Los estudiantes universitarios sopesan los riesgos y las recompensas de estudiar en el extranjero en la era de la pandemia

Los estudiantes universitarios sopesan los riesgos y las recompensas de estudiar en el extranjero en la era de la pandemia

Jack Miller estaba sentado en clase en el New College of the Humanities de Londres en marzo de 2020 cuando llegó la noticia de que el coronavirus había sido declarado pandemia.

Miller, entonces estudiante de primer año en Northeastern University, había elegido el Programa de Participación Global de la escuela para tener la oportunidad de ver el mundo. Pero todo eso se detuvo rápidamente ese día. “Mi asesor académico en Boston me dijo: 'Ustedes van a regresar a casa. Compre un boleto de avión ', dice Miller.

Estaba en un avión a casa en 24 horas.

Sin embargo, su compañera de clase del noreste, Hanna Elzaridi, no regresaría a su Kuwait natal durante otros cuatro meses después de que el cierre de la frontera y una orden de quedarse en casa en el Reino Unido retrasaron su partida.

Para los estudiantes de estudios en el extranjero de todo el mundo, estas historias son demasiado familiares. A raíz del brote de coronavirus, los viajes al extranjero se suspendieron o se aplazaron por completo ya que el virus puso al mundo en cuarentena. Pero ahora, gracias a la creciente distribución de vacunas y la reapertura de las fronteras, incluso en medio de la propagación de la variante delta, muchos estudiantes están reconsiderando las posibilidades de viaje y se preguntan: '¿Puedo planificar un viaje de estudios al extranjero ahora?'

Para Aileen Chang, estudiante de segundo año en la Universidad de Stanford, la respuesta fue sí. Después de pasar el semestre de primavera asistiendo a clases virtualmente desde su dormitorio en Silicon Valley, Chang aprovechó la oportunidad de ir al único programa de estudios en el extranjero que Stanford no canceló este verano. Llegó a Oxford, Inglaterra, a finales de junio durante 10 semanas.

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'Solicité el trimestre de invierno, pero no nos dijeron que reserváramos vuelos hasta hace unas semanas', dijo Chang desde un hotel en Oxford poco después de su llegada mientras esperaba una cuarentena requerida.

Para que ella pudiera ingresar al país, Chang tuvo que tener al menos una prueba de coronavirus negativa 72 horas antes de su vuelo desde Honolulu.

'Hice tres pruebas de covid de diferentes proveedores en Hawái con la esperanza de que al menos una estuviera en el formato correcto que aceptaría el Reino Unido', dice. Pero luego sus vuelos fueron desviados de Seattle a Atlanta, donde esperó durante una escala de 11 horas que le provocó ansiedad. Cuando llegó al aeropuerto de Heathrow, dice que sus nervios solo aumentaron. 'Las personas que estaban frente a mí eran rechazadas porque no tenían la documentación adecuada en orden'.

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Los hisopos nasales y la previsión de Chang dieron sus frutos. La dejaron entrar. 'Me duele la nariz, pero me siento muy bien. Mi vista desde la ventana de mi hotel es increíble. Nunca antes había estado en Inglaterra ', dijo Chang el mes pasado.

Esa es la recompensa por la pasión por los viajes que muchos estudiantes, que se tambalean por más de un año de aprendizaje a distancia, anhelan. Y es por eso que muchas universidades están haciendo todo lo posible para que los estudiantes regresen con seguridad a los aviones y al extranjero.

El Foro sobre Educación en el Extranjero, una organización sin fines de lucro que defiende y apoya a los educadores que estudian en el extranjero, realizó recientemente una encuesta sobre el estado del campo y encontró que de las 216 instituciones que respondieron, 44 por ciento dijo que reanudarían los programas de estudios en el extranjero este otoño.

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'Reabriremos algunos de nuestros programas en el extranjero este otoño', dice Aron Rodrigue, director de la familia Burke del Programa de Estudios en el Extranjero Bing de Stanford y miembro del Foro sobre Educación en el Extranjero. 'Sesenta y cuatro estudiantes planean ir'.

Los programas de estudios en el extranjero están permitiendo que los estudiantes estadounidenses viajen nuevamente. Pero no está exento de desafíos.

En todo el país, el ambiente es similar.

El optimismo cauteloso es lo que atrae a la estudiante de segundo año de la Universidad de Carolina del Sur, Gwyneth Miller, durante el verano. Miller, que se especializa en estudios chinos, tiene el corazón puesto en pasar el año escolar en la Universidad Nacional de Taiwán en Taipei.

'El plan es irse en algún momento de agosto', dice. “Pero mi mente está corriendo. ¿Qué pasa si covid se hace cargo? ' Los informes indican que la tasa de vacunación de Taiwán está rezagada y que alrededor del 30 por ciento de la población ha recibido al menos una dosis.

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Pero los problemas de salud no son suficientes para evitar que intente estudiar en la tierra natal de su madre, el lugar donde anhela perfeccionar sus habilidades lingüísticas y aumentar su comprensión cultural. 'Si no puedo ir, probablemente lloraré', dijo Miller.

La gestión de las expectativas de los estudiantes ha hecho que otras universidades, incluido Spelman College en Atlanta, adopten un enfoque diferente. En 2019, el 77 por ciento de la clase que se graduó de Spelman había estudiado en el extranjero. Pero por ahora, 'Dimeji R. Togunde, vicerrector de educación global de Spelman y profesor de estudios internacionales, dice que la universidad no reabrirá su programación de estudios en el extranjero hasta la próxima primavera como muy pronto.

Pero la inequidad en las vacunas, particularmente en los lugares donde los estudiantes viajan para conectarse con su herencia, también juega un papel en la decisión de Spelman de posponer los viajes. Togunde dijo que la universidad también considerará solo destinos de menor riesgo según las advertencias de viaje de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y el Departamento de Estado.

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Pero el hecho de que los estudiantes de Spelman aún no puedan estudiar en el extranjero no significa que su educación cultural esté suspendida. Spelman ha girado hacia pasantías virtuales, estudios virtuales selectivos en el extranjero y 'una internacionalización sistemática del plan de estudios que infunde oportunidades de intercambio virtual', dijo Togunde. “Llevan el mundo a los estudiantes”.

Aún así, las opciones virtuales no evitarán que los pasaportes hagan un agujero en los bolsillos de muchos estudiantes. Con un viaje del programa Northeastern GEP a Hong Kong cancelado este año, Jack Miller ha optado por viajar a la London School of Economics.

En cuanto a Elzaridi, ha decidido ir a Boston y experimentar su tercer año de universidad en su universidad estadounidense, un estudio en el extranjero en sí mismo.

'Nadie sabe lo que va a pasar: la tercera ola, las vacunas, todas esas situaciones', dice. Pero para los estudiantes hambrientos de viajar como ella, el tiempo de dudar ha pasado. Al estudiar en el extranjero, dice: 'Vale la pena el riesgo'.