Disruptivo, decepcionante, caótico: el cierre da un vuelco a la investigación científica

Se suponía que Kay Behrensmeyer se estaba preparando para una expedición de tres semanas para buscar evidencia de humanos antiguos en Kenia. En cambio, pasó el jueves empacando sus permisos de investigación, sus suministros de recolección de fósiles y mapas que había pasado semanas compilando y anotando a mano en una caja de FedEx, que envió a un colega junior en el proyecto. Behrensmeyer, curador de paleontología de vertebrados en el Museo Nacional de Historia Natural, no se iría a ninguna parte. El gobierno federal fue cerrado.

En los laboratorios de investigación y en los sitios de campo en todo el mundo, el cierre del gobierno de una semana ha detenido el progreso científico. Miles de científicos se encuentran entre los cientos de miles de empleados y contratistas federales que deben quedarse en casa sin paga. Se espera que el permiso continúe hasta el nuevo año, lo que significaría un comienzo difícil para 2019 para la ciencia estadounidense.

'Es angustiante, desalentador, desalentador', dijo Behrensmeyer, quien ha pasado dos años planificando este viaje. Se suponía que debía irse el sábado, pero se le indicó que no lo hiciera cuando quedó claro que el Smithsonian se quedaría sin fondos provisionales antes de que se llegara a un acuerdo presupuestario.

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El cierre parcial, causado por el rechazo del presidente Trump a un acuerdo de gastos bipartidistas que no asignó miles de millones de dólares para un muro fronterizo entre Estados Unidos y México, también redujo las operaciones científicas en la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, el Departamento de Agricultura, la Fundación Nacional de Ciencias y el Servicio Geológico de Estados Unidos. Se prohíbe a los científicos gubernamentales licenciados verificar experimentos, realizar observaciones, recopilar datos, realizar pruebas o compartir sus resultados.

Si el estancamiento presupuestario se extiende hasta el nuevo año, dicen los científicos, podría dañar la investigación crítica.

“Cualquier cierre del gobierno federal puede interrumpir o retrasar los proyectos de investigación, generar incertidumbre sobre nuevas investigaciones y reducir el acceso de los investigadores a los datos y la infraestructura de la agencia. . . . Las resoluciones continuas y las extensiones a corto plazo no son una forma de dirigir un gobierno ”, dijo Rush Holt, director ejecutivo de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia, en un comunicado.

¿Qué cierra cuando el gobierno cierra?

Alice Harding, una astrofísica del Centro de Vuelo Espacial Goddard que se encuentra entre los aproximadamente 15.000 empleados de la NASA con licencia, le preocupa que se pierdan fenómenos astronómicos raros: los estallidos de estrellas proceden con o sin un presupuesto federal. Apenas unos días antes del cierre del gobierno, ella y sus colegas del telescopio espacial Fermi observaron un púlsar destellando de una manera sin precedentes. Se apresuró a obtener una observación de seguimiento utilizando el instrumento NICER de la NASA en sus últimos días en el trabajo.

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'Pero si el gobierno termina cerrando durante más de una semana, no obtendremos una segunda', dijo Harding.

Las ventanas de investigación cruciales también se cerrarán de golpe en la Tierra. Una plaga que se alimenta de cultivos llamada chinche apestosa marrón marmórea emerge solo en la primavera. Los científicos deben prepararse para el debut anual de los insectos, y perderlo haría retroceder un año a los investigadores, advirtió la Sociedad Entomológica de América. 'En nuestro gobierno ocurre una gran cantidad de ciencia increíble todos los días', Robert K.D. Peterson, presidente de la organización, dijo en un comunicado . 'Pero cuando el gobierno cierra, incluso parcialmente, ese trabajo se descarrila'.

En Alexandria, Va., La sede de la National Science Foundation está cerrada. Cerca de 1.400 empleados están en licencia, dijo un portavoz. 'Las actividades operativas y administrativas en curso serán mínimas a menos que la suspensión de estas actividades amenace inminentemente la seguridad de la vida humana o la protección de la propiedad', dijo la agencia en un comunicado.

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La NSF es una agencia de financiación y su cierre tendrá un efecto masivo en la investigación si el cierre dura un período prolongado. Los paneles de revisión, que se reúnen para aprobar o rechazar propuestas de subvenciones científicas, no se programaron para la última semana de 2018. Si el cierre se extiende hasta 2019, los paneles de enero deberán cancelarse y reprogramarse, interrumpiendo el flujo de la ciencia. La NSF no distribuye subvenciones a los científicos durante un cierre.

El Programa Antártico de Estados Unidos permanece operativo 'en el futuro previsible', según un comunicado de Kelly Falkner, directora de la Oficina de Programas Polares de la NSF.

El Instituto Nacional de Alimentación y Agricultura, que forma parte del Departamento de Agricultura, funciona con un equipo reducido. Solo cuatro de los 399 miembros del personal de la NIFA, según el USDA plan de cierre , preséntese para trabajar durante un apagado. Al igual que en la NSF, el programa de subvenciones de la NIFA tiende a permanecer tranquilo durante la última semana del año, pero enero es un momento crítico en el proceso de revisión de subvenciones.

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El cuerpo interno de científicos del Departamento de Agricultura, el Servicio de Investigación Agrícola, se reduce en un 82 por ciento a poco más de 1.100 personas. Los exentos del permiso mantendrán laboratorios, invernaderos y cuidado de animales de investigación; hay datos urgentes que recopilar, así como cultivos y células que cuidar. El plan de cierre del USDA permite que continúen los estudios con sujetos humanos. El Departamento de Agricultura no respondió a una solicitud de comentarios el jueves, quizás porque el plan de cierre del USDA deja sin permiso a todas menos a dos de las 58 personas que trabajan en su oficina de comunicaciones.

Las agencias científicas federales están 'básicamente cerradas hoy', dijo el representante Eddie Bernice Johnson (D-Tex.), El probable próximo presidente del Comité de Ciencia de la Cámara, en un comunicado el 22 de diciembre. 'Como he señalado en cierres anteriores, a medida que nuestros competidores en otros países avanzan en sus inversiones en I + D, básicamente hemos cerrado una gran parte de nuestra empresa federal de ciencia y tecnología'.

Los museos Smithsonian y el Zoológico Nacional, apoyados por fondos del año anterior , permaneció abierto según lo programado esta semana. Pero si el cierre continúa en el nuevo año, los museos y el zoológico cerrarán el 2 de enero. Todas las investigaciones cesarán, pero los empleados que alimentan y cuidan a los animales en el zoológico y el Instituto Smithsonian de Conservación Biológica están exentos.

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'Es como que te metieran en el área de penaltis y no te dijeran cuándo puedes volver al hielo', dijo. Nick Pyenson , curadora de fósiles de mamíferos marinos en el Museo Nacional de Historia Natural y autora de “ Espiar ballenas . ' Los científicos del Smithsonian no pueden comunicarse con colaboradores. Los investigadores sobre el terreno, que se encuentran repartidos por todo el mundo, deben regresar a casa. 'Eso es realmente frustrante'.

Está previsto que miles de científicos atmosféricos converjan en Phoenix a partir del 6 de enero para la reunión anual. reunión de la Sociedad Meteorológica Estadounidense . Cientos de esos científicos trabajan en el gobierno federal, principalmente en agencias como NOAA, que incluye el Servicio Meteorológico Nacional y la NASA. Más de 800 de los presentadores y oradores en el expediente son empleados federales. Si el cierre continúa, esos científicos no asistirán.

Esta reunión es donde los científicos traman nuevas ideas para métodos y advertencias que salvan vidas, dijo Dan Sobien, presidente de la Organización Nacional de Empleados del Servicio Meteorológico. “Cualquier retraso en esa investigación podría algún día costarle la vida a alguien, y esa persona podría ser tú o yo”, dijo Sobien. No tener meteorólogos del NWS allí para colaborar 'probablemente costará muchas más vidas que la ausencia de un muro fronterizo, en cualquier lugar'.

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Keith Seitter, director ejecutivo de la Sociedad Meteorológica Estadounidense, dijo que el efecto del cierre sobre los avances futuros es imposible de calcular, 'pero sabemos que es significativo'.

“Las interacciones que ocurren en estas reuniones fomentan nueva ciencia y nuevos servicios en toda la empresa que benefician enormemente a toda la sociedad”, dijo Seitter. “Tener uno de esos sectores no representado en la reunión obstaculiza enormemente el progreso” para salvar vidas, apoyar la economía y construir un entendimiento del medio ambiente.

Al menos 26 eventos en la reunión se verán afectados o cancelados por completo debido a la ausencia de los científicos federales, incluidos eventos como una sesión de 'ayuntamiento' sobre modelos meteorológicos globales, donde los científicos de la NOAA esperan hablar con sus colegas sobre el progreso, los desafíos y las ideas. en torno a su nuevo sistema de predicción. Estados Unidos se ha quedado atrás en la predicción del tiempo durante las últimas dos décadas, superado por el Reino Unido y Europa en tecnología y potencia informática.

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Los estudiantes y la rama de la conferencia que inicie su carrera profesional se verán gravemente afectados; muchos de los mentores de ese grupo son empleados federales de la NOAA o la NASA. Un meteorólogo gerente en una de las oficinas del Servicio Meteorológico Nacional, que deseaba permanecer en el anonimato para hablar abiertamente sobre el cierre, dijo que las oportunidades para que los jóvenes se reúnan e interactúen con profesionales son escasas fuera de conferencias como estas.

“Está eliminando un gran número de personas a las que pueden conocer como futuros mentores, dándoles exposición a lo que hacen las agencias federales”, dijo el gerente. 'Es difícil reclutar gente talentosa, y AMS y [la Asociación Nacional del Tiempo] son ​​nuestras dos mayores oportunidades para interactuar con estos jóvenes brillantes que serán nuestra futura fuerza laboral'.

De manera más general, agregó el gerente, “toda la empresa meteorológica se ve afectada” cuando todo un sector está ausente.

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Si el cierre dura hasta la segunda semana de 2019, también podría debilitar la reunión de invierno de la Sociedad Astronómica Estadounidense, que los organizadores consideran como 'el Super Bowl de la astronomía'. El director ejecutivo de AAS, Kevin Marvel, dijo que dos de los siete oradores invitados a la reunión y aproximadamente un tercio de sus 3.100 participantes son científicos financiados con fondos federales que no podrían asistir si no se restablecen los fondos.

“Podría haber muchas cartulinas vacías, charlas orales perdidas”, dijo Marvel. 'Va a ser un desastre'.

La conferencia es la reunión anual más grande de astrónomos en los Estados Unidos y ofrece una importante oportunidad para que los investigadores se reúnan con funcionarios federales que operan los instrumentos más importantes de su campo, como el Telescopio Espacial Hubble y el Observatorio Nacional de Radioastronomía.

'Sin los científicos del gobierno que hacen que las misiones funcionen y hacen que los telescopios funcionen', dijo Marvel, 'se está perdiendo un gran componente de lo que hace que la reunión sea valiosa'.

Gran parte de la investigación astronómica seguirá adelante a pesar de la falta de financiación federal. El personal de operaciones para las misiones espaciales en curso se considera esencial, y el tiempo de observación en los telescopios terrestres se otorga con la suficiente antelación para permitir varias semanas de investigación ininterrumpida. Instalaciones como el Observatorio Nacional de Radioastronomía han implementado medidas de gestión de efectivo a corto plazo para continuar con las operaciones normales durante el cierre.

Pero un cierre prolongado podría estirar estas medidas temporales hasta sus límites, dijeron los científicos. Aunque a los operadores de instrumentos se les permite permanecer en el trabajo, sin científicos en activo no tendrán nuevos objetivos para sus telescopios.

Durante un tiempo, pareció que el cierre también podría poner un freno a dos eventos espaciales de alto perfil: la llegada de la nave espacial OSIRIS-REx a la órbita alrededor de su asteroide objetivo, Bennu, el lunes; y el encuentro histórico de la sonda New Horizons con una roca espacial lejana llamada Ultima Thule, el objeto más distante jamás explorado por humanos, temprano en el día de Año Nuevo. Aunque los científicos e ingenieros de la NASA que operan las misiones se consideran esenciales y capaces de trabajar, las personas que dirigen su tan cacareada operación publicitaria, que incluye NASA TV y su cuenta de Twitter con 30 millones de seguidores, se encuentran entre los que no reciben pago.

Alan Stern, científico del Southwest Research Institute e investigador principal de New Horizons, dijo que la ausencia de publicidad de la agencia sería 'increíblemente decepcionante'.

Pero el viernes, el administrador de la NASA, James Bridenstine, anunció que la financiación futura de los proyectos permitiría la cobertura de ambas misiones.

'¡¡Hurra!!' Stern tuiteó.

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