Se está propagando una enfermedad mortal de los ciervos. ¿También podría afectar a la gente?

Se está propagando una enfermedad mortal de los ciervos. ¿También podría afectar a la gente?

Jeannine Fleegle metió la mano en una bolsa de basura negra, sacó una cabeza de ciervo cortada y la colocó sobre una mesa plegable manchada de sangre y pelo.

'Esta es la época del año favorita de nadie', dijo Fleegle, levantando un bisturí.

Era una mañana fría, y Fleegle, un biólogo de vida silvestre para la Comisión de Caza de Pensilvania, estaba con otra media docena de científicos estatales en un garaje en la pequeña ciudad de Bolívar. Cubiertos con trajes Tyvek blancos de la cabeza a los pies, estaban extrayendo quirúrgicamente cientos de muestras de tronco cerebral de ciervos muertos por cazadores durante la temporada de rifles del estado. Las muestras se analizarían en busca de signos de un patógeno mortal.

El nombre formal de la enfermedad es emaciación crónica o CWD. Pero sus efectos en ciervos, alces y otros cérvidos (pérdida de peso, tropiezos, apatía y muerte segura) han inspirado un nombre coloquial más espeluznante: enfermedad de los ciervos zombis.

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Más de medio siglo después de que se detectó por primera vez, la enfermedad se está propagando rápidamente. El invierno pasado, Tennesse se convirtió en el último de 24 estados para informar CWD infecciones, que también se han encontrado en dos provincias canadienses, Noruega, Finlandia y Corea del Sur. Ahora, a medida que golpea a los animales en un territorio cada vez más amplio, crece la preocupación entre los científicos y los funcionarios de salud pública de que la enfermedad pueda afectar a los humanos.

La CWD es una encefalopatía espongiforme transmisible, otra de las cuales saltó a las especies: la enfermedad de las vacas locas. En los seres humanos, la enfermedad de las vacas locas se conoce como variante de la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob y ha mató a más de 220 personas en todo el mundo desde la década de 1990. Algunos expertos dicen que en una nación con un estimado 10 millones de cazadores de ciervos que capturan 6 millones de ciervos al año y se comen muchos de ellos, puede ser solo cuestión de tiempo antes de que la emaciación crónica llegue a nosotros.

Se cree que tanto la CWD como las vacas locas son causadas por proteínas que funcionan mal y se pliegan mal, llamadas priones. No existe cura o tratamiento conocido para las enfermedades priónicas. .

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“El año pasado, estimamos que se pudieron haber servido hasta 15,000 cadáveres a personas que eran positivas para CWD”, dijo Michael Osterholm , director del Centro de Investigación y Políticas de Enfermedades Infecciosas de la Universidad de Minnesota. 'Y lo que la gente no entiende con condiciones relacionadas con priones como esta es que el tiempo cambia el riesgo'.

Se cree que hay ocho cepas de CWD, y cada vez que uno atraviesa un animal, dijo Osterholm, existe la posibilidad de que se adapte de una manera que le permita pasar a los humanos.

Esta amenaza está agregando urgencia al trabajo de Fleegle en Pensilvania. En la misma mañana que escarbó en los cerebros de los ciervos, los biólogos de otras siete estaciones en todo el estado estaban haciendo lo mismo. Su misión es establecer y mantener 'áreas de manejo de enfermedades', donde la caza sigue estando permitida pero con restricciones adicionales sobre el manejo y procesamiento de las canales. El objetivo es detener la propagación de CWD.

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Un olor distintivo de piel mojada y muerte se cernió cuando Fleegle cortó el cuello de un ciervo hasta la última vértebra, exponiendo el tallo cerebral debajo. “Se le quita el corazón como a una manzana”, dijo, haciendo girar el instrumento en la cavidad para separar los nervios que sostienen el tallo en su lugar. A continuación, extrajo un trozo de tejido blanco cremoso del tamaño de un pulgar y lo dejó caer en un frasco de formalina, que conserva la muestra para la prueba.

'Este es un poco más viejo y ha comenzado a descomponerse, pero está bien', dijo Fleegle.

La enfermedad puede transmitirse de un animal a otro a través de la saliva, la sangre, la orina y las heces, donde se acumulan los priones. Dentro del cuerpo, el cerebro, la columna vertebral y el bazo sirven como reservorios para los priones infectados, lo que los convierte en buenas áreas para el diagnóstico.

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Los temores sobre la amenaza de la CWD para las nuevas especies aumentaron el año pasado, cuando un estudio de una década proporcionó la primera evidencia de que la enfermedad podría desarrollarse en primates bajo ciertas condiciones. Los científicos dieron CWD con éxito a los monos macacos inyectándola en sus cerebros y alimentando a los animales con material cerebral infectado de un ciervo. Algunos monos incluso desarrollaron infecciones después de comer venado contaminado.

El hallazgo fue alarmante porque el ADN de los macacos es muy similar al nuestro, dijo Stefanie Czub , virólogo de la Universidad de Calgary e investigador principal de la estudio , que aún no está publicado. Pero Czub dijo que los resultados deben interpretarse con cautela.

'No es realmente como si lo pusieras en un macaco y boom, ellos contraen la enfermedad', dijo.

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Mientras que un cazador puede entrar en contacto con un ciervo que tiene una cepa de CWD, el equipo de Czub atacó a los macacos con múltiples cepas a la vez para probar los límites de lo que es posible.

Aun así, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades han adoptado un enfoque más seguro que lamentable al asesorar a los cazadores.

'Le instamos a que considere seriamente que su animal sea sometido a pruebas si se extrae de un área donde se ha encontrado una enfermedad crónica', dijo. Ryan Maddox , epidemiólogo de los CDC. Si da positivo, no lo comas , dice el CDC.

Ese consejo puede parecer que no hace falta decirlo. Pero Fleegle dijo que escuchó a los cazadores decir que planeaban comer ciervos infectados. “La decisión de comerse cualquier animal cosechado recae en el cazador”, dijo. 'No somos una agencia de seguridad alimentaria'.

Pensilvania y muchos otros estados ahora imponen restricciones sobre el transporte de ciervos muertos en áreas donde está establecido CWD, y eso es importante porque la temporada de ciervos equivale a una especie de peregrinaje para muchos cazadores. Durante el Temporada 2016-2017, por ejemplo, personas de otros 49 estados viajaron a Wisconsin para cazar ciervos, a pesar de casi todos los condados en el estado dando positivo para CWD o estar adyacente a uno que tiene.

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Los registros muestran que 32.000 ciervos murieron en esas áreas. Aunque no se sabe cuántos fueron infectados o cuántos cadáveres se sacaron de Wisconsin, el potencial de propagación es claro.

El problema con el movimiento de cadáveres enfermos es que los priones de CWD tienen una capacidad notable para persistir en el medio ambiente incluso después de que un cadáver ha sido descartado y marchitado, dijo. Krysten Schuler , ecologista de enfermedades de la vida silvestre en la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Cornell.

En experimentos, los priones han permanecido presentes e infecciosos dos años después de la descomposición de la carcasa. Si los priones de CWD son tan resistentes como los que causan una enfermedad en las ovejas llamada scrapie, ese calendario podría ser aún más largo.

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'Han hecho cosas con la tembladera en las que en realidad enterraron material cerebral en el suelo y lo desenterraron 16 años después, y todavía causaron enfermedades', dijo Schuler.

Si bien los ciervos capturados son un peligro, la enfermedad también se puede propagar moviendo ciervos de granja, ya sea para la caza mayor, la cría o los zoológicos de mascotas. El patógeno incluso parece haber hecho el viaje a través del Pacífico como polizón dentro de un reno canadiense cautivo destinado para un pueblo de Papá Noel en Corea del Sur .

Shawn Schafer , director ejecutivo de la Asociación de Ciervos de América del Norte, dijo que cree que la cría de cérvidos y la CWD se han relacionado injustamente. Las granjas de ciervos son a menudo el 'canario en la mina de carbón' para identificar nuevas infecciones, dijo, porque analizan cada animal muerto, mientras que los estados toman muestras de una pequeña proporción de la población salvaje.

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Schafer dijo que está más preocupado por otras enfermedades de la vida silvestre, como el virus del Nilo Occidental, que la CWD.

'Como regla general, no comemos animales enfermos', dijo. “¿Pero pruebo todos los ciervos que cazo? No. Estoy seguro de que muchos de ellos han sido positivos, y eso no me preocupa '.

No todo el mundo es tan indiferente. Schuler, el ecologista de Cornell, también es cazador. Dijo que la carne de venado es la principal fuente de carne roja de su familia, y toda ella se prueba en su laboratorio antes de llegar a la mesa de la cena.

Matt Ross , biólogo de vida silvestre y subdirector de conservación de la Asociación de Manejo de Ciervos de Calidad a favor de la caza, dijo que sigue las pautas de los CDC y recomienda que otros cazadores hagan lo mismo. Pero reconoció que puede ser difícil de vender. El lugar donde las personas cazan y procesan los animales, o cómo manejan un cadáver en el campo, tienden a estar profundamente arraigados, dijo.

'A la gente no le gusta el cambio, eso es solo la naturaleza humana', dijo Ross. 'Y las tradiciones son una gran parte de la caza'.

Ross dijo que su asociación educa a los cazadores sobre la CWD y se ha comprometido a invertir $ 1 millón para combatirla durante los próximos cinco años. Tiene sentido para la salud humana, dijo, y para el futuro de la caza.

“A los cazadores les debería importar. Deberían preocuparse profundamente ”, dijo Ross. 'Porque va a afectar nuestra capacidad para ver venados y cazarlos'.

Una semana antes de las disecciones cerebrales en Bolívar, Fleegle visitó Procesamiento de ciervos de Kip en Carnegie para recoger cabezas de ciervo para realizar pruebas. Los cazadores traen ciervos del propietario Kip Padgelek de todas partes para que su tienda pueda convertirlos en filetes, carne molida y cecina. La comisión del juego tiene un acuerdo con Padgelek y otros procesadores que permite a los biólogos recopilar datos como la edad, el sexo y la ubicación de las cabezas que de otro modo se enviarían a un vertedero.

Padgelek había proporcionado una estación de trabajo para Fleegle en la parte de atrás, no solo porque necesitaba espacio para procesar varios barriles llenos hasta el borde con cabezas cortadas. Muchos cazadores desconfían de la comisión de caza y podrían seguir conduciendo si detectan uno de los camiones del estado en el frente, dijo.

Padgelek estimó que había perdido unos 200 clientes de Ohio y West Virginia en la temporada 2018 debido a las restricciones de CWD. Pero aunque dijo que de ninguna manera apoya todas las decisiones que toma la comisión del juego, reconoce por qué existen las reglas.

'He visto [CWD] acabar con los procesadores', dijo Padgelek, refiriéndose a las empresas que se han obligado a cambiar o cerrar debido a la propagación de la enfermedad en los estados más al oeste. 'Sé que las cosas tienen que cambiar si queremos seguir cazando'.

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