El día que las armas callaron

El día que las armas callaron

Sargento. Robert Cude recordó que la llamada de corneta, 'Stand Fast' - alto el fuego - sonó a través del paisaje brumoso de las líneas británicas esa mañana.

El mensajero de motocicletas estadounidense Leon George Roth notó que en el silencio repentino, podía escuchar el tic-tac de su reloj.

Cerca del río Mosela, en el noreste de Francia, el equipo de grabación que había estado rastreando el trueno de la artillería se desinfló.

Eran las 11 a.m. del 11 de noviembre de 1918, hace un siglo, el domingo, la hora 11 del día 11 del mes 11.

Día del Armisticio.

Ahora llamado Día de los Veteranos en los Estados Unidos, fue el final de la Primera Guerra Mundial, la Gran Guerra, que había matado y mutilado a millones de personas y convertido partes de Europa en un páramo.

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Fue el final de cuatro años de calamidades inimaginables.

La misteriosa muerte de un marine en los últimos días de la Primera Guerra Mundial todavía persigue a su familia

Hombres y mujeres fueron asesinados a escala industrial con gas venenoso, ametralladoras y lanzallamas. El combate se mecanizó y las máquinas ayudaron a consumir a gran parte de una generación de jóvenes, incluidos más de 100.000 estadounidenses.

El conflicto fue tan devastador que se llamó 'la guerra para poner fin a todas las guerras'. Seguramente nada parecido podría volver a suceder. Pero dejó un legado de agravio y desorden, y los historiadores ahora lo ven como el Acto I de la tragedia en dos partes que culminó en la Segunda Guerra Mundial y todavía resuena hoy.

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Pero en 1918, los soldados solo sabían que la guerra había terminado.

'No más horrores', escribió el teniente coronel británico William Murray. “No más barro y miseria. Solo paz eterna '.

El Cpl francés cansado de la batalla. Louis Barthas escribió: “Cuántas veces habíamos pensado en este bendito día. … ¿Cuántas veces habíamos mirado hacia el misterioso futuro, buscando esta estrella de la salvación? '

En Washington esa noche, ardieron hogueras en la Elipse, al sur de la Casa Blanca.

Este fin de semana, el día solemne se celebra en toda Europa en los campos de batalla y cementerios de Francia y Bélgica, y en los Estados Unidos en el futuro sitio del Monumento Nacional a la Primera Guerra Mundial en Washington, en la Catedral Nacional de Washington y en el Cementerio Nacional de Arlington.

La Primera Guerra Mundial había durado más de cuatro años, enfrentando a Alemania y sus aliados contra Francia, Gran Bretaña, Rusia y sus aliados. Estados Unidos entró tarde en la guerra, pero jugó un papel crucial en la victoria.

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Había comenzado con el asesinato de un archiduque austríaco en 1914 y atrajo rápidamente a las principales potencias europeas a través de una maraña de alianzas y un cierto entusiasmo por ser puesto a prueba en la guerra. “Agradezca a Dios que nos ha hecho coincidir con Su hora”, escribió el poeta británico Rupert Brooke en 1914.

Las batallas se prolongaron durante meses, atrapando a los combatientes en lo que el historiador Paul Fussell llamó un 'mundo troglodita' de trincheras escuálidas e interminables bombardeos de artillería.

En su libro 'La Gran Guerra y la Memoria Moderna', Fussell calculó que había 25.000 millas de líneas de trincheras en el Frente Occidental, suficientes para rodear la tierra.

Entre las trincheras estaba la tóxica, inhabitable 'tierra de nadie', infectada con cadáveres putrefactos, ratas y agentes químicos, y barrida por el fuego de las ametralladoras.

Cartas de guerra

En tales condiciones, británicos y franceses lucharon contra los alemanes en la batalla del Somme desde el 1 de julio de 1916 hasta el siguiente noviembre. Solo el primer día, murieron casi 20.000 soldados británicos.

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En la batalla de Verdún, los alemanes lucharon contra los franceses durante nueve meses en 1916. Los alemanes sufrieron 325.000 bajas, incluidos más de 140.000 hombres muertos. Las pérdidas francesas fueron más o menos las mismas.

En la ofensiva Mosa-Argonne, los estadounidenses y los franceses lucharon contra los alemanes durante seis semanas en 1918. Murieron veintiséis mil estadounidenses, la mayor parte de cualquier batalla en la historia de Estados Unidos.

Algunos soldados, llamados 'neverendianos', pensaron que la guerra continuaría para siempre y se convertiría en 'la condición permanente de la humanidad', escribió Fussell, 'como el teléfono y el motor de combustión interna, una parte de la atmósfera aceptada de la experiencia moderna'.

La caída de Alemania

El 9 de noviembre de 1918, dos generales alemanes fueron a una mansión señorial en las afueras de la ciudad belga de Spa para visitar al emperador alemán de 59 años, el káiser Guillermo II.

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El ejército se estaba derrumbando, le dijeron al káiser. Deben aceptarse los términos del armisticio exigidos por los Aliados. La guerra había sido un desastre para Alemania. En casa, la gente se rebeló.

El káiser, que tenía gran parte de la culpa de alimentar la guerra, se opuso.

'Me quedaré en Spa y luego llevaré a mis tropas de regreso a Alemania', respondió, según el historiador Joseph E. Persico.

“Señor, ya no tiene ejército”, dijo el Jefe de Estado Mayor, el general Wilhelm Groener.

El káiser acordó abdicar y buscar refugio en Holanda. Pero mientras reflexionaba sobre un borrador de su declaración de renuncia al trono, una agencia de telégrafos alemana, avisada de lo que se avecinaba, dio la noticia: El káiser estaba acabado.

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'¡Traición, señores!' gritó el káiser cuando se enteró del informe. '¡Traición descarada y escandalosa!'

La ultima muerte

El armisticio se firmó a las 5:10 a.m. en un vagón de ferrocarril en el bosque de Compiegne, al noreste de París, un evento descrito en el libro de Persico de 2004, 'Undécimo mes, undécimo día, undécima hora'.

Pero no entró en vigor hasta las 11 a.m.

Todo lo que tenían que hacer los soldados era mantenerse con vida hasta entonces.

“Estoy tan nervioso como un gatito”, escribió el sargento británico Cude. “Si solo puedo aguantar el resto del tiempo, y esta es la oración de todos. Lo siento mucho por aquellos de nuestros muchachos que murieron esta mañana y debe haber algunos de ellos también '.

De hecho, en algunos lugares la guerra se prolongó locamente hasta las 11 a.m.

A las 10:45 a.m., el 313. ° regimiento estadounidense, Baltimore's Own, ya había tomado la ciudad de Ville-devant-Chaumont. Pero el comandante de brigada, Brig. El general William J. Nicholson, había ordenado 'no cejar' hasta las 11.

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En ese momento, Henry N. Gunther, un recluta de East Baltimore, fue inmovilizado en la niebla por dos ametralladoras alemanas. Gunther había sido empleado del National Bank of Baltimore. Pero era de ascendencia alemana, tenía parientes en Alemania y le preocupaba que sus camaradas pensaran que era un simpatizante, según Persico y viejas historias de periódicos.

Trató de demostrar que no lo era mediante una acción casi imprudente, dijeron más tarde sus compañeros Doughboys.

'No pudimos verlos, pero nos abrazamos al suelo y enviamos muchos disparos de rifle en la dirección de la posición', recordó el amigo de Gunther, Ernest F. Powell, del momento muchos años después.

'Gunther, que estaba acostado a mi lado, de repente se levantó de un salto y corrió hacia la niebla hacia los alemanes', escribió Powell en la revista Baltimore Sun Magazine en 1968.

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Un informe de 1919 en el Sun, recopilado de los amigos de Gunther por un ex reportero de Sun, dijo que mientras Gunther cargaba, los alemanes le gritaron y le hicieron señas de que regresara. Pero siguió disparando con un rifle automático. Finalmente, una de las ametralladoras disparó una ráfaga corta.

'Ese fue el final de la guerra para Henry Gunther', escribió Powell.

Eran las 10:59 a.m. Se cree que Gunther es el último estadounidense muerto en la Primera Guerra Mundial y uno de los 2.700 hombres que se estima que murieron en ambos lados en el frente occidental el último día de la guerra.

Poco después de las 11, los artilleros alemanes salieron, pusieron el cuerpo de Gunther en una camilla y lo llevaron a las líneas estadounidenses.

Tenían que dispararle, dijeron, porque no paraba, y era él o ellos.

Salvado de la batalla

La noche anterior, en medio de rumores de armisticio, el 115 ° Regimiento de Infantería estadounidense, un equipo de Maryland, había recibido lo que uno de sus capellanes llamó una sentencia de muerte.

Golpeado por semanas sangrientas en el frente, donde varios hombres se habían suicidado y otros habían sufrido heridas autoinfligidas, el regimiento había estado descansando y recuperándose detrás de las líneas.

Pero el 10 de noviembre, se ordenó al 115 que se mudara y se uniera al asalto a la antigua ciudad fortaleza de Metz, entonces en Alemania, programado para el 14 de noviembre.

'Todas las esperanzas se frustraron', escribió el capellán, el teniente Frederick C. Reynolds. Volverían al 'infierno'.

A la mañana siguiente, 'hicimos rodar nuestras mochilas ... y con el corazón apesadumbrado volvimos rostros sombríos hacia Metz', recordó después de la guerra.

Pero justo antes de que comenzara la marcha, llegó la noticia del armisticio.

No habría ningún ataque contra Metz. La guerra había terminado.

“Puedes imaginar, no, no puedes imaginar, es imposible que alguien que no lo haya experimentado pueda imaginar la sensación de alivio y alegría pura”, escribió. “El sentimiento de gratitud era demasiado profundo para una expresión ruidosa. ... Nos miramos en silencio, susurramos un 'Gracias a Dios' y nos preguntamos si realmente podría ser cierto '.

En toda Francia, las campanas de las iglesias sonaron y la gente cantó 'La Marsellesa'. En París, ciudadanos delirantes salieron a las calles, se tomaron de los brazos y se subieron a camiones y automóviles. Veteranos con muletas y mangas de abrigo vacías se unieron.

En las trincheras alemanas, los soldados alegres gritaron que la guerra había terminado y arrojaron armas y equipo hacia las líneas estadounidenses, según Persico.

En Londres, a las 11, el Big Ben tocó el peaje por primera vez en cuatro años. Las multitudes se regocijaron frente al Palacio de Buckingham. En la Cámara de los Comunes, el primer ministro Lloyd George dijo: 'Espero que podamos decir que ... en esta fatídica mañana, todas las guerras llegaron a su fin'.

Pero algunos hombres no estaban tan felices.

El teniente coronel del ejército estadounidense George S. Patton Jr., por ejemplo, estaba consternado de que todo hubiera terminado. El futuro héroe de la Segunda Guerra Mundial escribió un triste poema, 'Paz - 11 de noviembre de 1918', en el que anhelaba más combate, según el historiador de los Archivos Nacionales Mitchell Yockelson.

Me paré entre la multitud que vitoreaba con banderas

Donde todos menos yo era gay ...

Otro soldado angustiado era un veterano alemán que se recuperaba en un hospital tras ser gaseado. Un clérigo dio la noticia del armisticio a los pacientes.

'Me tambaleé ... mi camino de regreso al dormitorio, me tiré en mi litera y hundí mi cabeza ardiente en mis mantas y almohada', escribió más tarde. “Esa noche resolví que, si me recuperaba… entraría en política”.

El soldado fue Adolf Hitler.

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