Mil millones de animales han quedado atrapados en los incendios de Australia. Algunos pueden extinguirse.

Mil millones de animales han quedado atrapados en los incendios de Australia. Algunos pueden extinguirse.

El dunnart del tamaño de un ratón no es tan famoso como los koalas o los ornitorrincos que atraen a los turistas, pero podría decirse que es el mamífero más especial de la Isla Canguro de Australia.

Ahora los días de Dunnart de la Isla Canguro pueden estar contados. Antes de que se produjeran incendios forestales, ya estaba en peligro de extinción, tan raro que incluso los investigadores que los estudiaron nunca habían visto uno. Ahora temen que nunca lo harán. Un tercio de la isla de 1,700 millas cuadradas se ha quemado, incluida toda el área donde se sabe que viven estos dunnarts.

“Cien por ciento, todos nuestros registros desde 1990 están dentro de la cicatriz del fuego quemado. Se ha quemado todo el rango de la especie ”, dijo Rosemary Hohnen, una ecologista que pasó más de dos años inspeccionando el dunnart de la Isla Canguro. 'Están en peligro real, peligro real de extinción'.

Más de mil millones de mamíferos, aves y reptiles en todo el país, algunos de los cuales no se encuentran en ningún otro lugar de la Tierra, pueden haber sido afectados o muertos por los incendios que azotaron Australia. según una estimación de la Universidad de Sydney . El costo potencial es mucho mayor cuando se incluyen otros tipos de animales.

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'No estamos hablando solo de koalas, estamos hablando de mamíferos, aves, plantas, hongos, insectos, otros invertebrados, anfibios y bacterias y microorganismos que son críticos para estos sistemas', dijo Manu Saunders, investigador e insecto. ecologista de la Universidad de Nueva Inglaterra en Armidale.

Los animales individuales pueden sobrevivir, pero cuando su hábitat desaparece, 'no importa', dijo Saunders. 'Morirán de todos modos'.

Aunque los koalas y canguros muertos y quemados se han convertido en los símbolos del sufrimiento de la vida silvestre en los peores incendios jamás registrados en Australia, los conservacionistas señalan que esas especies no están en riesgo de extinción. De mayor preocupación ecológica son los animales inusuales que podrían desaparecer de un continente con el mundo mayor tasa de extinción de mamíferos .

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'La extinción de especies endémicas significa, por supuesto, una pérdida irrevocable', dijo Christopher Dickman, profesor de ecología de la Universidad de Sydney. Dickman estimó inicialmente que 500 millones de animales se vieron afectados antes de duplicar ese número en una actualización. 'Si bien mil millones es claramente una gran cantidad, la expectativa es que la cantidad contenga ejemplos de muchas especies que son ecológicamente importantes'.

Entre los más vulnerables: el potoroo de patas largas, un marsupial que vive en un hábitat de bosque húmedo que, según los científicos, podría no recuperarse de los incendios; y la cacatúa negra brillante de Kangaroo Island, que no come más que semillas de robles que se han incendiado.

Y luego están todos los insectos, la base de un bosque vivo. Constituyen la mitad de toda la biomasa animal y son la principal fuente de alimento para prácticamente cualquier cosa que se mueva. Los insectos también descomponen la materia orgánica y ayudan a polinizar las plantas. Dentro de las ramas, debajo de las hojas, dentro de los troncos huecos y en los bolsillos del suelo, se están quemando vivos decenas de millones de insectos. Algunos pueden desaparecer sin ser descubiertos.

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'Sólo alrededor del 20 al 30 por ciento de los insectos australianos son conocidos por la ciencia', dijo Katja Hogendoorn, investigadora de la Escuela de Agricultura, Alimentos y Vino de la Universidad de Adelaide.

Una sola especie de abeja muestra cuán sombrío es el panorama para muchos. Los incendios y la limpieza de tierras ya habían llevado a la extinción a la abeja carpintera verde en Victoria y Australia del Sur. Ahora, dijo Hogendoorn, los incendios los amenazan en la Isla Canguro.

Las plantas de Banksia, que las abejas usan como nidos, se han quemado. Se necesitan 30 años para que crezca hasta alcanzar el tamaño y la suavidad adecuados para las abejas quisquillosas. 'Es difícil evaluar la situación', dijo Hogendoorn, 'porque no hay acceso a los sitios quemados, pero es probable que la especie se encuentre en una situación desesperada'.

El cambio climático, las especies invasoras, el uso excesivo de productos químicos agrícolas y el desarrollo humano también amenazan a los insectos. “Los incendios podrían ser el colmo que lleve a las poblaciones frágiles al borde del abismo”, dijo Tanya Latty, entomóloga de la Universidad de Sydney.

Los animales salvajes no son las únicas criaturas que sufren.

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Los funcionarios federales de agricultura dicen que al menos 100.000 cabezas de ganado morirán antes de que terminen los incendios. Los agricultores dicen que su ganado se está desplomando por las quemaduras. Las vacas han dejado de alimentar a los terneros porque sus pezones están quemados. Se ha reunido un ejército de veterinarios para evaluar a los que quedan en pie. También están sopesando cómo deshacerse de los muertos.

Stephen Shipton perdió 50 vacas cuando un incendio azotó su granja en Coolagolite, una ciudad de Nueva Gales del Sur, el día de Año Nuevo. Lo sabe porque él mismo mató a docenas de animales heridos. 'Hemos perdido un tercio de nuestra manada', dijo Shipton. 'Todavía están muriendo. En este momento solo se están enfermando y otras cosas '.

El hambre y las enfermedades son parte del daño que deja el fuego.

Los animales que sobreviven pueden tener dificultades para encontrar comida en un paisaje ceniciento desprovisto de plantas que les proporcionen nutrientes o refugio. Sin árboles para anidar, las aves pueden no reproducirse. Las presas, incluidos los insectos, pueden ser escasas.

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Estudios han demostrado que dos de los depredadores invasores mortales de Australia, los gatos y los zorros rojos, se adentran en terrenos quemados y sacrifican animales cuya protección, la vegetación, ha desaparecido. Los que corren mayor riesgo son el dunnart de la Isla Canguro y otros animales pequeños en “el rango de bocadillos para gatos y zorros”, dijo Euan Ritchie, profesor asociado de ecología y conservación de la vida silvestre en la Universidad Deakin en Melbourne.

Esta semana, las llamas continuaron azotando la Isla Canguro, donde los conservacionistas han trabajado durante años para apuntalar las frágiles poblaciones de animales.

Los esfuerzos para proteger los nidos de la subespecie de cacatúas negras brillantes de la isla de los ataques mortales de las zarigüeyas de cola de cepillo ayudaron a que la población alcanzara los 400 en 2018, pero aún se consideran en peligro de extinción, dijo Daniella Teixeira, estudiante de doctorado de la Universidad de Queensland que estudia el aves.

Las cacatúas, sorprendentemente góticas, con llamadas ásperas y grandes cuerpos negros marcados por plumas rojas o amarillas, son las favoritas de los lugareños, dijo. Ahora, los incendios parecen haber quemado hasta seis de las ocho regiones de bandadas conocidas, dijo.

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'Incluso si perdiéramos una cuarta parte de las aves ... eso podría retrasarnos una década en términos de trabajo de conservación', dijo Teixeira.

La situación parece aún más grave para los dunnarts de Kangaroo Island. Se han detectado solo 48 veces desde su descubrimiento en 1969, y solo se han visto en un pequeño bolsillo occidental de la isla desde 1990, dijo Hohnen.

La semana pasada, Tierra de la Isla Canguro para la Vida Silvestre , que trabaja con propietarios privados para proteger los dunnarts, dijo que muchas de las cámaras remotas que utiliza para monitorear a los marsupiales fueron 'derretidas' por los incendios. El miércoles, sin embargo, el grupo dijo que se tomaron algunas fotos de los sobrevivientes, lo que ofrece un poco de esperanza para la especie.

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Una vez que terminen los incendios, dijeron Hohnen y otros expertos, la atención debe centrarse en ayudar a los animales que quedan. Eso significará eliminar a los depredadores invasores y posiblemente la cría en cautiverio de algunas especies. Volver a plantar árboles y otra vegetación será crucial, dijeron.

También lo harán las acciones gubernamentales más audaces sobre el cambio climático, dijeron algunos.

“Existe un sentimiento entre la comunidad científica aquí de que los ojos del mundo están puestos en Australia. Se le ha llamado el canario climático en la mina de carbón. Se esperaba que las predicciones del cambio climático se manifestaran primero y más obviamente en Australia, porque ya es un continente seco ”, dijo Dickman. 'Hay un sentido de responsabilidad aún mayor, de alguna manera'.

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Esa responsabilidad debería extenderse al dunnart, dijo Hohnen, incluso si no es un ícono nacional.

“La biodiversidad es parte de lo que hace que el planeta Tierra sea un planeta Tierra. Es nuestra herencia; es nuestra riqueza ”, dijo. “Pueden ser solo otro número que estamos agregando a una lista de especies que se están extinguiendo. Pero ese número es importante '.

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