Betsy DeVos deja un legado controvertido que pronto podría revertirse

Betsy DeVos deja un legado controvertido que pronto podría revertirse

Betsy DeVos pasó cuatro años polémicos como secretaria de educación como una defensora incansable de la elección de escuelas, una aliada de las universidades con fines de lucro y una oponente frecuente de las regulaciones federales del consumidor y la protección de los derechos civiles.

Dejó el cargo el viernes como una de las secretarias más conocidas, aunque también más polarizadoras, del presidente Trump. Gran parte de su trabajo en políticas probablemente será revertido por la administración Biden, al igual que ella invirtió las políticas de la administración Obama.

Su legado más duradero puede ser una directiva general que rige cómo las escuelas manejan las acusaciones de agresión y acoso sexual. Esas reglas, que otorgan más derechos de debido proceso a los acusados, serán difíciles de deshacer, aunque el presidente electo Joe Biden ha dicho que lo intentará.

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También utilizó la autoridad ejecutiva para revertir la orientación de la era de Obama sobre la acción afirmativa y para exigir que los campus universitarios reconozcan los derechos de libertad de expresión.

Otras prioridades de DeVos requerían acción legislativa, y ella no pudo aprobar casi ninguna de ellas en el Congreso.

'Si desea realizar cambios duraderos en la política pública, debe promulgar leyes', dijo Terry Hartle, vicepresidente senior de relaciones gubernamentales del Consejo Estadounidense de Educación, que representa a los colegios y universidades. “Si vas a vivir de la acción del poder ejecutivo, mueres por acción ejecutiva. Ese es el mundo en el que vivimos '.

DeVos era una aliada incondicional de Trump, incluso cuando los asesores de la Casa Blanca susurraban que el presidente no pensaba mucho en ella. Rara vez dijo algo que pudiera leerse como una crítica a Trump hasta el jueves, cuando renunció cuando quedaban 13 días, para protestar por su papel en el encendido de una turba que irrumpió en el Capitolio de Estados Unidos.

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'No hay duda del impacto que tuvo su retórica en la situación, y es el punto de inflexión para mí', escribió en su carta de renuncia a Trump.

Su último día fue el viernes. 'Ha sido un privilegio servir a los estudiantes de Estados Unidos junto a usted', escribió en una breve nota de despedida al personal del Departamento de Educación el viernes por la mañana.

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Su último capítulo fue trascendente, ya que la pandemia de coronavirus cerró las escuelas de EE. UU. DeVos se unió a Trump para presionar a las escuelas para que reabrieran para el aprendizaje en persona, con un éxito desigual. Algunos expertos estuvieron de acuerdo con ella, temiendo que el aprendizaje remoto esté dejando atrás a muchos niños. Los críticos señalaron que el gobierno federal no proporcionó a las escuelas una orientación o financiación claras que hubieran facilitado la apertura de puertas.

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Antes y durante la pandemia, DeVos se centró en lo que los conservadores llaman políticas de elección de escuela, que asignan el dinero de los contribuyentes a las familias que eligen alternativas a las escuelas públicas tradicionales. Para DeVos, eso incluye escuelas privadas, escuelas religiosas, “grupos” organizados por los padres, educación en el hogar y escuelas autónomas de todo tipo.

Ella lo calificó de “libertad educativa” y sugirió que se habían desperdiciado dólares federales para apoyar a las escuelas tradicionales. Cuando ocurrió la pandemia, DeVos vio el fracaso de algunas escuelas en abrir puertas como evidencia de que los padres necesitaban alternativas respaldadas por los contribuyentes.

En un entrevista el mes pasado Con Frederick Hess, director de estudios de políticas educativas en el conservador American Enterprise Institute, se le preguntó cuál fue su logro más significativo. 'Sin duda, está cambiando la conversación nacional sobre lo que la educación K-12 puede y debe ser', respondió.

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Su trabajo fue bien recibido por los conservadores que argumentan que el poder sobre la educación pertenece a los padres, no a los sistemas.

'Sin estar en deuda con el sistema educativo y los sindicatos de maestros, Betsy tuvo claro desde el principio que ella era la secretaria de educación, no solo la educación pública tradicional', dijo Kay C. James, presidenta de la Heritage Foundation, un grupo de expertos conservador que DeVos y su esposo la han apoyado a través de su fundación familiar.

Sus partidarios señalan que varios estados han ampliado los programas de elección de escuelas y dicen que la defensa de DeVos marcó una diferencia en el debate público. Pero el problema casi no llegó a ninguna parte en Washington.

'Será recordada como una voz que no se disculpa por ampliar la elección de escuelas, y creo que después de no acumular victorias legislativas en los últimos cuatro años, es difícil ver un impacto concreto de eso', dijo Hess en una entrevista.

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Su propuesta firma habría creado un tipo de programa de vales escolares federales, en el que las donaciones a los programas estatales de becas se reembolsarían en forma de créditos fiscales federales. Obtuvo el apoyo del Partido Republicano en el Congreso, pero los demócratas, que controlan la Cámara, y algunos republicanos se opusieron.

DeVos ha dicho que lamenta no haber insistido más en el tema a principios del mandato de Trump, cuando los republicanos controlaban la Cámara y el Senado. Su mejor oportunidad fue probablemente en un proyecto de ley de impuestos amplio, firmado en 2017, pero la Casa Blanca no incluyó propuestas de elección de escuela ni siquiera en su plan para el proyecto de ley.

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También trató de canalizar dólares adicionales de un proyecto de ley de ayuda pandémica a las escuelas privadas. Ese esfuerzo fue bloqueado por un juez federal, e incluso algunos republicanos lo calificaron de equivocado.

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DeVos aboga por un toque ligero del gobierno federal en lo que respecta a la educación, y redujo el tamaño de la fuerza laboral del Departamento de Educación en un 11 por ciento, a partir de junio, negándose a cubrir puestos. Parecía más cómoda inclinándose para hablar con los niños en las visitas escolares que interactuando con el Washington oficial.

La Casa Blanca propuso presupuestos anuales que recortaban drásticamente los fondos del Departamento de Educación, y DeVos los defendió en Capitol Hill, aunque el Congreso, incluso cuando estaba controlado por republicanos, rechazó los recortes.

El resultado fue una paliza anual de DeVos por parte de los comités del Congreso al servicio de los recortes propuestos que nunca iban a suceder de todos modos. Eso nunca fue más doloroso que en 2019, cuando DeVos absorbió tres días de aciertos sobre una propuesta para recortar los fondos para las Olimpiadas Especiales en la que había insistido la Casa Blanca, solo para ver cómo Trump anunció dramáticamente que estaba restaurando los fondos.

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Su mandato también será conocido por hacer retroceder las protecciones de los derechos civiles de la era de Obama, incluidas las destinadas a proteger a los estudiantes transgénero y eliminar las disparidades raciales en las tasas de disciplina escolar. Bajo DeVos, la Oficina de Derechos Civiles del Departamento de Educación descartó la mayoría de las investigaciones sistémicas y se centró en su lugar en despejar una acumulación significativa de casos.

Los críticos dijeron que ella no protegió los derechos civiles de los estudiantes. “La velocidad no es la medida de si se hace justicia”, dijo Liz King, directora senior del programa de equidad educativa en la Conferencia de Liderazgo sobre Derechos Civiles y Humanos. 'El legado principal del secretario DeVos es una agenda de discriminación y exclusión'.

En la educación superior, su trabajo más importante consistió en regular cómo las universidades y otras escuelas investigan el acoso y la agresión sexual bajo la ley federal de derechos civiles conocida como Título IX. Al principio de su mandato, DeVos anuló una guía menos formal emitida por la administración Obama. El nuevo reglamento, publicado el año pasado, tiene fuerza de ley.

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Crea una hoja de ruta clara pero controvertida para navegar estas investigaciones altamente cargadas, incluido el mandato de un proceso similar al judicial en el que el acusado tiene derecho a una audiencia en vivo y a interrogar a los acusadores. Los partidarios dicen que brindó protecciones de debido proceso muy necesarias. Los opositores argumentaron que permitiría a los asaltantes y las escuelas escapar de la responsabilidad y disuadir a las víctimas de presentarse.

Desentrañarlo requeriría legislación u otro proceso complejo de elaboración de reglas.

“Esta es una tarea extraordinariamente grande y complicada”, dijo Hartle, del Consejo Estadounidense de Educación, que se opuso a la regla. Él espera que la administración Biden lo revierta, pero dijo que no será rápido ni fácil, en parte porque la regulación es compleja y tiene muchos elementos. “No puedes hacer esto por fiat. Tienes que pasar por un proceso regulatorio '.

DeVos rápidamente demostró ser un aliado de las universidades con fines de lucro al retirar, retrasar o anunciar planes para renovar más de media docena de medidas de la era de Obama que afectaron a la industria, todo dentro de su primer año. La secretaria recurrió a ex ejecutivos universitarios con fines de lucro para organizar políticas de educación superior que, según los críticos, dieron un pase a las escuelas depredadoras.

'DeVos contrató para su equipo a un grupo de ex ejecutivos universitarios con fines de lucro, y trabajaron para desmantelar todas las protecciones, bloquear el alivio de la deuda de los estudiantes estafados y garantizar que los dólares federales siguieran fluyendo hacia las peores universidades', dijo David Halperin. , un abogado que ha criticado la industria con fines de lucro.

DeVos también fue una feroz crítica de las regulaciones de consumo de la administración Obama, acusando a su predecesor de poner en riesgo a los contribuyentes con políticas que hacían demasiado fácil para los estudiantes universitarios eludir sus responsabilidades financieras. Una vez se quejó de que 'todo lo que tenía que hacer era levantar la mano para tener derecho al llamado dinero gratis'.

En su primer año en el cargo, retrasó una regulación de la era de Obama que concedía la condonación de préstamos a los prestatarios que habían sido defraudados por sus universidades, lo que se conoce como defensa del prestatario al reembolso. Su medida fue impugnada en la corte y en el Congreso, pero entró en vigor en julio. Limita el tiempo que los prestatarios tienen para solicitar ayuda y requiere que demuestren el daño financiero.

“Su legado es claramente un desdén por el bien público en la educación superior, los derechos de los estudiantes y los procedimientos legales del gobierno”, dijo Toby Merrill, director del Proyecto de Préstamos Predatorios para Estudiantes, un grupo de ayuda legal.

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DeVos también fue demandada por ex estudiantes de Corinthian College, enojados porque sus deudas no habían sido completamente perdonadas. DeVos se negó a cambiar de rumbo y un juez federal lo declaró en desacato por violar una orden para dejar de cobrar los pagos del préstamo.

DeVos tardó casi cuatro años en desmantelar las reglas de protección al consumidor de la era de Obama. La administración Biden podría restaurar muchas de esas políticas en mucho menos tiempo, pero algunas serán más fáciles de revivir que otras.

Restaurar la regla de defensa del prestatario de 2016 requeriría una reglamentación negociada en el Departamento de Educación, un proceso que podría llevar meses, si no más. Lo mismo ocurre con el restablecimiento de la regulación del empleo remunerado, que penaliza los programas de formación profesional por producir demasiados graduados con más deudas de las que pueden pagar.

Mientras tanto, la administración de Biden podría eliminar la acumulación de reclamos de defensa de los prestatarios utilizando una metodología más generosa para la aprobación y la condonación de préstamos.

Andrew Ba Tran contribuyó a este informe.