Un delfín resultó herido? Entonces se le ocurrió.

“Yo digo, '¡Chicos, busquen un pequeño, diminuto bebé! ¡Busque un bebé diminuto! ' Jacoby recordó. Y había uno, justo al lado de una hembra adulta que Jacoby no reconoció.

La mayor parte de lo que se sabe sobre los nacimientos de delfines proviene de verlos en cautiverio: después de plegarse en el útero, las aletas de los recién nacidos se doblan hacia los lados y sus cuerpos se marcan con líneas. Este delfín lucía líneas y su aleta se tambaleaba e inclinaba. Era muy pequeño, de menos de un metro de largo, y su barbilla golpeaba el agua cuando salía a la superficie, como si un niño pequeño tropieza mientras aprende a caminar.

Jacoby se apresuró a fotografiarlo, una tarea que dificultaba las aguas agitadas y la abundancia de delfines.

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“Zachary Taylor estaba allí. George W. Bush estuvo allí. Jimmy Carter estaba allí ”, dijo Jacoby, y luego se detuvo a pensar. “¡Oh, uh, Hillary Clinton estaba allí! Creo que Chelsea Clinton estuvo allí. Creo que Alexander Hamilton también estuvo allí '.

Mann, sin embargo, no estaba allí. Ella estaba en Washington y se enteró del nacimiento a través de un mensaje de texto de Jacoby.

'Estaba un poco molesto porque no estaba allí con ellos, definitivamente envidioso', dijo Mann, quien nunca vio un nacimiento en 32 años de observar delfines en Australia. Pero también estaba eufórica, agregó. 'Es un evento increíblemente raro'.

Más tarde, el equipo de investigación nombró a la madre delfín en honor a la fallecida Patsy Mink, la primera mujer de color elegida para el Congreso. El bebé recibió su nombre de su hija, Gwendolyn Mink, una académica y autora de políticas feministas.

Tanto Mann como Jacoby han visto al bebé en las semanas posteriores, nadando en el Potomac donde nació.

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