El amargo pesar de Ben Franklin por no haber inmunizado a su hijo de 4 años contra la viruela

El amargo pesar de Ben Franklin por no haber inmunizado a su hijo de 4 años contra la viruela

Habían pasado cinco semanas desde la muerte del hijo de Benjamin Franklin, y los rumores se arremolinaban. Francis “Franky” Franklin, de cuatro años, había muerto después de ser vacunado contra la viruela, se rumoreaba, y ahora su padre pro-inoculación estaba tratando de ocultarlo.

El chisme llegó a tal punto que el 30 de diciembre de 1736, el afligido padre, que entonces tenía 30 años, lo confrontó en las páginas de su periódico, el Pennsylvania Gazette.

'En la medida en que algunas personas, según ese [rumor] ... están disuadidas de que la Operación se lleve a cabo en sus hijos', el escribio , 'Por la presente declaro sinceramente que no fue inoculado, sino que recibió el moquillo en la forma común de infección'.

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Debe haber sido difícil admitir - Franklin había defendido durante mucho tiempo la inoculación como una 'práctica segura y beneficiosa' - que su propio hijo había quedado desprotegido.

'Tenía la intención de vacunar a mi hijo', explicó, 'tan pronto como debería haber recuperado la fuerza suficiente de un flujo [diarrea] con el que había estado afligido durante mucho tiempo'.

Más de cinco décadas después, en su autobiografía publicada póstumamente, dijo que había 'lamentado amargamente durante mucho tiempo, y todavía lamenta' haber elegido esperar.

Casi tres siglos después, la historia de Franklin tiene una nueva resonancia cuando una cuarta ola de la pandemia de coronavirus se apodera del país, impulsada por la variante delta altamente contagiosa y que afecta de manera desproporcionada a los estadounidenses no vacunados, incluidos los niños menores de 12 años, que aún no son elegibles para ser inmunizados. y adolescentes, que tienen una de las tasas de vacunación más bajas del país.

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El concepto de inmunización llegó a las colonias americanas a través de África. A principios de la década de 1700, el ministro puritano Cotton Mather aprendió de Onésimo, un hombre al que esclavizó, sobre el método utilizado durante mucho tiempo en África occidental, donde una forma debilitada de la enfermedad se aplicaba intencionalmente a un corte.

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Esto le dio al paciente un caso leve de viruela, con una tasa de supervivencia drásticamente más alta que la enfermedad habitual. Y después, el paciente sería inmune para siempre. Mather llevó este concepto a un médico local, quien comenzó a probarlo en familiares y personas a las que esclavizaba.

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Al crecer en Boston y ser aprendiz de la imprenta de su hermano mayor, el adolescente Benjamin Franklin tuvo un asiento de primera fila en el debate público sobre el experimento del médico. Pero, como explica Stephen Coss en su libro, ' La fiebre de 1721: la epidemia que revolucionó la medicina y la política estadounidense , ”Había una trampa: su hermano estaba en contra. De hecho, el deseo de publicar reglas anti-inoculación fue una de las principales razones por las que su hermano comenzó su periódico, según Coss.

El joven Franklin, siempre un amante de la ciencia y la invención, probablemente no apreciaba tener que participar en la publicación de opiniones contra la inoculación. Entonces, más tarde, cuando tuvo su propio periódico en Filadelfia, se convirtió en uno de los 'principales evangelistas de la inoculación' de Estados Unidos, escribió Coss.

Cuando otro brote de viruela azotó Boston en 1730, relató cuidadosamente lo bien que les fue a los que habían elegido la inoculación (solo cuatro murieron de los 'cientos' inoculados, escribió) frente a los que la contrajeron de forma natural, en cuyo caso la tasa de mortalidad fue de casi 30 por ciento.

Más tarde publicó instrucciones detalladas sobre cómo realizar una inoculación, y sus décadas de catalogar las tasas de supervivencia probablemente jugaron un papel en la decisión de George Washington durante la Guerra Revolucionaria de ordenar la inoculación de todo el Ejército Continental. Washington tenía inmunidad natural después de sobrevivir a un brote de viruela en su juventud.

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Entonces, ¿por qué, solo seis años después, el hijo de Franklin quedó sin inocular cuando otro brote se extendió por Filadelfia? Muchos historiadores han aceptado 'al pie de la letra' la explicación de Franklin de que estaba esperando que la salud de su hijo mejorara, escribió Coss en Revista Smithsonian . Sin embargo, propone una explicación diferente, que la esposa de Franklin tenía miedo a la inoculación y convenció a su esposo de no someter a su hijo a ella. Señala que la relación de la pareja, una vez llena de amor y cariño, degeneró después de la muerte de Franky. Franklin comenzó a caracterizar a su esposa como irresponsable y cuestionó su aptitud como madre.

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En 1759, Franklin escribió sobre tal escenario, mientras exploraba la reticencia del público a aceptar la inoculación. Cuando 'uno de los padres o pariente cercano está en contra, el otro no opta por vacunar a un niño sin el libre consentimiento de todas las partes, no sea que en caso de un evento desastroso, la culpa sea perpetua'.

También comenzó a pasar una cantidad significativa de tiempo lejos de ella, como pasar más de una década en Inglaterra cuando originalmente dijo que se iría unos meses. A menudo llevaba a su hija, nieto y otros miembros de la familia con él en estos viajes, pero nunca a ella. En los últimos 17 años de su vida, pasaron solo dos años juntos, escribió Coss.

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Cerca del final de su vida, mientras escribía su autobiografía, el tema de la culpa continuó. Después de decir que 'lamentó amargamente durante mucho tiempo' las circunstancias de la muerte de su hijo, agregó esta advertencia:

“Esto lo menciono por el bien de los padres, quienes omiten esa Operación bajo el supuesto de que nunca deben perdonarse a sí mismos si un niño muere bajo ella; mi ejemplo muestra que el arrepentimiento puede ser el mismo de cualquier manera y que, por lo tanto, se debe elegir el más seguro '.

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