El cambio climático podría hacer que muchos de los ecosistemas de la Tierra sean irreconocibles

El cambio climático podría hacer que muchos de los ecosistemas de la Tierra sean irreconocibles

Después del final de la última edad de hielo, a medida que aumentaba el nivel del mar, los glaciares retrocedían y las temperaturas medias globales se disparaban hasta siete grados Celsius, los ecosistemas de la Tierra se transformaron por completo.

Los bosques surgieron de lo que alguna vez fue un suelo árido y cubierto de hielo. Los pinares oscuros y frescos fueron reemplazados por matorrales de nogal y robles. Los bosques se convirtieron en matorrales y la sabana se convirtió en desierto. Cuanto más aumentan las temperaturas en un paisaje en particular, más dramáticos son los cambios ecológicos.

Está a punto de volver a suceder, investigadores informan el jueves en la revista Science . Un amplio estudio de los registros mundiales de fósiles y temperaturas de los últimos 20.000 años sugiere que los ecosistemas terrestres de la Tierra corren el riesgo de sufrir otra transformación, incluso más rápida, a menos que se tomen medidas agresivas contra el cambio climático.

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'Incluso como alguien que ha pasado más de 40 años pensando en el cambio de vegetación mirando hacia el pasado ... es realmente difícil para mí entender la magnitud del cambio del que estamos hablando', dijo el ecologista. Stephen Jackson , director del Centro Científico de Adaptación al Clima del Suroeste del Servicio Geológico de EE. UU. y autor principal del nuevo estudio.

“Me preocupa cuánto cambio y qué tan rápido es probable que ocurra el cambio, y qué poca capacidad tenemos para predecir el curso exacto”, dijo, “lo que crea grandes desafíos para todos nosotros. que están tratando de controlar los incendios forestales, los peces, el agua, el suelo, las especies en peligro de extinción, todas esas formas diferentes en las que los ecosistemas naturales nos afectan '.

Jackson ha pasado la mayor parte de las últimas cuatro décadas estudiando los cambios ecológicos a medida que la Tierra pasaba de una edad de hielo al actual período 'interglacial' entre hace 20.000 y 10.000 años. Su experiencia sugirió que ningún rincón del planeta superó ese trastorno sin cambios, pero como científico, quería pruebas reales.

Así que Jackson reunió a un grupo de más de tres docenas de expertos en ecología de todo el mundo para evaluar cómo se había alterado la vegetación en varias regiones después de la última edad de hielo. Los científicos analizaron fragmentos conservados de polen de plantas de casi 600 sitios en todos los continentes, excepto en la Antártida. Para cada métrica, clasificaron el cambio en su sitio como 'bajo', 'moderado' o 'grande'.

Rápidamente, 'apareció una relación clara', dijo Connor Nolan , el estudiante de posgrado de la Universidad de Arizona que dirigió el análisis. Las regiones que experimentaron grandes aumentos de temperatura, especialmente América del Norte y Europa, invariablemente experimentaron grandes cambios de vegetación. Donde los cambios de temperatura fueron más moderados, alrededor del ecuador, algunos ecosistemas tenían la posibilidad de salir relativamente ilesos.

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A continuación, los investigadores aplicaron esa relación a cuatro posibles escenarios para el cambio climático provocado por el ser humano en el próximo siglo. En el escenario más optimista - en el que las personas actúan agresivamente para reducir las emisiones de carbono, limitando el aumento de la temperatura promedio global a aproximadamente un grado Celsius - la probabilidad de grandes cambios en la composición y estructura de la mayoría de los ecosistemas era baja.

Pero en todas las demás situaciones, en particular en el escenario de altas emisiones “como siempre”, que predice aumentos de temperatura de cuatro grados Celsius para 2100, la transformación será inevitable.

Ese escenario de altas emisiones representa aproximadamente la misma magnitud de aumento de temperatura que los cambios históricos documentados en el artículo de Science, señaló Nolan. 'Pero ahora, en lugar de pasar de frío a cálido', dijo, 'estamos pasando de cálido a mucho más cálido y en escalas de tiempo que son mucho más rápidas que cualquier experiencia anterior'.

Scott Wing, un paleoecólogo del Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural, dijo que los hallazgos no son sorprendentes. Desde que los científicos han examinado el registro fósil, la vegetación ha estado ligada al clima.

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“Este es un documento extremadamente útil porque resume mucha información”, dijo Wing. 'Mirar los datos de esta manera nos ayuda a comprender las posibles magnitudes del cambio en el futuro'.

Un borrador del informe de ciencia climática de la ONU publicado este año sugirió que la Tierra casi con certeza cruzará el marcador clave de 1,5 grados Celsius de aumento de temperatura para la década de 2040. Eso significa que los terribles escenarios de altas emisiones, y el cambio ecológico que los acompaña, descritos en el estudio de Science, parecen cada vez más probables.

Algunos de los cambios ecológicos previstos ya están ocurriendo, dijo Jackson. Donde vive en el suroeste, severos incendios forestales están destruyendo bosques de pino ponderosa que han existido por generaciones; altas temperaturas constantes y sequía prolongada evitar que los pinos se regeneren como resultado.

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“En lugar de estos bosques de pinos ponderosa hermosos, abiertos, sombreados y frescos, tenemos arbustos de robles que son muy densos y tal vez de tres a cinco pies de altura”, dijo. 'Entonces, cuando estás en la antigua ruta de senderismo que te lleva a través de los esqueletos de pino ponderosa, [los arbustos] no dan sombra'.

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Pero las caminatas más calientes son una de las consecuencias más leves de este cambio de vegetación. Jackson señaló que la sombra proporcionada por los pinos ponderosa ayuda a preservar la capa de nieve hasta el comienzo del verano. El agua de deshielo posterior es necesaria para sustentar los arroyos y ríos de los que dependen las plantas, los animales, las granjas y las ciudades. La pérdida de esos pinos desencadenará efectos dominó en toda la cuenca, alterando los paisajes desde las montañas hasta el mar.

'De lo que estamos hablando aquí es del tipo de cambios que interrumpen la vida de todos', dijo Wing. “La gente quiere migrar. … Sus medios de subsistencia ya no son posibles, porque el entorno que los rodea ha cambiado radicalmente en unas pocas generaciones ”.

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Los tres científicos dijeron que sería difícil predecir exactamente cómo cambiarán los ecosistemas individuales en los próximos años. El cambio climático moderno no solo es más rápido que lo que ocurrió después de la Edad del Hielo, sino que la alteración ecológica causada por el aumento de la temperatura se ve agravada por la contaminación, la deforestación y otras actividades humanas.

'Esa es una combinación única, y eso es lo que la hace más aterradora', dijo Jackson. 'Va a tomar la capacidad de adaptación natural que existe y la pondrá a prueba, y probablemente también tendremos que adaptarnos'.

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