¿Puedes saltarte 47 días de clase de inglés y aún así graduarte de la escuela secundaria?

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A medida que se acercaba la graduación el año pasado, la lista de estudiantes ausentes a menudo en la escuela secundaria Albert Einstein en los suburbios de Maryland era larga. Más de 175 estudiantes del último año faltaron repetidamente a clases, muchos en cursos requeridos para sus diplomas.

La mayoría de los estudiantes de la escuela del condado de Montgomery se graduaron de todos modos.

Cruzaron el escenario debido a un fenómeno que pasa desapercibido en el sistema escolar más grande de Maryland: los estudiantes pueden aprobar clases que a menudo faltan. Algunos han renunciado a semanas de aprendizaje en el aula y, sin embargo, obtuvieron créditos en sus cursos y se graduaron, según documentos internos obtenidos por The Washington Post y un video de inicio.

Los registros de Einstein High brindan detalles reveladores sobre lo que los estudiantes se pierden: Un estudiante de último año se saltó álgebra 36 veces la primavera pasada. Otro acumuló 47 ausencias injustificadas en inglés. Otro más se fue por más de medio semestre de química.

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Aproximadamente el 40 por ciento de la clase de 2018 de Einstein perdió gran parte de la instrucción el año pasado, y no asistió a algunas clases de 10 a más de 50 veces en un semestre, según muestran los documentos.

El alcance del ausentismo en Einstein plantea interrogantes entre algunos educadores sobre la integridad de las calificaciones y los diplomas en un sistema escolar considerado como uno de los mejores del país. El problema surge cuando los escándalos de diploma han sacudido los sistemas escolares en el Distrito de Columbia y el cercano condado de Prince George, Maryland, donde se han realizado investigaciones y se han realizado cambios.

Pero el ausentismo también toca cuestiones más amplias a nivel nacional sobre el valor de la asistencia y el impulso para otorgar diplomas. Las crecientes tasas de graduación se han promocionado en todo el país como insignias del éxito escolar.

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Con la temporada de graduación en curso en las 25 escuelas secundarias del condado de Montgomery, persisten las preguntas sobre lo que se debe exigir para obtener un diploma.

'Si el 40 por ciento de los niños estuvieran ausentes en ese grado, ¿estamos de acuerdo con eso como comunidad?' dijo Christopher Lloyd, presidente de la Asociación de Educación del Condado de Montgomery, el sindicato de maestros. 'Y si la respuesta es no, ¿qué diablos está pasando?'

Lloyd describió las cifras como impactantes, pero dijo que también reflejan cambios en las políticas que han facilitado la aprobación de cursos, la recuperación de las malas calificaciones y estar fuera de clase, aunque las escuelas habitualmente dicen que los estudiantes deben asistir a clases.

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En Montgomery, los educadores de una serie de escuelas secundarias le han dicho a The Post que las prácticas de asistencia son laxas, vagas o inconsistentes. Algunos dicen que se sienten presionados para hacer trabajos de recuperación, extender los plazos, excusar las asignaciones o encontrar otras formas de ayudar a los estudiantes ausentes repetidamente a aprobar, y que el problema no es solo una cuestión de que los estudiantes del último año pierdan interés a medida que terminan sus días de escuela secundaria.

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Los documentos de Einstein obtenidos por The Post crean una instantánea inusual de ausentismo, con ausencias anotadas estudiante por estudiante, curso por curso, que brindan muchos más detalles que los que ofrecen los datos estatales y muestran que los puntajes de los diplomas estaban en riesgo si los estudiantes no obtenían crédito. .

Los funcionarios de la escuela de Montgomery no cuestionaron la veracidad de los registros, pero dijeron que muchos estudiantes enfrentan presiones fuera del aula. Los estudiantes de Einstein que recibieron diplomas aprobaron las clases obligatorias, dijeron. El superintendente de escuelas, Jack R. Smith, dijo que el tiempo en un asiento de clase no es un requisito estatal y que 'no hay evidencia de irregularidades por parte de nadie' en Einstein.

“Queremos niños en la escuela”, dijo Smith. “Estamos trabajando arduamente para hacer de la escuela un lugar en el que puedan estar, tanto a través de la participación como mediante la eliminación de las barreras para llegar allí, ya sea con el transporte, ya sea con la comida, ya sea cambiando los horarios porque tienen un hijo o son responsables de menores hermanos o tienen que trabajar '.

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Smith dijo que los funcionarios de la escuela 'consideran que nuestro diploma es muy importante como un indicador crítico del éxito real en la escuela'.

Los funcionarios escolares dijeron que los problemas de asistencia no se limitan a la escuela de Kensington. Los datos del condado muestran que las ausencias injustificadas fueron abundantes entre los estudiantes del último año.

Los datos muestran que alrededor de 1,800 graduados en todo el condado en junio pasado tuvieron al menos 20 ausencias injustificadas en al menos una clase. Y eso fue en un semestre de 90 días.

Algunas escuelas se destacaron: en John F. Kennedy High, el 33 por ciento de la clase del último año alcanzó la marca de 20 ausencias. En Northwood High, fue del 36 por ciento. Las escuelas secundarias de Gaithersburg y Watkins Mill registraron tasas de más del 40 por ciento.

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Los funcionarios de la escuela de Montgomery enviaron correos electrónicos a las familias de Einstein sobre la historia de The Post antes de su publicación, enfatizando que los documentos fueron 'filtrados' y describiendo los esfuerzos para abordar el ausentismo e involucrar a los estudiantes.

El correo electrónico de Einstein reconoció que algunos miembros del personal se sintieron incómodos y presionados cuando los administradores se comunicaron sobre protocolos que eran nuevos y que permitían a los estudiantes múltiples oportunidades para mostrar sus logros académicos antes de la graduación.

Los administradores del sistema escolar dijeron que no encontraron manipulación de calificaciones.

Los funcionarios del sistema escolar enfatizaron en entrevistas que las ausencias injustificadas no influyen directamente en las calificaciones del curso. Eso es parte del enfoque 'basado en estándares' del sistema, que se enfoca en el aprendizaje de los estudiantes, no en la asistencia, dijeron.

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También dijeron que no hay límite numérico de ausencias injustificadas.

'Si puedo ir a clase el 40 por ciento del tiempo y obtener una B', eso no conduciría automáticamente al fracaso, dijo Jennifer Webster, directora de apoyo escolar y mejoramiento de las escuelas secundarias de Montgomery. 'Se trata de la nota. No se trata de la cantidad de ausencias '.

Dijo que el sistema escolar se ha alejado de un enfoque punitivo. “A lo que nos comprometemos es a intervenir para los estudiantes que tienen ausencias excesivas, así que ahí es donde hemos puesto nuestra energía”, dijo.

Pero muchos educadores de Montgomery argumentan que asistir a clases y aprender van de la mano.

Critican El enfoque de Montgomery : Las advertencias salen a las tres ausencias injustificadas en una clase y nuevamente a las cinco, cuando se notifica a los estudiantes y padres que se debe desarrollar un plan de intervención de asistencia. Están involucrados consejeros o administradores. Si la asistencia no mejora, La política dice, los estudiantes están 'en peligro' de reprobar un curso.

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Los registros obtenidos por The Post for Einstein incluyen solo a los estudiantes que tienen al menos 10 ausencias injustificadas en un curso, el doble que el umbral de la política.

“La política es intencionalmente nebulosa, con el propósito de graduar a los estudiantes”, dijo un maestro del condado que, como muchos otros educadores, habló bajo condición de anonimato por temor a represalias. “Cuando estos estudiantes se gradúen, ¿qué estamos diciendo? ¿El diploma no significa nada y ni siquiera tienes que presentarte? '

La tasa de graduación del condado de Montgomery, 88.4 por ciento en 2018, ha sido fuerte durante años, y algunas escuelas secundarias superan el 95 por ciento. La tasa de Einstein fue del 83,7 por ciento el año pasado.

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El veterano director de Einstein, James G. Fernández, quien anunció recientemente su retiro, se negó a hablar sobre ausencias o problemas relacionados, dijeron funcionarios del sistema escolar.

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Frederick M. Hess, director de estudios de políticas educativas del American Enterprise Institute, un grupo de expertos de Washington, dijo que los problemas de Montgomery sugieren un fenómeno más amplio.

'Mi mejor conjetura es que verías mucho de este patrón porque se adapta a las necesidades de todos', dijo. “Los niños quieren graduarse. Los líderes del distrito [escolar] están bajo presión para aumentar las tasas de graduación. Los maestros no quieren que los llamen por causar problemas o reprobar a muchos estudiantes. Hay muchos incentivos para impulsar a los niños hasta la graduación y muy pocos para hacer preguntas difíciles o retenerlas '.

Montgomery fue una vez más difícil con la asistencia, pero su vieja política de 'pérdida de crédito' fue eliminada en 2010 en medio de preocupaciones de que afectó en particular a los estudiantes de color, llevó a algunos estudiantes a darse por vencidos y estaba en desacuerdo con el cambio del sistema a los estándares. calificación basada.

Ahora, el sistema escolar dice que se enfoca en planes de intervención de asistencia, y algunos educadores usan una calificación especial, E3, para transmitir que un estudiante está reprobando debido a ausencias.

Leah B. Michaels, jefa del departamento de inglés de Richard Montgomery High en Rockville, dijo que los datos estatales y del condado sugieren una crisis de asistencia.

'La política de asistencia del sistema escolar es vaga y no se aplica de manera consistente de una escuela a otra', dijo.

Los funcionarios del sistema escolar de Montgomery subrayan las muchas razones por las que los estudiantes faltan a clases: estrés familiar y económico, tareas de cuidado de niños, trabajos que reducen el tiempo para ir a la escuela. Algunos padres pueden ser menos conscientes de la necesidad de enviar notas para disculpar el tiempo perdido; los estudiantes mayores de 18 años pueden escribir sus propias notas.

En Einstein el año pasado, alrededor del 40 por ciento de los estudiantes provenían de familias de bajos ingresos y el 17 por ciento eran estudiantes del idioma inglés.

Un graduado de la Clase de 2018 de Einstein, que habló bajo condición de anonimato debido a preocupaciones sobre represalias si hablaba públicamente, dijo que su ausentismo crónico reflejaba en parte problemas financieros. Llegó a los Estados Unidos desde El Salvador cuando era niño y ha tratado de buscar trabajo (cortar césped, quitar nieve) para ayudar a su padre a mantener a su familia.

“Solo quería sacarme de su plato, trabajar por mí mismo”, dijo el estudiante.

El estudiante dijo que la escuela secundaria, incluidas las oportunidades de compensar las malas calificaciones en los programas de 'recuperación de créditos', le dio 'las cosas que necesitaba'. Ahora, está cursando un título de asociado.

Pero uno de sus compañeros consideró que el enfoque de la escuela era más dañino. Dijo que estar ausente con frecuencia se consideraba un 'crimen sin víctimas' en Einstein. 'No lo es', dijo el estudiante. 'A los niños se les está engañando sobre por qué están en la escuela'.

El estudiante, que habló bajo condición de anonimato debido a la delicadeza del tema, dijo que no estaba 'deseando que otras personas no se gradúen', pero que pensaba que los estudiantes que perdieran demasiadas clases sufrirían a la larga.

Se preguntó qué significa un diploma.

'Mi diploma de la escuela secundaria vale tanto como el de este otro niño, aunque el niño venía a la escuela una vez al mes y yo venía a la escuela todos los días', dijo.

Los sistemas escolares en todo el país adoptan diferentes enfoques para las ausencias, pero los expertos dicen que el ausentismo crónico puede amenazar el éxito de los estudiantes y socavar los esfuerzos para reducir las brechas de rendimiento que dejan a los estudiantes negros e hispanos rezagados.

Faltar incluso cinco días en un semestre de la escuela secundaria aumenta la probabilidad de reprobar una clase o no graduarse, dijo Elaine Allensworth, directora del Consorcio de Investigación Escolar de la Universidad de Chicago.

“No puedes hacer el trabajo si no estás allí; te quedas atrás si no estás allí ', dijo. 'Incluso los estudiantes con buenos puntajes en las pruebas, faltan a clases y fracasan'.

Robert Balfanz, profesor de investigación de la Universidad Johns Hopkins, dijo que los estudiantes de secundaria con ausencias frecuentes tienen más probabilidades de abandonar la escuela y aquellos que logran llegar a la universidad tienen menos probabilidades de terminar. “Pagas el precio en alguna parte”, dijo.

Los investigadores dicen que existe un fuerte vínculo entre la pobreza y el ausentismo, y muchas de las escuelas secundarias de Montgomery con altas tasas de ausentismo tienen mayores porcentajes de estudiantes económicamente desfavorecidos.

Los funcionarios de educación de Maryland han intensificado recientemente su enfoque en el ausentismo crónico, que definen como ausentarse durante el 10 por ciento o más de los días escolares por cualquier motivo, justificado o no.

Todas las escuelas públicas de Maryland se clasifican, con una a cinco estrellas, utilizando una fórmula que incluye el ausentismo crónico como un factor. Datos publicado en el show de diciembre ocho de las 25 escuelas secundarias de Montgomery tenían tasas del 30 por ciento o más.

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En Magruder High School en Derwood, el 43 por ciento de los estudiantes de secundaria estaban ausentes crónicamente, el nivel más alto del condado.

Esto fue difícil de comprender para Cynthia Simonson, una madre de Magruder con mentalidad de datos que es vicepresidenta del consejo de PTA de todo el condado. Ella nunca había visto números sobre el tema, dijo, a pesar de que habitualmente estudia minuciosamente los informes del sistema escolar.

Se preguntó si el problema era que los estudiantes del último año se saltaban la escuela, pero cuando surgió el problema en una reunión de la PTSA en enero, un administrador les dijo a los padres que las ausencias entre los estudiantes de primer año eran una preocupación particular, dijo.

'Me sorprendió', dijo Simonson. '¿Qué explica que tantos niños estén fuera tantos días?'

Los funcionarios de Montgomery dijeron que han estado estudiando la participación de los estudiantes, con un enfoque en el ausentismo crónico.

Aunque Maryland tiene un diploma, sus sistemas escolares manejan las ausencias de manera diferente.

En el condado de Worcester, hogar de Ocean City, los estudiantes suspenden una clase después de acumular 11 ausencias injustificadas, dijo una portavoz.

Los procedimientos en el condado de Prince George requieren ceros para el trabajo de clase que se da en los días que los estudiantes se saltan.

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Las escuelas de la ciudad de Baltimore no tienen en cuenta las ausencias injustificadas en las calificaciones de los estudiantes, con la idea de que las calificaciones reflejan el dominio del contenido, no el comportamiento de los estudiantes.

El estado está considerando la posibilidad de crear un estándar mínimo de asistencia para 'garantizar la equidad en todo el estado y la integridad del diploma de la escuela secundaria de Maryland', dijo Justin M. Hartings, presidente de la Junta de Educación del Estado de Maryland.

En Montgomery, varios directores han expresado su preocupación por la dificultad de mejorar la asistencia, dijo la vicepresidenta de la junta escolar, Patricia O’Neill. Si bien no tenía detalles sobre Einstein, dijo, el ausentismo excesivo la deja preguntándose sobre las calificaciones.

“Parece incongruente que puedas aprobar matemáticas en la escuela secundaria y no estar allí”, dijo.

Los documentos obtenidos por The Post muestran que 115 estudiantes del último año de Einstein se ausentaron con frecuencia en los cursos de matemáticas y que al menos 88 faltaron a las clases de inglés del último año requeridas para obtener un diploma. Otros a menudo estaban fuera durante las clases de ciencias, estudios sociales, arte, educación física o de colocación avanzada que pueden, o no, haber sido requeridas para la graduación.

El efecto combinado para un semestre: más de 13,700 períodos de clase perdidos.

“La pieza de responsabilidad para la asistencia de los estudiantes se ha ido”, dijo Russell Rushton, quien fue jefe del departamento de matemáticas en la preparatoria Walt Whitman en Bethesda hasta su jubilación en junio pasado.

Rushton recordó que en su escuela secundaria de alto rendimiento, 23 estudiantes del último año en sus clases estaban en riesgo de reprobar debido a ausencias la primavera pasada. Muchos tuvieron más de 20 ausencias, pasando solo después de hacer un trabajo de recuperación significativo, dijo.

Muchos profesores argumentan que la mayoría de las ausencias no están relacionadas con circunstancias atenuantes. Más bien, afirman, muchos estudiantes faltan a clases porque ven pocas consecuencias.

Algunos maestros ven las consecuencias en los graduados del condado de Montgomery que llegan a Montgomery College sin preparación todos los años. Casi el 70 por ciento de esos estudiantes en 2018 necesitaban tomar clases de recuperación en matemáticas y el 37 por ciento en inglés, dijeron funcionarios de la universidad.

Los maestros pueden negar el crédito por las tareas en los días en que los estudiantes tienen ausencias injustificadas. Pero Brian Donlon, un maestro de estudios sociales en Richard Montgomery High, dijo que en su experiencia, pocos estudiantes terminan reprobando sus clases después de estar ausentes con frecuencia, porque se alienta o se presiona a los maestros para extender los plazos y aceptar trabajos de recuperación tardíos.

Él y otros maestros también cuestionan el papel y el rigor de los programas de recuperación de créditos que permiten a los estudiantes compensar el reprobar un curso.

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“Los niños no están teniendo experiencias de aprendizaje auténticas, porque entran y salen mucho de la escuela”, dijo Donlon, “y no los estamos preparando para el siguiente nivel, ya sea universitario o laboral, porque les permitimos participar en un nivel de absentismo que no funcionará en su próximo esfuerzo. Están siendo preparados para el fracaso '.

Los maestros de tres escuelas secundarias del condado dijeron que encuentran la situación tan desalentadora que las ceremonias de graduación los dejan en conflicto.

Aunque elogian a los estudiantes que trabajaron duro para obtener diplomas, se sienten frustrados al ver a los estudiantes ausentes con frecuencia cruzar el escenario.

Uno recuerda haber llamado la atención de un colega e intercambiar una mirada de complicidad. '¿Cómo sucedió eso?' el maestro recordaba haberse preguntado.

Jennifer Jenkins contribuyó a este informe.