D.C. planea pagar las facturas de Internet de 25,000 familias de bajos ingresos durante un año

D.C. planea pagar las facturas de Internet de 25,000 familias de bajos ingresos durante un año

El gobierno de D.C. cubrirá las facturas mensuales de Internet de unas 25.000 familias de bajos ingresos que tienen estudiantes en las escuelas públicas y autónomas tradicionales de la ciudad, anunció el martes la administración del alcalde Muriel E. Bowser (D).

El programa de $ 3.3 millones ha estado en proceso durante semanas y los funcionarios de la ciudad dijeron que recientemente finalizaron las negociaciones con dos proveedores privados de Internet, Comcast y RCN, para proporcionar Internet a las familias que reciben cupones de alimentos u otra asistencia pública. La Oficina del Director de Tecnología, la oficina local que administra el programa, comenzará a comunicarse con las familias elegibles el martes por la tarde para preguntarles si quieren que se les proporcione Internet.

La ciudad está usando el dinero que recibió de un fondo federal de respuesta a una pandemia, el Fondo de Ayuda para la Educación de Emergencia del Gobernador, para cubrir al menos 12 meses de facturas para cada familia, por un total de alrededor de $ 120 por hogar. Esperan encontrar más fondos para continuar el programa más allá de un año.

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El lanzamiento del programa se produce en medio de una pandemia que ha puesto de relieve las consecuencias debilitantes de una amplia brecha tecnológica en la ciudad que ha dejado a decenas de miles de familias sin acceso a Internet. Y el lanzamiento llega una semana después de que la mayoría de los estudiantes de escuelas públicas de la capital del país comenzaran virtualmente el año académico. Las escuelas ya han gastado millones de dólares en puntos de acceso a Internet para los estudiantes y se han apresurado a entregarlos a los estudiantes que los necesitan.

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Pero Lindsey Parker, directora de tecnología del distrito, dijo que el programa no llega demasiado tarde. Dijo que tener una conexión a Internet en casa es más confiable que usar un punto de acceso portátil. Y debido a que muchos estudiantes son pasajeros, pasan el día en la casa de un familiar, por ejemplo, si un padre tiene que trabajar, los puntos calientes siguen siendo necesarios, dijo.

“Esta es la solución más rentable a corto plazo para asegurarse de que estas familias tengan acceso a Internet”, dijo. “Durante el año escolar virtual sin precedentes, esta es la forma más rápida y efectiva de hacerlo”.

La oficina de tecnología se comunicará con las familias elegibles por mensaje de texto, teléfono y correo electrónico esta semana. Si los funcionarios no reciben respuesta, intentarán nuevamente la próxima semana. Las familias que creen que son elegibles pero no son contactadas pueden pedir a sus escuelas que las conecten con el programa.

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El programa se basa en la información de contacto de las escuelas para las familias, aunque los campus han tenido dificultades para conectarse con algunas de sus familias durante la pandemia. Si quedan fondos, la ciudad consideraría expandir la elegibilidad del programa e incluiría, por ejemplo, familias inmigrantes indocumentadas que pueden necesitar Internet pero no califican para asistencia pública.

Los estudiantes de D.C. luchan por conectarse

Otro desafío del programa será ganarse la confianza de las familias. Es posible que algunas familias ya tengan facturas impagas o hayan experimentado disputas de facturación con las empresas de Internet. Pero Parker dijo que la ciudad puede garantizar que no se les cobrará a las familias. Cuando el programa esté completo, la factura no se transferirá automáticamente a la familia. Y aunque la ciudad recordará a las familias que devuelvan el enrutador de Internet propiedad de la empresa, no se les cobrará si no lo hacen.

'Va a haber una barrera de confianza', dijo Parker. “Este es un programa del gobierno y el plan no es llevarlos por un camino en el que van a recibir una factura. . . . La factura nos llega ”.

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La ciudad comprará a las familias un programa de Internet básico de $ 10 mensuales: programas de Internet asequibles destinados a hogares de bajos ingresos. Aproximadamente a 25 megabits por segundo, el ancho de banda del paquete es mucho más bajo que el del paquete de Internet doméstico de nivel de entrada típico. Pero Parker dijo que es mucho más rápido de lo que ha sido este paquete básico en años anteriores. Dijo que con este ancho de banda, las familias deberían poder ver unos cinco videos a la vez.

Dijo que la ciudad está considerando otras formas de proporcionar Internet a los estudiantes, incluido el equipamiento de complejos de viviendas públicas con Internet, en lugar de unidades individuales. Pero dijo que la ciudad determinó que pagar estas facturas de Internet sería una solución más rápida y confiable.

'Esto es lo correcto', dijo Parker.