Las historias científicas más importantes de 2018: desde el borde del sistema solar hasta las crisis en la Tierra

Las historias científicas más importantes de 2018: desde el borde del sistema solar hasta las crisis en la Tierra

Fue el año en que dejamos la heliosfera por segunda vez y el año en que nos acercamos más al sol que nunca. Un año de avances biomédicos y brotes de enfermedades mortales. Fue un año en el que la humanidad batió algunos récords climáticos cruciales (y no en el buen sentido).

Estas son algunas de las historias científicas más importantes de 2018:

Una avalancha de desastres inducidos por el clima:Los incendios forestales en California se volvieron más catastróficos por el calor extremo y los años de sequía. Las tormentas como el huracán Michael y el tifón Yutu se hicieron realmente grandes, muy rápido, una consecuencia de los océanos más cálidos. La Evaluación Nacional del Clima de 1.600 páginas del gobierno federal predijo eventos aún más extremos: inundaciones que destruyen la infraestructura, calentamiento que propaga enfermedades, temperaturas récord mortales. Pero las emisiones globales de carbono establecieron un récord este año, e incluso después de que los negociadores internacionales acordaron las reglas actualizadas para implementar el acuerdo climático de París, los expertos dicen que la humanidad no está ni cerca de cumplir su objetivo de limitar los aumentos totales de temperatura a 2 grados centígrados.

Una detección de neutrinos y la era de la astronomía de mensajeros múltiples:Hace cuatro mil millones de años, cuando el sistema solar estaba en su infancia, un cataclismo en una galaxia distante produjo una partícula subatómica difícil de detectar llamada neutrino. Este año, los científicos informaron haber atrapado una de estas partículas fantasmales con un instrumento masivo en la Antártida, la primera vez que la humanidad ha detectado un neutrino de alta energía y lo ha rastreado hasta su origen. Junto con las mejoras en nuestra capacidad para detectar ondas gravitacionales, el logro histórico presagia una nueva era en astronomía en la que los investigadores pueden aprender sobre el universo utilizando neutrinos y ondas gravitacionales, así como luz ordinaria. La detección también ayudó a resolver un misterio de 100 años sobre los rayos cósmicos: partículas extremadamente energéticas que llueven desde el espacio. Estos rayos probablemente provienen de la misma fuente que el neutrino: un poderoso chorro de radiación conocido como blazar.

Los científicos se dirigen a Washington:Si 2017 fue el año en que los científicos se volvieron políticos, 2018 fue el año en que se mantuvieron así. Un número récord de candidatos con antecedentes STEM se postuló para escaños en el Congreso, y al menos ocho de ellos fueron elegidos. Muchos de los recién llegados, que en su mayoría son demócratas, recibieron el apoyo de 314 Action, un comité de acción política que se presenta a sí mismo como un líder en 'la resistencia pro-ciencia'. La toma demócrata de la Cámara de Representantes también significa que el representante Eddie Bernice Johnson (D-Tex.), Una enfermera que ha hecho de la acción sobre el cambio climático una de sus principales prioridades, está lista para tomar el control del Comité de Ciencia de la Cámara. Espacio y tecnología. Ella será la primera presidenta del comité con experiencia en STEM desde la década de 1990.

Hackear el cuerpo humano:En noviembre, un científico chino conmocionó al mundo con afirmaciones de que había ayudado en secreto a producir los primeros bebés genéticamente alterados, lo que provocó un renovado debate bioético sobre el despliegue de la tecnología CRISPR de rápido avance en la reproducción humana. Pero una nueva investigación de este año también ha sugerido que muchas personas poseen inmunidad a Cas9 , la enzima bacteriana desplegada con CRISPR para cortar el ADN. Mientras tanto, los investigadores lograron avances en el crecimiento de órganos humanos (retinas diminutas, cerebros en miniatura) fuera del cuerpo.

Especies en riesgo, ecosistemas al borde:Los funcionarios del Congreso y la Casa Blanca se han movido para revertir partes de la Ley de Especies en Peligro de Extinción, como la disposición que requiere que las agencias federales consulten con los científicos antes de otorgar permisos para actividades como la tala. Después de que los osos pardos en el área de Yellowstone fueron eliminados de la lista de especies en peligro de extinción el año pasado, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Aprobó un controvertido plan para permitir la caza de osos en el parque nacional. Pero un juez canceló la búsqueda con una orden judicial de última hora, diciendo que la decisión del gobierno era 'arbitraria y caprichosa'. Mientras tanto, otra especie en peligro de extinción, la ballena franca del Atlántico norte, se ha acercado más a la extinción. Una marea roja tóxica provocó un estado de emergencia en Florida. En un estudio de 'hiperalarma', los científicos informaron de enormes pérdidas en la cantidad de insectos en todo el mundo. Y un amplio informe de expertos en ecología de todo el mundo pronostica que el cambio climático hará que muchos ecosistemas sean irreconocibles.

Observe lo que come y bebe:Al menos cinco personas murieron y muchas más fueron hospitalizadas durante los brotes de la enfermedad de E. coli relacionada con lechugas contaminadas. Finalmente, ambos brotes se remontaron a instalaciones donde los greens habían sido afectados por agua contaminada. En Washington, se canceló un gigantesco estudio de los Institutos Nacionales de Salud sobre los efectos en la salud del consumo moderado de alcohol después de que se reveló que los funcionarios habían solicitado la mayor parte de los fondos de compañías de licores y cervezas.

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Despidiéndonos de algunas de nuestras naves espaciales favoritas:Ha sido un año difícil para algunos de nuestros exploradores espaciales más queridos. El rover Opportunity, de 15 años, ha estado incomunicado desde que quedó atrapado en una enorme tormenta de polvo marciana en junio. El rover depende de la energía solar, por lo que entró en modo seguro cuando la tormenta bloqueó el sol, y la NASA no ha sabido nada de él desde entonces. El telescopio espacial Kepler, que revolucionó la investigación de exoplanetas al revelar que vivimos en una galaxia repleta de más planetas que estrellas, se quedó sin combustible. Dos de los telescopios espaciales insignia de la NASA, el telescopio de rayos X Hubble y Chandra, quedaron temporalmente fuera de servicio debido a fallas en el equipo, una señal de su edad. Y se descubrió un pequeño agujero inexplicable en la Estación Espacial Internacional.

Y hola a algunos nuevos:Este año vio el lanzamiento de tres naves espaciales de la NASA. El Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito continuó donde lo dejó Kepler, buscando planetas alrededor de las estrellas más cercanas a nuestro vecindario cósmico. La sonda solar Parker comenzó a dar vueltas alrededor del sol, donde explorará los misterios de la atmósfera ultracaliente del sol y ayudará a los científicos a descubrir cómo proteger a la Tierra del perturbador clima espacial. La sonda InSight aterrizó en Marte, donde perforará el interior del Planeta Rojo en un intento de averiguar de qué está hecha y cómo llegó a ser. Y la Voyager 2 cruzó la heliopausa, donde termina la esfera de influencia del sol y comienza el espacio interestelar.

Las empresas apuntan a las estrellas:En febrero, SpaceX realizó el vuelo de prueba muy retrasado y muy publicitado del Falcon Heavy, el cohete más poderoso del mundo, que llevó un roadster Tesla rojo cereza a una órbita más allá de Marte. Pero el año del fundador de SpaceX, Elon Musk, fue difícil: el magnate de la tecnología se metió en problemas con varias agencias federales por tweets potencialmente manipuladores del mercado y una aparición desacertada en un podcast en el que fumaba marihuana. Mientras tanto, la NASA planea usar naves espaciales operadas comercialmente para enviar astronautas a la Estación Espacial Internacional e instrumentos a la luna el próximo año.