Escalando Hamburger Hill 50 años después de la brutal e inquietante batalla de la Guerra de Vietnam

Escalando Hamburger Hill 50 años después de la brutal e inquietante batalla de la Guerra de Vietnam

DONG AP BIA, Vietnam - Subimos las gastadas escaleras en dirección empinada hacia la montaña hacia la espesa jungla. Parecían el camino a un complejo de templos olvidados de mil años de antigüedad, pero en realidad habían sido construidos hace solo 10 años para facilitar el ascenso a Dong Ap Bia, la Bestia Agachada, Hill 937 - Hamburger Hill.

Es una de las batallas más famosas de la larga Guerra de Vietnam. Inspiró una película y audiencias en el Congreso, simbolizando para algunos la increíble valentía de la infantería estadounidense en Vietnam y para otros la futilidad y el desperdicio de la guerra.

No estábamos subiendo esas escaleras para resolver esa pregunta, aunque teníamos otras. ¿Dónde exactamente en esta colina se libró la batalla hace tantos años? El 10 de mayo de 1969, la unidad más condecorada del Ejército de los EE. UU., El 3er Batallón del 187 ° Regimiento de la 101 División Aerotransportada, conocido como los Rakkasans, pasó 10 días tomando esta colina contra un enemigo profundamente atrincherado. Cada año, los veteranos marcan el aniversario de la batalla en Fort Campbell, Ky., Y este año es el número 50.

El acceso desde el lado este de la colina era el camino fácil hacia arriba. Este terreno no jugó mucho en la batalla; en cambio, los relatos de la guerra describen la mayor parte de los 10 días de brutal combate que tuvo lugar en las crestas al norte y al oeste de la colina.

Las escaleras seguían siendo bastante arduas, pero mi compañero Jonas Thorsell y yo habíamos estado viviendo en las alturas de Etiopía durante los últimos años y subimos la pendiente, dejando atrás a nuestro guía, Van Vu, cuando se detuvo para chupar cigarrillos locales. .

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Thorsell, un empresario sueco de 49 años que ahora se dedica al negocio de los patinetes eléctricos, solía vivir en Vietnam y quedó fascinado por las antiguas bases y campos de batalla de la guerra. Comenzó a escribir un blog sobre ellos en su sitio web , dando consejos a los interesados ​​en volver a visitarnos. Su trabajo lo ha puesto cada vez más en contacto con veteranos que buscan noticias de sus antiguos lugares, y para el 50 aniversario, estaba produciendo un video para los Rakkasans que mostraba la ubicación real de sus asaltos colina arriba por primera vez.

'Es un redescubrimiento, es un viaje para recordar a nuestros amigos que no regresaron a casa', escribió Mike Smith, de 70 años, quien era un privado de primera clase en el segundo pelotón de Delta Company. “Nadie ha podido brindar el tiempo y la dedicación para comprender el alcance y las condiciones de la batalla en la que se libró y luego encontrarla, sin Jonas”.

Yo mismo crecí en una familia de militares y me crié con películas de los ochenta como 'Platoon', 'Full Metal Jacket' y, vergonzosamente, 'Rambo', así que hacía tiempo que quería escalar la colina yo mismo.

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Durante los últimos 20 años, los veteranos han regresado a Vietnam para redescubrir los lugares donde vivieron y lucharon hace tanto tiempo. Nuestro guía Vu ha adquirido un conocimiento casi enciclopédico de las muchas bases en esta área entre Hue y la frontera de Laos.

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“Para la mayoría de sus veterinarios, se emocionan mucho cuando vuelven a visitar los sitios donde estaban estacionados y operados”, dijo, y agregó que algunos todavía estaban amargados por la guerra después de todos estos años.

Dijo que los veteranos de su país también están orgullosos de su lucha y sufrimiento, pero que la mayoría de los jóvenes vietnamitas no están particularmente interesados ​​en escuchar sobre sus sacrificios. 'Esperan el futuro y ganan dinero'.

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Sin embargo, con todo su conocimiento, Vu tampoco estaba familiarizado con el lugar real de los combates en la colina y siguió nuestros mapas en bruto improvisados ​​a partir de imágenes de satélite, recuerdos de veteranos e informes posteriores a la acción.

La jungla de triple dosel sobre nosotros era tranquila mientras subíamos las escaleras. El aire se llenó con el canto de pájaros y grillos, y las serpientes se apartaron de nuestro camino mientras pasábamos, muy lejos del muro de sonido descrito por los veteranos de la batalla.

Cerca de la cumbre hay un monumento en vietnamita e inglés erigido casi al mismo tiempo que los escalones. En el lenguaje pesado y rico en propaganda de la oficialidad vietnamita, describe la batalla como una victoria para los norvietnamitas en 'la guerra de resistencia contra Estados Unidos' y cómo este lugar se convirtió en una 'obsesión' para las fuerzas estadounidenses.

'Miedo y agonía'

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La batalla por la colina 937 fue una especie de marca de aguas altas de las operaciones estadounidenses en Vietnam. En ese momento, había más de 500,000 soldados estadounidenses en el terreno, y este fue un momento raro en el que las fuerzas norvietnamitas se pusieron de pie y lucharon. A finales de año, el presidente Richard Nixon comenzó a reducir las tropas y hubo un cambio en el énfasis para preparar a las tropas de Vietnam del Sur para soportar la peor parte de los combates.

Sin embargo, en esta operación, unos 2.000 soldados estadounidenses buscaron eliminar las rutas de infiltración de las tropas y el material enemigos de Laos a Vietnam del Sur alrededor de la ciudad clave de Hue y la enorme base aérea de Danang más al sur.

Este valiente excapellán todavía está atormentado por el asedio más desesperado de la guerra de Vietnam.

La ofensiva del Tet del año anterior había sido particularmente reñida alrededor de Hue, y los norvietnamitas habían trasladado sus fuerzas de Laos a Vietnam a través del valle de A Shau. La batalla de Hamburger Hill, parte de la Operación Apache Snow, fue diseñada para arrebatar el valle a los norvietnamitas, que lo habían mantenido desde que un campamento de las Fuerzas Especiales en el valle fue invadido en 1966.

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La mayoría de la gente se detiene en el monumento, pero seguimos subiendo hasta la cima, donde los árboles altos fueron reemplazados por pasto elefante de dos metros de altura, afilado como una navaja, y la temperatura se disparó cuando el sol caía sobre nosotros sin la protección de el dosel del árbol.

Desde allí, nos abrimos paso de regreso por la montaña, tratando de descifrar los caminos del asalto estadounidense al revés.

Descubrimos senderos que partían de la cumbre hacia las crestas que descendían por la colina. Aquí fue donde sucedió hace 50 años. Estas fueron las rutas que los soldados estadounidenses cargaron hasta los dientes de un enemigo atrincherado protegido por capas de minas y búnkeres de troncos masivos que eran impermeables a los ataques aéreos.

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Queda poca evidencia de esa terrible violencia de hace medio siglo: un trozo de tela rasgado de un forro de poncho del ejército, agujeros cavados alrededor de rocas que podrían haber sido posiciones de combate. Vu señaló que en los años de escasez después de la guerra, muchos vietnamitas cavaron en los antiguos sitios de batalla en busca de chatarra para vender. Sus juguetes al crecer eran viejos pedazos de material de guerra.

En su relato granular de la batalla, un libro titulado 'La bestia agachada' El teniente Frank Boccia, que comandaba el 1.er pelotón de la Compañía Bravo, describió cómo su compañía fue enviada colina arriba en una patrulla de reconocimiento de rutina con una misión vaga para buscar vertederos de suministros, y luego se encontró con una emboscada en un claro.

“Plumas huecas - Claymores: dos golpes planos y aburridos - RPG. AK-47, como un carámbano punzante, registraron los sonidos. Y luego un golpe profundo y feroz, que congela la mente, un sonido fuerte y aplastante que nunca había escuchado antes pero que reconocí al instante: una ametralladora calibre .51. . . . Entonces comenzaron los gritos. Grita pidiendo ayuda, o un médico, y gritos inarticulados de miedo y agonía '.

Los hombres del cuarto pelotón fueron alcanzados por el fuego masivo de varios búnkeres y cortados en pedazos. Mientras tanto, los hombres de las compañías Charlie y Delta, que subían la colina por sus propios medios, también fueron arrojados hacia atrás, un momento extraño para los estadounidenses que no estaban acostumbrados a que el enemigo estuviera de pie y luchando.

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'Comenzamos a preguntarnos qué tipo de lugar era este y por qué lo defendían', recordó Dennis Helms, ahora de 70 años, el hombre de radio del primer pelotón de la Compañía Bravo. “En el transcurso de la batalla, hicimos varios asaltos colina arriba, y volvíamos a bajar cada vez porque teníamos espacio limitado para movernos, y parecía como si todas sus armas estuvieran enfocadas en el claro, y simplemente parecía que no podíamos superar eso ”, dijo en una grabación de audio de sus recuerdos.

“Cada asalto fue una escena algo diferente pero tuvo el mismo resultado. Simplemente dependía de dónde quisieran golpearnos cuando entramos por primera vez en el claro o pasamos el claro ”, agregó Helms. 'El nivel de ruido también era insoportable'.

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Los documentos encontrados sobre soldados vietnamitas muertos revelaron más tarde que las tropas estadounidenses se habían topado con el 29 ° Regimiento de Vietnam del Norte, de 1.000 hombres, conocido como el 'Orgullo de Ho Chi Minh'.

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Durante días fueron enviados de regreso a esa colina, cada vez arrojados hacia atrás, a veces por las ametralladoras pesadas vietnamitas, a veces por las minas que sembraron en las laderas y dos veces incluso por fuego amigo, primero cuando un avión de combate arrojó una bomba demasiado cerca y la segunda vez después de que un helicóptero de ataque disparara accidentalmente la sede de su empresa.

'Eso nos rompió la espalda ese día', dijo Helms. 'La batalla fue bastante mala, pero que nuestro propio helicóptero nos disparara fue una píldora difícil de tragar, fue muy desmoralizante'.

En el transcurso de la pelea, las tropas estadounidenses enfrentaron contraataques, convocaron ataques aéreos y trataron de evacuar a sus heridos incluso cuando varios de sus helicópteros fueron derribados. A pesar de todo, el enemigo se mantuvo firme, incluso cuando casi toda la vegetación en la densa jungla en la cima estaba nivelada.

Luego, el día 18, otro asalto fue derrotado, esta vez por fuertes lluvias.

“Llovió fuerte, fuerte, fuerte. Era solo un gran cuenco de barro. Darías un paso hacia adelante y te deslizarías cuatro pies hacia abajo ”, recordó Robert Harkins, ahora de 75 años, entonces capitán y líder de Alpha Company. “No había mucho a lo que agarrarse. La mayor parte de la vegetación ya había desaparecido. Perdimos el apoyo de todos nuestros helicópteros debido al clima ”.

El 20 de mayo, el destrozado Batallón 3/187, con la ayuda de otras unidades, finalmente tomó la colina y subió a la cima, que en ese momento era un escenario de devastación casi lunar.

Aproximadamente 70 soldados estadounidenses murieron y muchos más resultaron heridos, con 3/187 experimentando tasas de bajas de más del 50 por ciento en tres de sus cuatro compañías. Los líderes de pelotón, los oficiales subalternos que se lanzaron a la refriega con sus hombres, fueron particularmente afectados. Solo cuatro de un total de 14 sobrevivieron a la batalla relativamente ilesos.

Las tropas estadounidenses no se quedaron mucho tiempo y la colina pronto fue abandonada, un resultado que se convirtió en el centro de las audiencias del Congreso con el senador Edward M. Kennedy (D-Mass.), Quien calificó la batalla como 'insensata e irresponsable'.

La película de 1987 'Hamburger Hill', en particular, tocó una nota antibelicista que durante mucho tiempo ha molestado a los veteranos, junto con sus inexactitudes históricas.

'Si hubiéramos enfrentado el terreno que se muestra en la película, hubiéramos ganado el primer día', comentó Boccia amargamente una vez a Thorsell. 'Uno pensaría que hubieran hecho algo bien por accidente'.

“Sin chicas, sin jacuzzis, sin camiones. La película era una mierda y no se relacionaba con un verdadero soldado 3/187 en el valle de A Shau que yo experimenté ”, asintió Smith en un correo electrónico.

Para aquellos que lucharon en ella, la batalla no se trataba de mantener el terreno, sino de recuperar el control de una ruta de suministro que había estado en manos del enemigo durante años.

“Creo que hicimos lo que nos enviaron a hacer. Debíamos abrir el valle; abrimos el valle. Íbamos a matar al NVA; Matamos a tantos miembros del NVA como pudimos. La colina no tenía ningún propósito táctico o estratégico más que el NVA que estaba en la colina ”, recordó Harkins. Se estima que más de 600 soldados del Ejército de Vietnam del Norte (NVA) murieron en la pelea.

'Actos desinteresados ​​de valentía'

El valle central permaneció libre de vietnamitas del norte durante varios meses después, hasta que Estados Unidos comenzó a reducir sus fuerzas.

Smith, uno de los veteranos, dijo que recuerda su tiempo en Vietnam todos los días. Para él, lo que hizo de la batalla un momento tan definitivo fueron “los actos desinteresados ​​de valentía exhibidos por tantos soldados, no para ganar ningún premio, sino para cuidarse unos a otros, ayudarse mutuamente a sobrevivir y aún así continuar la batalla. '

Thorsell, Vu y yo finalmente hicimos nuestro camino de regreso por el empinado sendero hacia la cumbre que los Rakkasans tardaron 10 días en tomar, y luego regresamos lentamente por esos gastados escalones de la montaña, con las piernas elásticas por el largo día de escalada.

Cuando regresamos a nuestro automóvil, un pequeño grupo de miembros de la tribu Montagnard, los indígenas de las tierras altas centrales de Vietnam, bajó de la montaña detrás de nosotros. Probablemente habían estado atrapando animales pequeños en el bosque, explicó Vu.

Cincuenta años después de la batalla, Hamburger Hill, ahora en paz, les pertenece.

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