El declive de SAT y ACT despierta temores dudosos de inflación en los grados de secundaria

¿No hay suficiente de qué preocuparse en la educación estadounidense? ¿Por qué a la gente como yo le molesta tanto el creciente rechazo al SAT y al ACT?

Más del 60 por ciento de todos los colegios y universidades de cuatro años de EE. UU. Han hecho que las pruebas de ingreso tradicionales sean opcionales el próximo año, una tendencia a largo plazo impulsada por la pandemia de coronavirus.

El sistema de la Universidad de California ha ido aún más lejos. En los próximos dos años, tomar el SAT o ACT será opcional para los solicitantes de UC, seguido de dos años en los que esos exámenes no se utilizarán en absoluto. Luego, el sistema UC creará sus propias pruebas o hará que la política de no pruebas sea permanente. El Instituto de Tecnología de California también se está quedando ciego a las pruebas.

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Muchos de nosotros nos preguntamos cómo puede continuar la vida sin esos ritos de iniciación marcados por máquinas tan entretejidos en nuestra cultura. No se puede tener un golf legítimo sin trampas de arena o una conducción segura sin semáforos, ¿verdad?

Una preocupación es que sin el SAT o el ACT, las universidades solo tendrán promedios de calificaciones de la escuela secundaria para juzgar la preparación académica. Mucha gente piensa que los resultados de la boleta de calificaciones se han inflado para calmar a los estudiantes y padres ansiosos por el grado en las escuelas y universidades K-12. Eso sugiere un futuro en el que la evaluación del aprendizaje se desvanecerá en la nada.

He tenido tantas preocupaciones. Pero recientemente releí un ensayo del famoso autor y conferenciante Alfie Kohn, publicado en 2002 en Chronicle of Higher Education. Citó un informe del Comité de Elevación del Estándar de la Universidad de Harvard:

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“Las calificaciones A y B a veces se otorgan con demasiada facilidad: la calificación A por un trabajo sin mérito muy alto y la calificación B por un trabajo no muy por encima de la mediocridad. . . . Uno de los principales obstáculos para elevar los estándares. . . es la disposición con la que los estudiantes insinceros obtienen calificaciones aceptables mediante el trabajo falso '.

Oyes eso a menudo en estos días. ¿Es el deslizamiento una amenaza para el futuro de Estados Unidos? Tal vez no. El informe de Harvard que Kohn citó fue escrito en 1894. Esa universidad y nuestro país han dado grandes pasos desde entonces, a pesar de que no pudimos, 126 años después, deshacernos de los temores de inflación de calificaciones.

Kohn señaló que el término en sí traiciona nuestra irracionalidad. Estamos hablando de aprendizaje, no de economía. “Nuestra comprensión es necesariamente limitada si nos limitamos al vocabulario de entradas y salidas, incentivos, distribución de recursos y compensación”, dijo Kohn.

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Kohn cree que tanto las calificaciones como los puntajes de las pruebas deben descartarse en favor de motivadores más profundos, como la alegría de aprender, ya que las calificaciones y las calificaciones de las pruebas no predicen nada más que las calificaciones futuras y las calificaciones de las pruebas. No creo que nuestra especie esté allí todavía. Un paso a la vez.

Nos obsesionamos con la inflación de calificaciones en parte porque muchos de nosotros, en particular personas como yo, que hemos pasado la mayor parte de nuestros años en el siglo anterior, creemos que nuestros hijos no están aprendiendo tanto como nosotros cuando estábamos en la escuela. Como padre, comencé a tener dudas sobre eso. Un día, al limpiar la habitación de mi hija de 17 años, encontré sus notas detalladas sobre lecciones de física que nunca había recibido. En lo que consideré mi mejor curso, la historia de los Estados Unidos, ella estaba leyendo a académicos como Paul Kennedy, Warren Susman y Barbara Fields, mientras que yo, a esa edad, me consideraba un genio por recordar las fechas en el libro de texto.

Quizás las falsas impresiones de una época dorada de la educación estadounidense sean el resultado de malos recuerdos en mi cohorte de edad. No hay datos que indiquen que las lecciones escolares de antaño fueran más profundas de lo que son ahora. Aún así, la inflación de calificaciones sigue siendo una teoría popular.

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Un estudio de 2017 realizado por investigadores del College Board y la Universidad de Georgia pareció reforzar ese miedo a la disminución de los estándares. Indicó que los exámenes estandarizados tenían más valor predictivo que las calificaciones porque los puntajes promedio del SAT disminuyeron 24 puntos entre 2004 y 2013, mientras que el GPA promedio de las escuelas secundarias públicas aumentó 0.11 puntos después de 1998, y más del doble que en las escuelas privadas no religiosas.

El experto en pruebas James S. Murphy no quedó impresionado. Señaló que la muestra de calificaciones basada en los expedientes académicos de la escuela secundaria ya no era representativa después de 2009 y que las calificaciones autoinformadas proporcionadas por el College Board incluían solo el 48 por ciento de los estudiantes que tomaron el SAT.

Más importante aún, la caída en los puntajes del SAT no pareció indicar que las escuelas no estaban preparando bien a los estudiantes. La razón más probable fue que el número de examinados creció en un 35 por ciento entre 2004 y 2013. Muchos de los nuevos participantes eran estudiantes de bajos ingresos o de primera generación que tendían a puntuar en el extremo inferior de la escala.

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Un estudio de 55,084 estudiantes, publicado en enero pasado, confirmó lo que han demostrado la mayoría de los estudios anteriores. Puede creer que las calificaciones están infladas si lo desea, pero aún parecen ser mejores indicadores del éxito universitario futuro que las calificaciones de los exámenes de ingreso a la universidad.

El estudio de Elaine M. Allensworth y Kallie Clark de la Universidad de Chicago mostró que los promedios de calificaciones de la escuela secundaria eran cinco veces más sólidos que los puntajes de ACT en la predicción de la graduación universitaria. Señalaron que las calificaciones midieron el esfuerzo durante todo un semestre en diferentes tipos de cursos y diferentes expectativas de los maestros. Por el contrario, las pruebas estandarizadas evaluaron solo algunas habilidades. Los maestros pueden tener diferentes estilos de calificación, pero en promedio hicieron un mejor trabajo al describir qué tan buenos eran los estudiantes.

Los oficiales de admisión de las universidades más selectivas no tienen suficiente espacio ni siquiera para los solicitantes con los puntajes más altos y las mejores calificaciones. Pero es probable que los estudiantes que se aplican a sí mismos encuentren una universidad que sea buena para ellos y un camino hacia la vida que desean, ya sea que sus calificaciones de la escuela secundaria estén infladas o no.

Una versión anterior de esta columna afirmaba incorrectamente que la Universidad de Chicago se estaba quedando ciega en las pruebas.