En la víspera de Navidad de 1944, la nieve se puso roja de sangre.

En la víspera de Navidad de 1944, la nieve se puso roja de sangre.

En la víspera de Navidad de 1944, en la sitiada ciudad belga de Bastogne, un médico del ejército estadounidense llamado John T. Prior estaba a punto de escribir una carta para un oficial moribundo en el improvisado hospital de al lado.

Fue una pésima noche antes de Navidad. Hacía mucho frío. La comida escaseaba. La medicina casi se había acabado. Y el hospital estaba atestado de soldados heridos y una joven enfermera belga que los cuidaba.

Mientras los trazadores de ametralladoras atravesaban los cielos y un capellán realizaba un servicio en un establo, uno de los hombres de Prior le ofreció una copa de champán para conmemorar la noche santa. Pero cuando hicieron una pausa para beber, escucharon el grito de una bomba que caía, seguido de una tremenda explosión en el hospital.

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Hace setenta y cinco años esta semana, la batalla más grande y mortal de la Segunda Guerra Mundial para los soldados estadounidenses culminó durante lo que se conoció como la Batalla de las Ardenas.

Nueve días antes, los estadounidenses superados en número habían sido atacados por 400.000 alemanes y 1.400 tanques y cañones de asalto.

Aproximadamente 19.000 estadounidenses murieron finalmente. Unos 47.500 resultaron heridos y 23.000 fueron capturados o desaparecieron en combate.

La batalla cautivó a la gente en casa, y el asedio de Bastogne, que fue su pieza central, fue noticia en todo el país. Un obstinado general estadounidense dijo a los alemanes '¡NUTS!' cuando exigieron la rendición de Bastogne.

El asedio sería roto por el extravagante teniente general George S. Patton Jr., cuyo Tercer Ejército hizo una carrera dramática al rescate. Y, mientras el tanque de plomo de Patton, apodado 'Cobra King', se abrió camino hacia Bastogne el día después de Navidad, la batalla continuaría durante un mes más.

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Pero para “Jack” Prior, de 27 años, un niño pobre que salió bien de St. Albans, Vermont, la batalla se redujo a un momento terrible, una bomba enemiga, en un lugar en la víspera de Navidad.

“Salí corriendo y descubrí que el apartamento de tres pisos que me servía de hospital era un montón de escombros en llamas de unos dos metros de altura”, escribió Prior más tarde. 'Mis hombres y yo corrimos hasta la cima ... y comenzamos a arrojar madera en llamas a un lado en busca de heridos, algunos de los cuales pedían ayuda a gritos'.

En el interior, murieron unos 20 de los soldados heridos de Prior, junto con la enfermera, Renee Lemaire, cuyo cuerpo fue encontrado más tarde cortado por la mitad. Prior escribió que la envolvió en una tela de paracaídas y la llevó a casa con su padre.

Ella siempre había tenido la esperanza de recolectar alguna tela de paracaídas para usarla como vestido de novia, recordó, y él se la había comprado como regalo de Navidad.

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La Batalla de las Ardenas se desarrolló durante el último diciembre de la guerra, cuando la Alemania nazi lanzó un contraataque masivo y desesperado contra las fuerzas aliadas que habían estado surgiendo en Francia y Bélgica desde los desembarcos del Día D en Normandía en junio.

Bedford, Virginia, perdió a 20 hombres el Día D. Setenta y cinco años después, la ciudad honró su servicio.

La guerra en Europa llevaba cinco años en marcha. Adolf Hitler, el dictador alemán, estaba luchando contra los rusos en el este y contra las fuerzas estadounidenses, británicas, canadienses, francesas y otras en el oeste.

Alemania estaba siendo aplastada entre los dos frentes y parecía condenada.

Pero Hitler creía que un ataque sorpresa gigante en Occidente podría dividir el frente y sacar a los canadienses, y quizás a los británicos, de la guerra, según el historiador británico Antony Beevor.

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Hitler también pensó que un ataque dirigido a los soldados estadounidenses sería más fácil que uno dirigido a los británicos, escribió el historiador militar estadounidense Trevor N. Dupuy.

La ofensiva alemana, denominada 'Autumn Mist', se lanzó el 16 de diciembre de 1944, con el objetivo de atravesar las líneas aliadas y llegar al puerto de Amberes, Bélgica.

Atacó a través de un sector estadounidense débilmente controlado en una región accidentada y boscosa llamada Ardennes.

Miles de estadounidenses murieron y resultaron heridos. Toda una división estadounidense, la 106ª, fue destruida y 8.000 de sus hombres se rindieron.

Otra división, la 99 verde, se hizo añicos. El ataque alemán creó un enorme bulto en las líneas aliadas, dando a la batalla su nombre.

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La lucha fue salvaje. Los tanques se dispararon entre sí a quemarropa. Un líder de escuadrón estadounidense balanceó su rifle atascado como un garrote mientras dirigía a sus hombres en un ataque. Un soldado de infantería gravemente herido suplicó a sus amigos que le dispararan.

Los alemanes usaban tanques con lanzallamas. Los aviones estadounidenses lanzaron napalm.

El 17 de diciembre, en una encrucijada llamada Baugnez, a menudo conocida como Malmedy, los alemanes capturaron a un gran grupo de estadounidenses y ejecutaron a 84 de ellos.

Más tarde ese día, asesinaron a ocho más en Ligneuville, según Beevor.

Los civiles belgas no se salvaron. Más de 100, en su mayoría mujeres y niños, fueron asesinados cerca de Stavelot.

Un sacerdote católico y el director de una escuela fueron asesinados, y un hombre fue golpeado hasta la muerte con martillos porque los nazis habían encontrado una bandera estadounidense casera en su sótano, escribió Beevor en su libro de 2015: 'Ardenas 1944: La batalla de las Ardenas'.

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Para el viernes 22 de diciembre, la noticia de la masacre de Malmedy había llegado a los soldados estadounidenses y respondieron de la misma manera.

Mientras un grupo de unos 20 alemanes ondeaba una bandera blanca y trataba de rendirse ese día, un sargento estadounidense les hizo señas y luego los abatió a tiros al salir del bosque.

Al principio, la ofensiva tuvo un gran éxito. Los comandos nazis, vestidos con uniformes estadounidenses y tripulando tanques estadounidenses capturados, contribuyeron al caos.

“No se puede imaginar las horas gloriosas ... que estamos viviendo ahora”, escribió un oficial alemán a su esposa. 'La nieve debe volverse roja con sangre estadounidense'.

Pero a medida que la marea alemana avanzaba hacia el oeste, la vital ciudad de Bastogne, un cruce de carreteras, resistió. Ambos bandos querían el lugar, pero los estadounidenses llegaron primero y pronto quedaron virtualmente rodeados.

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Prior fue enviado a un suburbio al noreste de Bastogne llamado Noville el 19 de diciembre, justo cuando los alemanes apretaban la soga.

Instaló un puesto de socorro en un pub, pero el enemigo rápidamente convirtió a Noville en 'una galería de tiro' donde uno tenía que gatear para evitar ser alcanzado.

Cuando los estadounidenses decidieron retirarse a Bastogne, Prior escribió que planeaba quedarse con los heridos y rendirse. “Pedí voluntarios para que se quedaran conmigo, ¡pero el silencio fue ensordecedor!” recordó en un ensayo de 1972.

La tripulación de algunos tanques que partían se detuvo para ayudar. Arrancaron algunas puertas de las casas de sus bisagras, ataron a los heridos a las puertas y unieron las puertas a los tanques.

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El grupo luchó para regresar a Bastogne y fue rescatado en el camino por la 101.a División Aerotransportada de los EE. UU., Que se había apresurado allí para reforzar las defensas de la ciudad, escribió Prior.

Bastogne y sus alrededores estaban siendo atacados por los alemanes, que planearon un ataque el día de Navidad para invadir el lugar.

Hacía mucho frío y había un pie de nieve en el suelo, recordó.

Un soldado fue encontrado muerto de frío en su trinchera. Otros tenían los pies congelados. En la noche del 23 de diciembre hasta la madrugada del 24, la temperatura cayó a un solo dígito.

Las torretas de los vehículos blindados se congelaron. Los neumáticos de algunas piezas de artillería se congelaron hasta el suelo, escribió George E. Koskimaki, autor y operador de radio de la 101ª, en una colección de 1994 de reminiscencias de batalla.

El plasma sanguíneo se congeló y las bolsas tuvieron que colocarse debajo de una axila para descongelarlas.

Prior tenía alrededor de 100 hombres heridos en su hospital, y había 600 más en el piso de tierra de un picadero cercano.

Necesitaba ayuda.

Llegó en forma de dos intrépidas mujeres jóvenes: Lemaire, de 30 años, que perdería la vida tratando a los soldados estadounidenses, y una enfermera afrobelga de 23 años llamada Augusta Chiwy, a quien Prior identificó en sus memorias como la “niña congoleña”. . '

Augusta Chiwy, enfermera africana 'olvidada' de Battle of the Bulge

Chiwy (pronunciadoella-pipí) nació en África, en lo que entonces se conocía como el Congo Belga, según el historiador y cineasta militar británico Martin King. Su madre era negra y su padre era un veterinario belga blanco de Bastogne, donde terminó pasando gran parte de su infancia.

Luchando contra el racismo que dominaba Bélgica en ese momento, Chiwy se convirtió en enfermera en 1943 y trabajó en un hospital en Lovaina, a unas 90 millas al norte de Bastogne, según el libro de King de 2017, 'Buscando a Augusta: el ángel olvidado de Bastogne'.

Ella había hecho un arduo viaje a su casa en Bastogne para visitar a su padre en Navidad, según King. Llegó el día que comenzó la batalla.

Cuando Bastogne fue pulverizada por la artillería alemana, Lemaire había ido al hospital como voluntario el 21 de diciembre, escribió Prior más tarde. Mencionó a otro oficial que había una segunda enfermera en Bastogne.

'Debo señalar', dijo, 'que no es blanca', según King.

A Prior no le importaba. Fue a la casa del padre de Chiwy y le pidió ayuda. Ella accedió a colaborar y lo siguió al hospital, donde no había electricidad ni agua corriente, sino decenas de soldados horriblemente heridos y moribundos.

Algunos pacientes del ejército estadounidense segregado racialmente se preocuparon por la ascendencia de Chiwy.

Cuando un soldado se opuso a ser tratado por ella, Prior le dijo que si no le gustaba, podía unirse a las filas de los cadáveres congelados afuera, escribió King.

Chiwy ayudó con los peores casos.

“La niña congo siempre estuvo en el centro del control de la inmovilización, el vendaje y la hemorragia”, recordó Prior, mientras que Lemaire “se alejó del trauma reciente y sangriento”.

King, el autor, escribió que en un momento, Prior y Chiwy amputaron la mano y el pie de un soldado usando coñac como anestésico y una navaja serrada como bisturí. (Más tarde se uniría a Prior para la copa de champán de Nochebuena en el edificio al lado del hospital y escaparía del ataque de la bomba).

Mientras tanto, alguien puso 'White Christmas' de Bing Crosby en un viejo gramófono. Dos soldados en un puesto de avanzada helado escucharon a los soldados alemanes cantar 'Noche de paz'. Y en otras partes del “Bulge”, los paquetes y las tarjetas de Navidad no entregadas ya habían sido amontonados, empapados con gasolina y prendidos fuego, para mantenerlos alejados del enemigo.

El día de Navidad, los alemanes atacaron.

Pero los estadounidenses estaban esperando y los aplastaron. Los tanques alemanes humeantes cubrían el campo de batalla y los hombres de Patton llegaron al día siguiente.

La Batalla de las Ardenas continuaría por otro mes sangriento, y la guerra en Europa hasta mayo de 1945.

Pero un oficial, el teniente Robert I. Kennedy, le escribió al autor Koskimaki que siempre recordaría la Navidad en Bastogne, especialmente la cena:

“Una lata de hamburguesas y una lata de puré de papas tan frías que casi estaban congeladas. Nadie tenía juegos de mesa ni utensilios, así que cada hombre metió las manos desnudas y sucias en una lata para una hamburguesa y con la otra mano sucia para un puñado de puré de papas '.

'Así que nunca olvido mi cena de Navidad de 1944'.

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