El lugar de nacimiento de la esclavitud estadounidense debatió su abolición después de la sangrienta revuelta de Nat Turner

El lugar de nacimiento de la esclavitud estadounidense debatió su abolición después de la sangrienta revuelta de Nat Turner

Lo primero que hicieron los blancos después de la violenta insurrección de esclavos de Nat Turner en 1831 fue arrestar a más de 120 negros y matarlos.

Pero lo siguiente que hicieron los blancos fue sorprendente.

Cientos de ellos enviaron peticiones a la Asamblea General de Virginia pidiendo el fin de la esclavitud.

Los periódicos de Richmond argumentaron ferozmente a favor de la abolición. El nieto del presidente Thomas Jefferson impulsó un plan para liberar esclavos y ayudarlos a establecerse en la nueva nación africana de Liberia. Incluso un líder de la milicia que sofocó la rebelión de Turner pidió el fin gradual de la esclavitud.

En otras palabras, la insurrección casi funcionó. Más de 50 hombres, mujeres y niños blancos habían muerto en la revuelta de esclavos más sangrienta en suelo estadounidense. Obligó a los virginianos a enfrentar el mal que estaba en la raíz de su sociedad, y simplemente asustó a mucha gente. Gracias a la presión pública, la Asamblea General consideró emprender acciones radicales.

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Pero los votos se quedaron cortos. En cambio, los legisladores aprobaron leyes más severas que empeoraron la vida de los afroamericanos. También agravaron las divisiones que estallaron, 30 años después, en la Guerra Civil.

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'Es, como, uno de los momentos más tristes de la historia de Estados Unidos', historiador Erik S. Root dijo, 'debido a la oportunidad perdida'.

Este año, Virginia marca el origen de la esclavitud en las colonias inglesas. Los primeros africanos capturados llegaron a Point Comfort en Virginia en agosto de 1619. Los debates provocados por la insurrección de Turner fueron “el debate más público, centrado y sostenido sobre la esclavitud y la emancipación que se haya producido jamás. . . alguna . . . estado sureño ”, escribió la historiadora Eva Sheppard Wolf.

El proceso puso al descubierto cuán profundamente conflictivos estaban los sureños blancos sobre el tema. Había dueños de esclavos que favorecían la abolición y abolicionistas que solo querían deshacerse de los negros. Llegaron peticiones de todos los rincones del estado, unas 40, firmadas por más de 2.000 personas.

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En el condado de Charles City, entre Williamsburg y Richmond, un grupo de cuáqueros envió un elocuente ruego a Virginia para que recordara los ideales que desencadenaron la Revolución.

La esclavitud era “un sistema repugnante a las leyes de Dios, subversivo de los derechos y destructivo de la felicidad del hombre”, escribieron los cuáqueros. “Por lo tanto, creemos solemnemente que las leyes de Dios exigen imperiosamente algún sistema eficiente para la abolición de la esclavitud en el Commonwealth y la restauración de la raza africana a los derechos inalienables del hombre, y que está inseparablemente conectado con los mejores intereses del Commonwealth en general.'

En el condado de Loudoun, un grupo de mujeres escribió que temían por su seguridad. Pidieron el fin gradual de la esclavitud, pero también la expulsión de todos los negros de Virginia, libres y esclavizados. Un grupo en el condado de Buckingham quería poner fin a la esclavitud por temor a que los negros pronto superaran en número a los blancos.

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Aproximadamente 30 de las peticiones tenían como objetivo sacar a todas las personas de color de Virginia, descubrió Root mientras investigaba su disertación sobre el tema. Pero no todos querían acabar con la esclavitud; varios pidieron purgar el estado de los negros libres para que los trabajadores esclavizados no fueran influenciados por ellos. Root encontró la mayoría de las peticiones en la cobertura de los periódicos y las recopiló en un libro titulado 'Hijos de los padres'.

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Los sentimientos eran tan fuertes y tan numerosos que la Asamblea General nombró un comité selecto para considerarlos. Los legisladores a favor de la esclavitud lucharon para evitar que el comité abordara el tema de la abolición y, en particular, trataron de evitar que la petición cuáquera tuviera una audiencia.

Pero la Cámara de Delegados votó 93 contra 27 para remitir la petición cuáquera al comité. Y durante dos semanas en enero de 1832, la legislatura de Virginia jugó con la idea de abolir la esclavitud y emancipar a los afrodescendientes.

Thomas Jefferson Randolph, un delegado del condado de Albemarle, invocó a su famoso abuelo para pedir un plan para reasentar a los esclavos liberados en Liberia. El tercer presidente, por supuesto, había sido vergonzosamente contradictorio sobre el tema. Su primer acto como joven delegado de Virginia había sido buscar el fin de la esclavitud, pero luego escribió en sus 'Notas sobre el estado de Virginia' que los negros eran una raza inferior. Jefferson también escribió que los negros habían sido degradados por el trato que recibían de los blancos. Si bien mantuvo en cartas que la esclavitud estaba mal, pospuso la acción a las generaciones futuras.

Randolph propuso dejar que la gente de Virginia (bueno, los hombres blancos) voten si considerar la abolición. Su plan requería una emancipación gradual; los primeros esclavos no quedarían libres hasta 1858. Pero como Wolf señaló en su libro 'Raza y libertad en la nueva nación', la emancipación comenzaría el 4 de julio, una propuesta que 'recordaba inequívocamente el apego de los virginianos al ideal de libertad universal y las brillantes palabras de Jefferson en la Declaración de Independencia'.

Un sentimiento jeffersoniano que tuvo poder durante los debates de 1832 fue la idea de que la servidumbre corrompía al amo y al esclavo por igual. Muchos de los llamamientos para poner fin a la esclavitud argumentaban que había debilitado la ética laboral entre los blancos y que paralizaba la economía de Virginia.

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William Brodnax, un delegado del condado de Dinwiddie que dirigió la milicia que sofocó la rebelión de Turner, poseía más de 100 esclavos, pero argumentó ante la Asamblea que la institución había causado “la decadencia de nuestra prosperidad y el movimiento retrógrado de esta una vez floreciente Commonwealth. '

Virginia es el lugar de nacimiento de la esclavitud y la segregación estadounidenses, y todavía no puede escapar de ese legado.

Brodnax presentó un plan detallado para la abolición y el reasentamiento. Habría cobrado un impuesto de 30 centavos por persona blanca y habría utilizado las ganancias para reubicar a 6.000 negros libres y anteriormente esclavizados de Virginia cada año. Calculó que 'en menos de 80 años no quedaría ni un solo esclavo o negro libre en toda Virginia'.

Por más racistas que fueran los planes de Randolph y Brodnax, eran benignos en comparación con la retórica que fluía desde el otro lado. Los ideales revolucionarios de libertad e igualdad que florecieron en Virginia se habían torcido y retorcido.

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William Roane, un delegado del condado de Hanover y nieto de Patrick Henry, argumentó que la esclavitud era un hecho ineludible de la sociedad humana. “Creo que la esclavitud [es] un correlativo de la libertad tanto como el frío lo es del calor”, dijo. O si eso no es lo suficientemente duro para usted: 'La antorcha de la libertad ha brillado más intensamente cuando está rodeada por la atmósfera oscura y sucia, pero nutritiva, de la esclavitud'.

Root dijo que ese tipo de sentimiento fue lo que lo llevó a estudiar los debates de Virginia. “Estaba mirando la deriva de los fundadores estadounidenses, la deriva de la Declaración”, dijo. 'Y, en Virginia, en este único momento, tuvo la mejor oportunidad de hacer algo que pudo haber evitado la Guerra Civil'.

Pero esta no fue la generación fundadora de líderes de Virginia. Los dueños de esclavos de Tidewater tenían la mayor parte del poder en la legislatura. Al oeste de las montañas Blue Ridge, los blancos eran mucho más indiferentes o incluso se oponían a la esclavitud, lo que llevó a la eventual separación de Virginia Occidental durante la Guerra Civil.

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En lugar de elevarse a los principios fundamentales de la libertad para todos, los legisladores de Virginia se inclinaron hacia una nueva idea de la esclavitud como un bien positivo. Thomas Dew, quien en ese momento era profesor en el College of William & Mary, escribió un ensayo llamado 'Revisión del debate en la legislatura de Virginia', argumentando que los negros y los blancos nunca podrían vivir juntos, que la esclavitud era solo una parte de la humanidad. existencia y que todo el mundo estaba mejor por ello.

Durante los siguientes 30 años, su ensayo se convirtió en uno de los principales fundamentos del caso de secesión.

En última instancia, la Asamblea General aprobó una resolución que era impotente con el compromiso. Si bien reconoció 'los grandes males que surgen de la condición de la población de color de esta mancomunidad', concluyó que 'no era conveniente por el momento hacer promulgaciones legislativas para la abolición de la esclavitud'.

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Habiendo estado tan cerca y fallado, la legislatura siguió aprobando una serie de duras restricciones para las personas de color, libres y esclavizadas. Tomaron medidas enérgicas, por ejemplo, contra la predicación, las reuniones de adoración y el aprendizaje de la lectura.

El resultado logró “poner firmemente en el pasado los sueños de la era revolucionaria de una Virginia libre”, escribió Wolf.

Con ese fallecimiento, por supuesto, se despejó el camino para el papel de Virginia como capital de la Confederación.

En el condado de Southampton, donde Nat Turner llevó a cabo su rebelión, generaciones de residentes han luchado por cómo considerar el capítulo sangriento de su historia. Rick Francis, que es blanco y perdió varios antepasados ​​a manos de los hombres de Turner, dijo que es importante recordar el impacto de la rebelión. Eso le da un sentido de orgullo mezclado con tragedia.

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'La insurrección lo acercó, lo hizo bien, pero nadie pudo cruzar la línea de meta y terminar con la esclavitud', dijo Francis. “Nos pusimos en sintonía con los estados esclavistas más duros a partir de ese momento. Y perdimos nuestra oportunidad de acabar con la esclavitud. Pero la insurrección nos acercó un poco más de lo que habíamos estado antes '.

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