Los colegios comunitarios en una encrucijada: la inscripción se está desplomando, pero la influencia política está creciendo

Los colegios comunitarios en una encrucijada: la inscripción se está desplomando, pero la influencia política está creciendo

CRANFORD, N.J. -Mientras su laboratorio de química comenzaba a funcionar aquí una mañana de invierno, con estudiantes enmascarados tomando sus estaciones a una distancia segura para una pandemia, la profesora de la universidad comunitaria Sherry Heidary tenía como objetivo enseñar más que cómo separar mezclas a través de la cromatografía.

Exhortó a un estudiante a creer en sí misma. 'Estás obteniendo una A, ¿verdad?' dijo, más una demanda que una pregunta. Luego, el profesor reprendió amablemente a un recién llegado que no entregó una tarea. “No va a pasar de nuevo, ¿verdad? Bien.'

La lección detrás de la lección: todos pertenecen. Allí en el laboratorio, allá en Union County College, allá en el camino hacia un título.

Es un mensaje urgente para los colegios comunitarios de todo el mundo mientras luchan por llenar las clases después de una impactante caída en las inscripciones a nivel nacional en el otoño que los educadores culpan a la crisis del coronavirus y la agitación económica y social.

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'Si no puedo mantenerlos en la clase, no puedo enseñarles', dijo Heidary. “El primer trabajo es traerlos aquí. Y hacer que quieran venir '.

Los colegios comunitarios, durante mucho tiempo la base desconocida de la educación superior en Estados Unidos, han llegado a un peligroso punto de inflexión. Estas universidades públicas de dos años, que ofrecen títulos de asociado, capacitación laboral y una oportunidad de bajo precio para comenzar con una licenciatura, tenían aproximadamente un 10 por ciento menos de estudiantes al comienzo del año escolar en comparación con 2019.

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Ningún otro sector de educación superior perdió tanta matrícula, un desarrollo devastador para estas escuelas que atienden a un gran número de estudiantes desfavorecidos y están abiertas a todos los que lo soliciten. La historia sugiere que cuando la economía se hunde, las personas acuden en masa a las universidades comunitarias para mejorar sus habilidades y currículums. Eso no sucedió el año pasado.

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Pero los colegios comunitarios ahora tienen un poderoso aliado en la Casa Blanca en la primera dama Jill Biden, quien es profesora de inglés en una importante en el norte de Virginia. Es probable que la administración de Biden impulse las pausas de matrícula y otras medidas que beneficien a los estudiantes de colegios comunitarios. Es la apertura política más amplia para estas universidades en la última década.

Durante la campaña del año pasado, el presidente Biden propuso que la matrícula sea gratuita para los estudiantes de universidades públicas con ingresos familiares anuales inferiores a $ 125,000. El gobierno federal pagaría el 75 por ciento del costo y declara el resto. Tales ideas podrían obtener un apoyo significativo del Congreso controlado por los demócratas.

“Tenemos que hacer esto. Y tenemos que hacerlo ahora. Es por eso que nos aseguraremos de que todos tengan acceso a programas de capacitación y colegios comunitarios gratuitos ', dijo Jill Biden el mes pasado en comentarios grabados para una conferencia virtual de la Asociación de Fideicomisarios de Colegios Comunitarios y la Asociación Estadounidense de Colegios Comunitarios.

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La primera dama también reveló planes para una cumbre en la Casa Blanca sobre colegios comunitarios. “Son nuestro motor más poderoso de prosperidad”, dijo.

La mayoría de la gente la conoce como Jill Biden. En el campus, ella es la Dra. B.

Los líderes del sector sienten una oportunidad única para promover sus escuelas. “Es un gran momento”, dijo Walter G. Bumphus, presidente y director ejecutivo de la Asociación Estadounidense de Universidades Comunitarias. “Conozco al Dr. Biden y conozco al presidente. Hemos trabajado de cerca con ellos '.

Los colegios comunitarios son esencialmente una invención estadounidense que data de principios del siglo XX. Se expandieron enormemente después de la Segunda Guerra Mundial. Hay más de 950 en todo el país, contando las universidades públicas que ofrecen principalmente títulos de asociado. A veces se les llama universidades técnicas o junior, y algunas también ofrecen títulos de licenciatura. En total, estas escuelas inscribieron a casi 6,7 millones de estudiantes en el otoño de 2018, aproximadamente el 40 por ciento de todos los estudiantes universitarios. Los estudiantes se sienten atraídos por la matrícula baja y, por lo general, viven en casa y viajan a la escuela.

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Eloy Ortiz Oakley, rector de los colegios comunitarios de California, dijo que las escuelas tienen un fuerte apoyo en Capitol Hill. La pregunta, dijo, es qué pasos debe tomar el gobierno. ¿Aumentar las becas Pell para estudiantes con necesidades económicas? ¿Promulgar el alivio de la deuda para quienes tienen préstamos estudiantiles? ¿Ampliar los subsidios de matrícula para la 'universidad gratuita'?

'Hay argumentos para todos ellos', dijo Ortiz Oakley.

La matrícula de otoño cayó un 8 por ciento entre sus universidades, estimó Ortiz Oakley. Los estudiantes se vieron obligados a tomar 'decisiones difíciles sobre el pago del alquiler o la compra de libros', dijo. “Eso no significa que los hayamos perdido. Tuvieron que presionar el botón de pausa '.

El crecimiento de los colegios comunitarios es importante no solo para la economía, dicen los expertos, sino también para las causas de la justicia social y racial. Un gran número de estudiantes de color depende de ellos para ascender en la escala social: alrededor del 13 por ciento de los estudiantes en las universidades públicas de dos años en 2019 eran negros y el 26 por ciento eran hispanos. Los colegios comunitarios encarnan muchos ideales estadounidenses.

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“A medida que avanzan, avanza el país”, dijo Josh Wyner, director ejecutivo del Programa de Excelencia Universitaria en el Instituto Aspen y autor de un libro sobre colegios comunitarios de calidad. “Y así van las comunidades. . . . Sin ellos, realmente nos será difícil cumplir la promesa de igualdad de oportunidades para una buena vida y una buena carrera '.

La pandemia ha resultado un gran revés para esos objetivos.

El Centro Nacional de Investigación del Centro de Compensación de Estudiantes reportado en diciembre que la inscripción en las universidades públicas de dos años había caído un 10 por ciento, mientras que las universidades públicas y privadas sin fines de lucro de cuatro años se mantuvieron prácticamente sin cambios. Las universidades con fines de lucro crecieron un 5 por ciento. Quizás lo más preocupante es que la inscripción de estudiantes de primer año en las escuelas públicas de dos años cayó un 21 por ciento.

'Un éxito terrible', dijo Davis Jenkins, investigador principal del Centro de Investigación del Community College en el Teachers College de la Universidad de Columbia. Dijo que está muy preocupado por las universidades. “Son una institución fundamental para nuestra democracia. Atienden a estudiantes que ninguna otra institución lo hace '.

Estudiantes como Jose Alvarez, 21, de Union, N.J.

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Su padre es un fabricante de troqueles y soldador, y su madre trabaja para FedEx. Ninguno fue a la universidad. Álvarez se unió a la Infantería de Marina después de la escuela secundaria con la esperanza de convertirse en oficial y piloto algún día. Pero descubrió que necesitaría una licenciatura. Eso lo llevó a Union County College.

'Básicamente lo tomé como una segunda oportunidad', dijo.

Un reservista de la Marina, Álvarez estudia tiempo completo, trabaja de 20 a 25 horas a la semana en un restaurante Panera Bread, es tutor de estudiantes en matemáticas y física y es el presidente del gobierno estudiantil. Recibe ayuda financiera y está pagando alrededor de $ 120 de su bolsillo este semestre para las cuentas de la universidad.

Álvarez dijo que recientemente fue aceptado en el Instituto de Tecnología de Nueva Jersey, en las cercanías de Newark, como estudiante transferido en ingeniería mecánica. Ayuda a organizar eventos, como una noche de karaoke virtual, que tienen como objetivo dar a los compañeros de clase del condado de Union una apariencia de 'la experiencia universitaria' a pesar de la pandemia. “Diviértete, relájate”, dijo. 'Déjalos sentir que no están solos'.

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Isabel Medina, de 20 años, de Springfield, Nueva Jersey, está estudiando enfermería práctica. Su madre era enfermera, su abuela una cuidadora. Medina aceptó un trabajo después de la secundaria como secretaria, pero no era para ella. Se inscribió en el condado de Union y recibe ayuda financiera. Ella se gastó $ 800 este semestre en matrícula, uniforme de enfermería y libros.

La universidad remota en el otoño fue difícil. “Sentí que básicamente me estaba enseñando a mí misma”, dijo. Ahora tiene una combinación de cursos presenciales y en línea mientras trabaja cuatro días a la semana vendiendo gafas en una óptica. Sus calificaciones fueron decepcionantes en la escuela secundaria, dijo, pero ahora son buenas. Espera transferirse a la Universidad de Rutgers.

“Quiero ser una gran enfermera”, dijo Medina. “En mi cabeza, dije: 'Hazlo paso a paso. Mójate los pies. Si prueba diferentes caminos, se abrirá una puerta '.

La universidad aquí, en un condado densamente poblado al oeste de Staten Island, contó con 8.298 estudiantes en el otoño. Esa fue una caída de casi el 10 por ciento, haciéndose eco del patrón nacional. Fue el descenso anual más pronunciado en una caída de una década que también sigue las tendencias educativas más amplias. En 2010, después de un aumento impulsado por la Gran Recesión, la inscripción del condado de Union alcanzó su punto máximo en más de 12,800.

Margaret M. McMenamin, presidenta de la universidad desde 2010, dijo que parte de la contracción es positiva. En la actualidad, muchos más estudiantes se están graduando, dijo, y muchos menos están tomando clases que no necesitan. La universidad otorga alrededor de 1.700 certificados y títulos al año, frente a los 900 en 2010. Dos tercios de sus estudiantes son negros o latinos. La matrícula y las tarifas para los estudiantes de tiempo completo que viven en el condado suman un total de $ 2,640.50 por semestre. Eso es mucho menos que el precio en las universidades públicas cercanas.

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El Instituto Aspen lo reconoce como uno de los 150 mejores colegios comunitarios del país. El año pasado, el condado de Union incluso envió a un estudiante transferido al norte del estado a la ultraexclusiva Universidad de Princeton.

Idealmente, dijo McMenamin, la inscripción sería de alrededor de 10,000.

Pero la crisis estalló después de que las escuelas y universidades de todo el país cambiaran a la enseñanza remota en marzo de 2020 debido a la pandemia.

De repente, el flujo de estudiantes del último año de la escuela secundaria que se gradúan se puso en peligro, y los estudiantes que ya estaban inscritos en el condado de Union enfrentaron preguntas sobre si quedarse. Se interrumpieron las visitas de reclutamiento. Las familias estaban alborotadas, los padres se quedaban sin trabajo, las computadoras y el acceso a Internet eran desiguales.

'Una buena parte de nuestros estudiantes estaban tan comprometidos que no podían concebir ir a la universidad', dijo McMenamin. “Nuestro desafío es averiguar: ¿cómo llegar a ellos? ¿Cómo nos metemos en sus comunidades, en sus cabezas, en sus iglesias, para tratar de atraerlos de regreso? '

Es una campaña total. McMenamin dijo que la universidad lanzó una campaña de reclutamiento y retención para persuadir a los estudiantes de que venir a la universidad y quedarse allí debería ser 'parte del plan de supervivencia de su familia'. El préstamo de computadoras portátiles ha ayudado, al igual que los fondos federales y estatales y las donaciones privadas para ayuda de emergencia para estudiantes, así como la reapertura gradual de las aulas, aunque algunos profesores están preocupados por los riesgos para la salud. Alrededor del 22 por ciento de los cursos ahora se imparten en persona, en comparación con el 14 por ciento en el otoño.

En Texas, San Jacinto College el año pasado comenzó a llamar a miles de estudiantes para evaluar sus preocupaciones. Su canciller, Brenda Hellyer, se unió. Su guión: 'Soy Brenda de SanJac. Solo quería ver cómo estabas. ¿Cómo estás? ¿Qué necesitas de nosotros? Hellyer dijo que muchos buscaron comida, asesoramiento académico o apoyo de salud mental. San Jacinto, en la región de Houston, es uno de los colegios comunitarios más grandes del estado. Tenía alrededor de 31.000 estudiantes en el otoño, un 4 por ciento menos.

La inscripción de estudiantes de primer año cayó aún más, dijo Hellyer. '¿Cómo los recuperamos?' ella preguntó. '¿A dónde fueron?'

En Tennessee, la inscripción a los colegios comunitarios cayó un 11 por ciento en el otoño. Eso es especialmente significativo porque el estado es líder en el movimiento de matrícula gratuita. En 2015, comenzó a ofrecer subvenciones de 'último dólar' a graduados de secundaria calificados dentro del estado que cubrirían las facturas de matrícula para un programa universitario de dos años después de contabilizar otras ayudas para estudiantes.

La clase de primer año aumentó significativamente ese año. El programa Tennessee Promise, financiado a través de los ingresos de la lotería estatal, se ha expandido desde entonces a ciertos grupos de estudiantes mayores.

Ahora, gran parte del progreso que logró se ha deshecho. “La pandemia, por supuesto, proporcionó un viento en contra bastante significativo”, dijo Russ Deaton, vicecanciller ejecutivo de política y estrategia del Sistema Universitario de Tennessee. 'En muchos sentidos, eran los estudiantes que estaban vagamente atados a la educación superior los que tenían más probabilidades de decir: 'No puedo hacerlo este otoño''.

La situación de Tennessee muestra que la matrícula, aunque significativa, es solo una de las muchas barreras para obtener una credencial. Los estudiantes de colegios comunitarios a menudo tienen hijos y trabajos a tiempo parcial o completo. La inseguridad alimentaria y de vivienda los descarrila habitualmente. Y esos desafíos se han visto exacerbados por la salud pública y la crisis económica.

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'Para muchos estudiantes, ir a la universidad no es posible si no tienen acceso a cuidado infantil, transporte', dijo Carmel Martin, subdirectora de movilidad económica en el Consejo de Política Nacional de la Casa Blanca, en una entrevista. 'Necesitamos asegurarnos de que puedan pagar la matrícula, pero también que tengan el apoyo para tener éxito y completar su programa'.

Los colegios comunitarios a menudo reciben menos fondos públicos que los colegios y universidades de cuatro años. Durante su campaña, Biden propuso subvenciones para universidades que inscriban a una alta proporción de estudiantes de familias de bajos ingresos, una iniciativa similar al programa Título I contra la pobreza para las escuelas públicas. Biden también ha pedido más gasto federal en capacitación de la fuerza laboral, otra idea que podría impulsar a los colegios comunitarios.

Los funcionarios de todos los niveles de gobierno valoran el papel que juegan estas escuelas en la economía. “Ves que los gobernadores de todo el país de ambos partidos realmente ven a los colegios comunitarios como parte de la respuesta para construir un sistema de desarrollo de la fuerza laboral eficaz”, dijo Martin.

No todos los colegios comunitarios se están reduciendo. Northern Virginia Community College, donde enseña Jill Biden, informó una matrícula récord de otoño de 52,869 estudiantes. Eso representa un aumento del 2 por ciento desde 2019 y del 8 por ciento desde 2010. La mayoría de los otros colegios comunitarios en Virginia y Maryland informaron caídas anuales en la inscripción. El recuento de personas cayó un 15 por ciento en Baltimore City Community College.

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El norte de Virginia es conocido por sus estrechos vínculos de inscripción doble con las escuelas secundarias locales, así como por un programa de transferencia que envía a miles de estudiantes a la Universidad George Mason y otras universidades públicas para obtener títulos de licenciatura.

“Nuestros estudiantes actuales se quedan con nosotros”, dijo Anne M. Kress, presidenta de Northern Virginia. Ella atribuyó la experiencia de la facultad en educación en línea, así como también el alcance intensivo a familias de bajos ingresos para evitar el fenómeno de la desaparición de estudiantes conocido como 'fusión de verano'. Lo que necesitan las universidades comunitarias, dijo Kress, es una financiación comparable a la del resto de la educación superior pública.

Aquí en Nueva Jersey, muchos estudiantes del condado de Union elogian un programa estatal que ayuda a cubrir la matrícula de la universidad comunitaria para aquellos con ingresos familiares bajos a moderados.

'Cuando me inscribí aquí, pensé que no obtendría nada', dijo Vincent Eynon, de 19 años, de Springfield. Es un estudiante de primera generación. Luego se enteró de que había obtenido la subvención estatal. 'Probablemente fue uno de los mejores días de 2020 para mí', dijo.

Eynon dijo que Union County College merece respeto. Cuando estaba en la escuela secundaria, Eynon sintió que el colegio comunitario no era muy apreciado. 'Eso realmente plantó una fea semilla en mi mente', dijo. “Pero poco después de llegar aquí, me di cuenta de que todo ese estigma es falso. Aquí, el enfoque principal está en nosotros. Estamos todos muy bien atendidos '. Planea transferirse pronto. 'Estoy apuntando lo más alto posible'.