Un siglo antes del Tesla de Elon Musk, los coches eléctricos eran populares en muchas ciudades

Un siglo antes del Tesla de Elon Musk, los coches eléctricos eran populares en muchas ciudades

Mucho antes de los autos Tesla de Elon Musk, los automóviles eléctricos deambulaban por las calles de la capital del país. La esposa del presidente William Howard Taft conducía un automóvil eléctrico. El presidente Woodrow Wilson viajaba en un eléctrico y su esposa conducía uno.

A principios del siglo XX, los carruajes sin caballos habían reemplazado a los carruajes tirados por caballos en la mayoría de las principales ciudades estadounidenses. En 1901, se estimaba que el 38 por ciento de los automóviles en los Estados Unidos eran eléctricos, el 40 por ciento funcionaba con vapor y el 22 por ciento funcionaba con gasolina. Como resultado, las calles estaban más limpias y menos apestosas en muchas ciudades. Solo en la ciudad de Nueva York, los caballos habían depositado alrededor de 2,5 millones de libras de estiércol en las calles todos los días.

En 1915, Washington tenía 1.325 coches eléctricos, aproximadamente el mismo número que Detroit. Esto se ubicó detrás de Chicago con 4.000 eléctricos y Nueva York con 3.200. En Washington, 'el público automotriz ha tenido un despertar y ha descubierto que el automóvil eléctrico moderno realmente abre los ojos', dijo W.R. Emerson de Emerson & Orma, el concesionario local de un modelo de Anderson Electric Car Co. llamado Detroit Electric.

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Las mujeres eran la fuerza impulsora detrás de los coches eléctricos. Los sistemas eléctricos eran más limpios, silenciosos y más fáciles de conducir que los vapores y especialmente los coches de gasolina, que arrojaban vapores malolientes y tenían que arrancar con una manivela. La alta sociedad de Denver Margaret Whitehead conducía un Fritsche Electric porque, dijo, una dama “puede usar el vestido más perecedero y de tonos delicados que posee, y el calzado más delicado sin pensarlo dos veces, porque cuando llega a su destino está inmaculada y su El peinado es tan sereno como cuando salió de casa '.

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Las primeras familias en Washington también influyeron en las tendencias del automóvil. El presidente Taft, de 330 libras, prefirió viajar en un gran automóvil de vapor White Model M descapotable fabricado por White Motor Co. Pero en 1909, su esposa, Helen, comenzó a conducir un automóvil eléctrico Baker Queen Victoria de dos plazas por Washington. El automóvil de la primera dama, fabricado por Baker Motor Vehicle Co., tenía tapizado azul y el escudo de armas de Estados Unidos pintado en las puertas.

La Sra. Taft reemplazó al Baker en 1912 por uno nuevo. Un periódico dijo: 'El uso de un automóvil eléctrico por parte de la esposa del presidente sin duda dará un gran impulso al negocio de los vehículos eléctricos'.

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El presidente Wilson, que asumió el cargo en 1913, eligió un Pierce Arrow de gasolina como limusina presidencial. Pero Wilson, que nunca aprendió a conducir, a veces recorría Washington en un Milburn Light Electric, fabricado por Milburn Wagon Co. Sus agentes del Servicio Secreto también conducían Milburns.

Tanto la primera esposa de Wilson, Ellen, que murió en 1914, como su segunda esposa, Edith, conducían el Baker Electric de Helen Taft. La segunda Sra. Wilson, antes de casarse con el presidente, fue la primera mujer en conducir un automóvil eléctrico en el Distrito de Columbia, en 1904.

Los propietarios de automóviles eléctricos cargaban sus vehículos en los establos de carga, a menudo ubicados en los concesionarios de automóviles. Los fabricantes de automóviles eléctricos, como Oliver Frichtle en Denver, promovieron la distancia que podían recorrer sus automóviles con una sola carga de batería.

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Frichtle fue el Elon Musk de su época. Musk se ha comprometido a enviar un Tesla sin conductor con piloto automático desde Los Ángeles a la ciudad de Nueva York. En 1914, Frichtle condujo uno de sus automóviles desde Lincoln, Nebraska, hasta la Gran Manzana, una distancia de 1.800 millas, en 29 días. Recargó la batería en las estaciones de carga a lo largo del camino y promedió cerca de 90 millas por carga.

En los periódicos de Washington se publicaron anuncios de coches eléctricos. Un anuncio de 1914 se jactaba de que los compradores del Detroit Electric, el 'Town Car de la sociedad', incluían al inventor Thomas Edison y Henry Ford, que fabricaban coches de gasolina en Detroit.

Ford compraba un Detroit Electric cada dos años para su esposa, Clara. Prefería los autos eléctricos más limpios a los autos que arrojaban humo que producía su esposo. Su coche tenía un asiento infantil especial para el hijo de los Ford, Edsel.

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Los autos eléctricos mejoraron con respecto a los primeros modelos que 'llevaban un par de toneladas de batería de almacenamiento sobre cuatro ruedas a un ritmo apenas mejor que el de un caracol descuidado', W.C. Anderson, presidente de Anderson Electric Car Co., dijo en 1912. 'El automóvil eléctrico de hoy' se 'considera actualizado', dijo. 'No hay duda de que el vehículo eléctrico tiene un gran futuro'.

Pero Anderson estaba equivocado. Los autos eléctricos comenzaron a perder su atractivo después de que Ford comenzó la producción en masa de su Modelo T de gasolina. En 1912, el Modelo T se vendió por $ 650, en comparación con $ 1,750 por un automóvil eléctrico comparable. En dólares de hoy, el Modelo T costó $ 17,000 frente a $ 47,000 por el eléctrico.

También en 1912, Charles Kettering inventó el motor de arranque eléctrico para Cadillac, eliminando la necesidad de manivelas manuales en los autos de gasolina. Luego vino el boom petrolero de Texas en la década de 1920, que condujo a la gasolina barata. Aparecieron estaciones de servicio en las carreteras de todo el país, llevando gasolina a las áreas rurales que no tenían acceso a la electricidad necesaria para los autos eléctricos. En la década de 1930, los coches eléctricos prácticamente se habían desvanecido.

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Ronald G. Shafer es un escritor independiente en Williamsburg, Virginia, y conduce un automóvil eléctrico. Es el autor de 'La campaña del carnaval: cómo la alegre campaña de 1840 de 'Tippecanoe y Tyler también' cambió las elecciones presidenciales para siempre'.

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