He aquí, el mejor planeta del sistema solar

He aquí, el mejor planeta del sistema solar

Era enero, las noches frías y claras, cuando el astrónomo Galileo Galilei hizo uno de sus descubrimientos más sorprendentes: las estrellas que había divisado junto a Júpiter se movían. Lo que significaba que, después de todo, no eran estrellas, sino lunas. Lo que significaba que la Tierra no era el único cuerpo que orbitaban otros. Lo que significaba que, después de todo, podríamos no ser el centro de todo.

Cuatro siglos más tarde y a un océano de distancia, en una cálida tarde de mayo, subí la escalera hacia el telescopio refractor de 8 pulgadas del Observatorio de la Universidad de Maryland y contuve la respiración mientras esa maravilla de rayas de tigre se enfocaba una vez más.

Galileo fue un célebre físico y matemático que abrió una nueva ventana a los cielos utilizando un telescopio de su propia invención. Sus hallazgos, que publicó en un panfleto llamado 'Starry Messenger', reorganizarían el sistema solar y redefinirían el lugar de la humanidad en él. Soy solo un periodista que apenas logró sobrevivir en la escuela secundaria de física y, hasta esa noche de primavera, nunca en mi vida había mirado a través de un telescopio.

Pero me gusta pensar que, para Galileo y para mí, el efecto de ver otro mundo suspendido en nuestros oculares fue el mismo: cada uno de nosotros se volvió vívida y visceralmente consciente de dónde estábamos en el universo.

Por eso Júpiter es mi planeta favorito. (Aparte de la Tierra, por supuesto; pero decir que la Tierra es tu planeta favorito es como decir que la humanidad es tu especie favorita, bastante egocéntrica y completamente fuera de lugar). Hay algo en ser testigo de la enorme majestad de Júpiter que me hace sentir simultáneamente profundamente insignificante y positivamente grandiosa, consciente de la vasta y fría extensión del espacio, y aún más cerca del cosmos de lo que nunca he estado.

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Júpiter es el planeta que nos pone a todos en nuestro lugar.

Eso no es solo una metáfora. Como el planeta más grande del sistema solar, es el más poderoso gravitacionalmente. Todos los demás objetos se someten a su influencia; incluso el sol se tambalea un poco gracias al irresistible vaivén de Júpiter. Los planetas siguen caminos paralelos a la propia inclinación del gigante gaseoso, aparecen huecos en el cinturón de asteroides en los lugares donde resuena su influencia y las trayectorias de los cometas cambian a medida que pasan volando.

Sin Júpiter, nuestro hogar podría no existir. Algunos astrónomos creen que durante la infancia del sistema solar, hace 4.600 millones de años, Júpiter atravesó el sistema solar interior, que luego estaba habitado por varias 'súper Tierras' embrionarias. El movimiento desencadenó una reacción en cadena de colisiones cataclísmicas, al final de las cuales Júpiter se detuvo a unos quinientos millones de millas del Sol, atado por la gravedad de Saturno, y los primeros planetas internos fueron destruidos. Mercurio, Venus, Marte y la Tierra eventualmente nacerían de sus restos, y parte del agua que permitió que la vida comenzara en este planeta puede haber sido transportada al sistema solar interior durante este período tumultuoso.

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En los eones transcurridos desde entonces, los astrónomos creyeron durante mucho tiempo, Júpiter ha actuado como una aspiradora celestial, alejando rocas espaciales rebeldes del sistema solar interior y protegiéndonos de los bombardeos. El gigante gaseoso parece ser el más afectado por los impactos de cometas de períodos prolongados; Hace 25 años, los científicos observaron los fragmentos del cometa Shoemaker-Levy chocar contra Júpiter con la fuerza de 6 millones de megatones de TNT.

Pero estudios recientes sugieren que la historia es más compleja: Simulaciones por computadora descubrió que la gravedad perturbadora de Júpiter puede redirigir tantos cuerpos hacia adentro como desvía. Se cree que sus empujones de cuerpos en el cinturón de asteroides han creado algunos de los impactadores más destructivos de la Tierra, incluida la gigantesca bola de níquel y hierro que creó el cráter Barringer de una milla de ancho en Arizona hace 50.000 años.

Esto me parece apropiado. Júpiter es un tigre de Bengala, un monte Everest, un glaciar en descomposición, una catarata del Niágara, cautivadora en su capacidad para destruirnos, digna de nuestro asombro, admiración y cauteloso respeto.

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Además, es impresionante. Quiero decir, en serio, impresionante. Las imágenes enviadas a la Tierra por la nave espacial Juno de la NASA, que ha orbitado Júpiter desde 2016, muestran una pintura impresionista salvaje de un mundo. Sus polos brillan con auroras impulsadas por su tremendo campo magnético, y sus nubes se arremolinan como arte latte celestial. La Gran Mancha Roja de Júpiter, la tormenta más antigua y más grande del sistema solar, podría tragarse la Tierra entera.

Mientras tanto, sus lunas, las 79, son maravillas en sí mismas. Io es el cuerpo más volcánicamente activo que han visto los científicos. La Europa cubierta de hielo es uno de sus mejores objetivos en la búsqueda de vida más allá de la Tierra. Las marcas de viruela en Calisto, llena de cráteres, están llenas de relucientes parches de hielo, lo que le da la apariencia de una bola de discoteca cósmica.

Visto a través de la U-Md. telescopio, esas lunas eran meros puntos de luz. Si no lo hubiera sabido mejor, habría pensado que eran estrellas, como supuso Galileo cuando las vio por primera vez hace 400 años.

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Así que esperé una hora, girando el telescopio hacia las otras maravillas del cosmos: Arcturus rojo brillante, la luna escarpada y montañosa. El cielo oscuro se convirtió en terciopelo oscuro cuando la cúpula de las estrellas se elevó a la deriva.

Para cuando volví a mirar a Júpiter, las luces de sus lunas se habían reorganizado. Como nosotros, como la Tierra, como todo lo demás en el universo, todavía se mueven.

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