Los niños fueron golpeados y abusados ​​en un reformatorio de Florida. Ahora Colson Whitehead ficcionaliza esa historia.

Los niños fueron golpeados y abusados ​​en un reformatorio de Florida. Ahora Colson Whitehead ficcionaliza esa historia.

Casi tan pronto como abrió sus puertas el 1 de enero de 1900, el reformatorio juvenil en Marianna, Florida, se convirtió en objeto de denuncias e informes condenatorios por parte de investigadores y periodistas del gobierno.

Los estudiantes de la institución de 1.400 acres, originalmente conocida como la Escuela de Reforma del Estado de Florida, fueron encadenados a las paredes y sometidos a palizas extraordinariamente duras, según un informe de la Universidad del Sur de Florida .

Seis investigaciones dirigidas por el estado llenaron los primeros 13 años de la escuela y luego, en 1914, un incendio mató a ocho niños y dos hombres. Hasta 1968, los niños negros vivían en una parte del campus y los blancos en otra. En junio de 2011, la escuela finalmente cerró. Pero los investigadores han encontrado docenas de tumbas sin nombre en la propiedad en los últimos años.

En 'The Nickel Boys' de Colson Whitehead, un adolescente negro idealista aprende una dura realidad

Con tanta historia de violencia y enemistad racial, la escuela se convirtió en un forraje desgarrador para Colson Whitehead, un escritor afroamericano cuya novela de 2016 'El ferrocarril subterráneo' ganó el premio Pulitzer. Su último libro, 'The Nickel Boys', narra la difícil situación de un adolescente negro llamado Elwood Curtis en la ficticia Nickel Academy en la ciudad ficticia de Eleanor, Florida, durante la década de 1960.

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El ex presidente Barack Obama lo puso en la parte superior de su lista de lectura de verano a principios de esta semana.

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Es agosto, así que quería informarle sobre algunos libros que he estado leyendo este verano, en caso de que esté buscando algunas sugerencias. Para empezar, no puedes equivocarte leyendo o releyendo las obras completas de Toni Morrison. Amado, Cantar de los Cantares, El ojo más azul, Sula, todo lo demás, son trascendentes, todos ellos. Te alegrará leerlos. Y mientras estoy en eso, aquí hay algunos títulos más que quizás quieras explorar.

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A lo largo de la novela, Whitehead toma prestados detalles reales del pasado de Dozier y los hace parte de la historia de Nickel Academy, un acto de homenaje literario que reconoce a las víctimas de Dozier, así como el trabajo de reporteros, investigadores y ex presos que ya habían publicado libros, reportajes y reportajes periodísticos. cuentas en la escuela.

En la novela de Whitehead, por ejemplo, las golpizas en la Academia Nickel tienen lugar en un edificio llamado la Casa Blanca, apodado la 'Fábrica de Helados', que son los mismos nombres para la instalación de concreto donde los niños Dozier fueron azotados con una correa de cuero atada a un mango de madera. El cementerio de Nickel Academy se llama igual que el de Dozier: Boot Hill. En la novela de Whitehead, un estudiante de la Universidad del Sur de Florida descubre tumbas sin nombre en el campus de Nickel; en la vida real, un equipo de antropólogos forenses de la misma universidad ha estado desplegando tecnología de radar para investigar el terreno debajo del campus.

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Tres años después de la apertura de la Escuela de Reforma del Estado de Florida, un informe de investigación de 1903 al Senado de Florida dijo que los presos fueron encontrados en 'grilletes' y que la escuela es 'nada más ni menos que una prisión', según un informe de investigación en el entonces -S t. Petersburg Times (ahora Tampa Bay Times). Dos años más tarde, el Manatee Record publicó un editorial que la escuela 'necesitaba una reforma desesperada' y exigió que la legislatura estatal abriera una investigación sobre sus malas condiciones. La escuela, escribió el periódico, 'ha fracasado hasta ahora en su propósito que apenas está a la par con el campo de convictos ordinario'.

Fue creado como refugio para niños necesitados. En cambio, fueron violadas y drogadas.

En 1912, la Metropolis de Jacksonville notó una investigación - por parte del periódico o por otra entidad, no estaba claro - que revelaba que un superintendente tenía 'la costumbre de golpear brutalmente a sus cargos'. El artículo decía que “no hay un lugar adecuado para atender a los enfermos” y que “en la escuela de negros, las condiciones se muestran desgarradoras” y abarrotadas. El campus, señaló el artículo, estaba acosado por 'comida insuficiente y condiciones insalubres'.

Luego estuvo el incendio de 1914, que mató a ocho niños y dos adultos dentro de un dormitorio de ladrillos. Aunque el incendio se consideró accidental, la cobertura de prensa señaló que las escaleras de incendios estaban cerradas, lo que impedía que las personas huyeran. (La escuela ficticia de Whitehead también sufrió un incendio en el dormitorio). El reportero del Pensacola Journal no escatimó a los lectores los horripilantes detalles:

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Los cuerpos carbonizados de las desafortunadas víctimas del terrible holocausto fueron sacados del lecho de carbones y cenizas dentro de las paredes del edificio incendiado y colocados debajo de un árbol en la parte trasera del edificio que había muerto por el fuego. De la mayoría de los cuerpos no quedaba nada más que trozos carbonizados de carne y hueso que representaban los cuerpos y órganos que habían sido asados ​​hasta convertirse en una masa ennegrecida irreconocible. Sin embargo, dos de los más grandes conservan la forma del cuerpo humano con todos los órganos vitales expuestos. En ninguno había la más mínima apariencia de posibilidad de reconocimiento. ... Toda la ciudad y el país están horrorizados por el terrible desastre, que es quizás el peor de su tipo en la historia del estado. The Pensacola Journal, 19 de noviembre de 1914.

Décadas más tarde, la escuela se sometió a un examen aún más intenso cuando un ex psicólogo escolar concedió una entrevista al Miami News para la serie de dos partes del periódico sobre las instalaciones. (El reportero no era otro que Jane Wood Reno , la madre de la futura Fiscal General de los Estados Unidos, Janet Reno, nombrada por Clinton).

El psicólogo, Eugene Byrd, le contó cómo sucedieron las golpizas a los estudiantes. Primero, un niño se acostaba en una cama de hospital estrecha y estiraba los brazos por encima de la cabeza, se agarraba a los barrotes de la cama y, si quería, escondía la cara en una almohada. (En la novela de Whitehead, el protagonista sufre una paliza de manera similar). Luego, un miembro del personal azotaba a los niños con una correa de cuero de '22 pulgadas de largo, cuatro pulgadas de ancho y media pulgada de grosor'. Byrd dijo: “Las palizas se llaman remar, pero son palizas entregadas con toda la fuerza de un hombre adulto. Se gastan las correas de los chicos '. Byrd incluso nombró a los funcionarios escolares cómplices de las atrocidades: el superintendente asistente R.W. Hatton, quien 'hace la mayor parte de esto', informó el periódico, mientras que dijo que el superintendente, Arthur Dozier, y futuro homónimo de la escuela, contó los golpes.

Dozier, en su entrevista con el diario de Miami, justificó las golpizas. “Las nalgadas son algo que detesto, de verdad aborrezco”, dijo. 'Pero tenemos la responsabilidad de mantener el control general de todos los niños en una institución de este tamaño, así como de hacer lo máximo posible por cada niño'.

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Los presos tardarían años en defenderse. En diciembre de 1982, los defensores de la juventud presentaron una demanda federal de acción colectiva contra el estado en nombre de aproximadamente 1,000 niños en Dozier y otras dos escuelas reformatorias en Florida, alegando hacinamiento, castigos severos como el confinamiento solitario y otras violaciones constitucionales. La demanda decía que los estudiantes de Dozier estaban atados como cerdos, lo que significa que tenían que acostarse boca abajo boca abajo con las 'muñecas esposadas a la espalda y luego conectadas a los tobillos encadenados de sus herederos', según una historia del Pacific News Service. El estado se instaló en 1987, acordando dar a los estudiantes planes de educación especializada y reducir la población en cada escuela a 100 para 1990.

A mediados de la década de 2000, grupos de hombres que habían sufrido tortura en Dozier se encontraron en línea y comenzaron a llamar la atención sobre su abuso en la escuela décadas antes. En 2008, el entonces St. El reportero del Petersburg Times, Ben Montgomery, notó una historia de Associated Press enterrada en su periódico. 'Recuerdo la tortura de niños', decía el titular. El artículo describía cómo, cinco días antes, un grupo de cinco hombres que fueron encarcelados en las instalaciones en las décadas de 1950 y 1960 regresaron para ver a un funcionario del departamento de justicia juvenil del estado cerrar y sellar la Casa Blanca, el edificio donde ocurrieron las palizas, que había estado cerrado desde 1967.

Los 16 párrafos de la historia lo asombraron a él y a su editor, recordó Montgomery en una entrevista. Los hombres que se habían reunido en la escuela le dijeron a la AP que los estudiantes habían sido golpeados más de 100 veces con una correa de cuero de un metro de largo rellena con láminas de metal. Un edificio en el campus, frente a la Casa Blanca, era conocido por los estudiantes como 'la sala de violaciones'. Un hombre le dijo a AP que lo enviaron a la escuela de niños después de que huyó de un orfanato de Jacksonville donde una mujer lo estaba abusando sexualmente. 'Pero después de su primer viaje a la Casa Blanca, sabía que habría estado mejor en el orfanato', dice la historia de AP.

El día que se publicó, dijo Montgomery, otros dos alumnos de la escuela se presentaron en el periódico para contar sus historias. Terminaron hablando con otra reportera del periódico, Waveney Ann Moore. Finalmente, ella, Montgomery y el fotógrafo Edmund D. Fountain se unieron para trabajar en un proyecto sobre la escuela. Pero no eran los únicos que querían inspeccionar el pasado de Dozier. También lo hizo el entonces gobernador. Charlie Crist, quien dos meses después ordenó al Departamento de Cumplimiento de la Ley del estado que investigara las denuncias de abuso de los hombres. También quería que la investigación determinara quiénes fueron los restos enterrados bajo el cementerio improvisado de la escuela, cómo pudieron haber muerto y si algún delito los llevó a la muerte.

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Durante gran parte de 2009, el St. Petersburg Times y las fuerzas del orden estatales indagaron en el pasado de la escuela en investigaciones paralelas.

Los reporteros de los periódicos terminaron producir varios artículos ese año sobre el turbulento pasado de la escuela, entrevistando a varios ex reclusos sobre sus golpizas y la búsqueda de una demanda contra uno de los funcionarios que, según dijeron, desató una cantidad desmesurada de golpizas. Las historias mostraban una casa de los horrores y presentaban una foto gráfica que mostraba las nalgas de un hombre adulto cuyas cicatrices de palizas décadas antes en la escuela aún eran visibles.

Mientras tanto, el departamento de aplicación de la ley de Florida entrevistó a más de 100 personas (ex presos, sus familiares y ex empleados) y escuchó repetidamente que habían sido golpeados varias veces con una paleta de cuero pesado que resultó en sangrado, suturas y cicatrices.

Pero en marzo de 2010, los fiscales se negaron a presentar cargos, citando el estatuto de limitaciones y la falta de especificidad en muchas acusaciones. En cuanto al cementerio, los investigadores no pudieron fundamentar ninguna afirmación de que las decenas de niños enterrados allí murieron como consecuencia de un delito. El mes siguiente, en abril de 2010, el trío de empleados del St. Petersburg Times nombrados finalistas del Premio Pulitzer por sus artículos sobre Dozier. Un año después, el estado cerró la escuela, que había sido renombrada una vez más como Centro de Desarrollo Juvenil del Norte de Florida, de una vez por todas.

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Desde entonces, los investigadores continúan encontrando tumbas sin identificar en la propiedad. Solo en abril, se encontraron 27 'anomalías' en el suelo 'compatibles con posibles tumbas' durante una limpieza de contaminación en el campus, según los New York Times.

Y ahora, la novela de Whitehead que dramatiza la historia de la escuela y las experiencias traumáticas de sus víctimas está creando sus propios titulares. ¿Pero alguno de los Dozier Boys leerá sobre la imaginación de los Nickel Boys de Whitehead?

'¿Por qué harías un libro de ficción, solo soy yo, de algo tan horrible?' preguntó Jerry Cooper, de 74 años, de Fort Myers, Florida, quien cumplió condena en la escuela reformatoria en 1961 cuando era adolescente y dice que una vez fue azotado con la correa 135 veces. Pero conseguiré el libro. Lo voy a leer. No importa cómo se corra la voz sobre lo que sucedió en la escuela, debería salir a la luz. Aprecio que [Whitehead] haga la historia '.

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