En su lugar, un niño que llamaba a Santa llegó a NORAD. La víspera de Navidad nunca fue la misma.

En su lugar, un niño que llamaba a Santa llegó a NORAD. La víspera de Navidad nunca fue la misma.

El Coronel Harry Shoup era un verdadero tipo de los libros.

En casa, sus dos hijas estaban limitadas a llamadas telefónicas de no más de tres minutos (monitoreadas por un temporizador de huevos) y fueron castigadas automáticamente si no llegaban al toque de queda por un minuto. En el trabajo, durante sus 28 años de carrera en la Fuerza Aérea, el piloto de combate condecorado era conocido como un comandante sensato y estricto con las reglas.

Lo que hace que lo que sucedió ese día en 1955 sea aún más un milagro navideño.

Era un día de diciembre en Colorado Springs cuando sonó el teléfono en el escritorio del coronel Shoup. No el teléfono negro, el teléfono rojo.

'Cuando sonó ese teléfono, fue un gran problema', dijo la hija de Shoup, Terri Van Keuren, de 69 años, jubilada en Castle Rock, Colorado. 'Era la mitad de la Guerra Fría y ese teléfono significaba malas noticias'.

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Shoup era un comandante del Comando de Defensa Aérea Continental, CONAD, la primera versión del Comando de Defensa Aeroespacial de América del Norte (NORAD). Entonces, como ahora, la operación conjunta de Estados Unidos y Canadá fue el centro nervioso tenso del escudo defensivo de Estados Unidos contra un ataque aéreo furtivo. En 1955, el centro de comando se llenó con un mapa masivo de América del Norte en plexiglás, detrás del cual técnicos de escritura al revés en andamios marcaron cada señal sospechosa de radar con lápiz graso.

No era un lugar de juegos y diversión. Y cuando ese teléfono rojo sonó, estaba conectado directamente a un general de cuatro estrellas en el Pentágono, las cosas se pusieron reales. Todos los ojos habrían estado puestos en Shoup cuando respondió.

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'Columna. Shoup, ”ladró. Pero se hizo el silencio.

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Hasta que finalmente, una pequeña voz dijo: '¿Es este Santa Claus?'

Shoup, según todos los informes, estuvo brevemente confundido y luego completamente molesto. '¿Esto es una broma?' Mirando al personal con los ojos muy abiertos por cualquier signo de sonrisa, dejó que la persona que llamaba lo tuviera con toda la indignidad de un coronel pájaro que no toleraba tonterías en la más vital de todas las líneas telefónicas.

'¿Qué crees que estás haciendo?', Comenzó.

Pero luego el poder tecno-militar de los Estados Unidos fue interrumpido por el sonido de los sollozos. Quienquiera que estuviera hablando por teléfono estaba llorando, y Shoup de repente se dio cuenta de que en realidad era un niño el que estaba tratando de alcanzar a Santa Claus.

El coronel hizo una pausa, reflexionó y luego respondió:

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'¡Ho Ho Ho!' dijo mientras su tripulación miraba asombrada. “Por supuesto que esto es Santa Claus. ¿Has sido un buen chico?

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Habló con el joven local durante varios minutos, escuchando sus deseos de juguetes y golosinas y asegurándole que estaría allí en Nochebuena. Luego, el niño le pidió a Santa que le trajera algo lindo para su mamá.

'Lo haré, lo haré', dijo Santa-Shoup. 'De hecho, ¿podría hablar con tu mami ahora?'

El niño puso a su madre al teléfono, y Shoup volvió al trabajo, explicando a la mujer a qué facilidad había llegado su llamada.

'Dijo más tarde que pensó que ella debía haber sido una esposa militar', dijo Van Keuren. 'Ella estaba debidamente intimidada'.

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Pero ella también tenía una explicación. La mujer le pidió a Shoup que mirara el periódico local de ese día. Específicamente, en un anuncio de Sears adornado con una imagen grande de Santa que invitaba a los niños a 'Llámame a mi teléfono privado y hablaré contigo personalmente en cualquier momento del día o de la noche'.

El número proporcionado, ME 2-6681, fue directamente a uno de los teléfonos más seguros del país.

“Estaban desfasados ​​por un dígito”, dijo Van Keuren. 'Fue un error tipográfico'.

Cuando Shoup colgó, el teléfono volvió a sonar. Ordenó a su personal que respondiera a cada llamada de Santa mientras él se comunicaba con el teléfono (negro) con AT&T para establecer un nuevo enlace a Washington. Dejemos que Sears tenga el número anterior, les dijo.

Ese podría haber sido el final. Pero unas noches más tarde, Shoup, como era su tradición, llevó a su familia a cenar en Nochebuena con sus tropas de guardia. Cuando entraron al centro de control, vio una pequeña imagen de un trineo tirado por ocho renos no registrados, llegando a la cima del mundo.

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Van Keuren tenía solo 6 años en ese momento, pero el intercambio que siguió se convirtió en algo de la familia y la leyenda de la Fuerza Aérea.

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'¿Qué es eso?', Preguntó el oficial al mando.

'Sólo me estoy divirtiendo un poco Coronel', respondieron, esperando la explosión.

Shoup reflexionó sobre la ofensiva mientras el equipo esperaba. Luego ordenó a alguien que trajera al oficial de relaciones comunitarias. Y pronto Shoup estaba hablando por teléfono con una estación de radio local. CONAD había detectado entrantes no identificados, posible origen en el Polo Norte, claramente en forma de trineo.

La radio se lo comió, las cadenas se involucraron y nació una tradición perdurable. Esta Nochebuena marca el 63º año consecutivo en que NORAD rastrea públicamente el trineo de Papá Noel en sus rondas globales. '¡Es mejor que los niños en Albania se vayan a la cama pronto, ya que #Santa está cerca para entregar regalos!' NORAD tuiteó Lunes por la tarde. Santa y los renos se movían rápidamente y llegaron a África unas horas más tarde.

'Esta es nuestra misión más agradable', dijo el mayor Andrew Hennessy, un oficial del ejército canadiense destinado en la sede de NORAD en Colorado. 'Sabemos que Santa brinda alegría duradera a los niños de todo el mundo y nos alegra tener eso como nuestra cuarta misión un día al año'. (En los otros 364 días, el mandato triple de NORAD es supervisar las amenazas aéreas, el control aeroespacial general y, en los últimos años, las advertencias marítimas de posibles amenazas desde el mar).

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En buena forma militar, el comando de rastreo de Santa se ha vuelto tremendamente complejo. NORAD despliega satélites, radares, aviones de combate y cámaras de Santa para alimentar su sitio web, aplicaciones y cuentas de redes sociales utilizadas por más de 2 millones de seguidores. Tanto los traviesos como los simpáticos pueden seguir el movimiento de Papá Noel en mapas 3D en ocho idiomas. El año pasado, cuando le preguntaron a Alexa '¿Dónde está Santa?' más de 1,5 millones de veces, fue NORAD quien le dio la respuesta.

Pero el verdadero desembolso emocional viene en el centro de llamadas en vivo de Colorado Springs, atendido durante 20 horas el 24 de diciembre por más de 1,500 voluntarios (muchos de ellos miembros del servicio local y sus familias). Con un manual de Santa Tracker de nueve páginas en la mano, recibieron más de 126,000 llamadas en 2017.

“Tan pronto como cuelgas el teléfono, suena de nuevo”, dijo Hennessy, quien ha cumplido con su deber en el centro de llamadas. Recuerda haberle dicho a una joven llamada de Boston que se había confirmado a Santa sobre Maine en dirección sur pero, y este es un mensaje principal de NORAD, el trineo no se detendría a menos que el niño estuviera en la cama.

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“Lo siguiente que escuché fue el teléfono golpeando el piso”, dijo. 'Mamá lo recogió y dijo: '¿Puedo llamarte después? Él nunca había hecho eso''.

Shoup ascendió a rangos cada vez más altos en la Fuerza Aérea, y se retiró como comandante de ala. Cuando sus hijos tuvieron la edad suficiente, les dijo por qué muchos de sus colegas lo llamaban el 'coronel de Santa', pero era una especie de legado silencioso hasta que el 25 aniversario del seguimiento de Santa y los equipos de noticias de televisión lo buscaron.

Después de eso, esperaba recibir las llamadas de los medios cada diciembre, incluso con tarjetas de presentación especiales con la historia escrita a máquina en la parte posterior. Fue enterrado a los 91 años en 2009 con un paso elevado de cazas F-16, debajo de una lápida que destaca su servicio en la Segunda Guerra Mundial, Corea y Vietnam. La última línea dice: 'Santa Coronel'.

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'Quiero que su mensaje sea 'Haz lo bueno'', dijo Van Keuren. 'Mucha gente le habría colgado a ese chico'.

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