Los bebés comprenden un aspecto fundamental de contar mucho antes de que puedan decir números en voz alta, según los investigadores

Los bebés comprenden un aspecto fundamental de contar mucho antes de que puedan decir números en voz alta, según los investigadores

Cuando era estudiante de posgrado en la Universidad Johns Hopkins, Jinjing Jenny Wang seguía preguntándose: ¿Cómo aprenden los niños a contar?

Es muy básico, 'pero cuando piensas en el problema, es realmente difícil', dijo. “No hay ningún número en este mundo que podamos ver y tocar. No hay 'trinidad' en el mundo que sea perceptible '.

Lingüistas, filósofos y científicos están desconcertados por esto, dijo Wang. Sabía que décadas de investigación habían establecido que los niños normalmente no comprenden completamente los números hasta que son preescolares, pero se pregunta qué sabían antes. '¿Cómo saben que estas palabras están asociadas con números o cantidades en el mundo?' ella preguntó.

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Lo que ella y Lisa Feigenson, una científica cognitiva de Johns Hopkins, aprendieron de los experimentos es revelador: los bebés pueden entender algo importante sobre los números mucho antes de poder decirlos en voz alta. Los investigadores descubrieron que los niños de hasta 14 meses son capaces de reconocer que contar está relacionado con la cantidad, incluso si todavía están a algunos años de comprender realmente lo que significa 'uno, dos, tres'.

Los hallazgos son una pieza más en el rompecabezas que muestra cómo la mente de un bebé desarrolla algo fundamentalmente humano: la capacidad de participar en un pensamiento abstracto y complejo. Y los resultados son sorprendentes, porque investigaciones anteriores han demostrado que, aunque los niños pequeños a menudo pueden decir los números del 1 al 10, no comprenden realmente lo que significan los números hasta que tienen alrededor de 4 años.

“Muchos niños pueden repetir los números en secuencia”, dijo Feigenson. Pero parece que al principio, probablemente estén recitando, de la misma manera en que los niños más pequeños pueden recordar frases como, 'Eeny, meeny, miny, moe' y 'Mary tenía un corderito'.

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“Este trabajo es realmente innovador”, dijo Sara Cordes, profesora asociada de psicología en el Boston College que fue editora de Developmental Science, que acaba de publicar los hallazgos. 'Sugiere que los bebés están vinculando la rutina de conteo con una comprensión de los números mucho antes de lo que habíamos pensado'.

Cuando Wang propuso probar si los bebés saben lo que es contar, Feigenson le dijo: 'Jenny, estás loca, ellos obviamente no lo saben'. Trató de convencer a Wang de que no lo hiciera.

Después de todo, la mayoría de los niños, si se les pide que entreguen una cantidad determinada de juguetes, no pueden hacerlo de manera confiable hasta los 4 años aproximadamente. Hasta entonces, no comprenden realmente que palabras como 'tres' y 'cinco' representan una cantidad precisa. .

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Pero Wang había hecho un buen trabajo en su laboratorio, con su disertación en marcha, dijo Feigenson, que finalmente aceptó el estudio. “Vive y aprende”, pensó Feigenson.

El diseño del experimento fue simple: jugaron al escondite con los bebés. Los investigadores mostraron cuatro juguetes a bebés de 14 y 18 meses y los escondieron en una caja. Los bebés no podían ver el interior, pero podían meter la mano para sacar los juguetes.

Los investigadores mostraron a los bebés los perritos o los carros, y contaron en voz alta mientras los dejaban caer en la caja, diciendo: “¡Mira! ¡Uno, dos, tres, cuatro, cuatro perros! '

Otras veces, no contaban, pero decían: '¡Esto, esto, esto y esto, estos perros!' mientras los dejaban caer en la caja.

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Cuando no usaban palabras numéricas, los bebés a menudo se distraían después de que un investigador sacaba un solo juguete, como si no esperaran que hubiera más juguetes en la caja.

Cuando los investigadores contaron, los bebés esperaban que salieran más juguetes y que metieran la mano en la caja para encontrarlos. No sabían el número exacto, pero podían recordar el número aproximado, alcanzando aproximadamente el número correcto de juguetes.

Feigenson dijo que los primeros resultados indicaron que “claramente funcionó: los bebés responden al conteo. Pensé: 'Eso no está bien'. Realizamos cuatro estudios más, con diferentes condiciones '.

Intentaron reemplazar los números de conteo en el guión con nombres, etiquetando los juguetes como Sophie, Katie, Annie, Mary, antes de colocarlos en la caja. Y los bebés respondieron como lo habían hecho sin números, es decir, sin buscar varios juguetes. 'Eso nos hizo pensar que en realidad estamos encontrando algo sobre la comprensión de los bebés sobre el conteo, en lugar de solo una forma de mejorar su memoria', dijo Wang, ahora estudiante de posdoctorado que se convertirá en profesor asistente en la Universidad de Rutgers.

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'Mi intuición estaba totalmente equivocada', dijo Feigenson, no por primera vez, incluso después de 16 años como profesor en Hopkins especializado en el desarrollo de la capacidad numérica en los niños. 'Es muy divertido que la ciencia continúe sorprendiéndome'.

Wang dijo que la investigación no cambia los hallazgos anteriores; los científicos no creen que un niño de 1 año pueda entender lo que realmente es 'cinco'. Pero muestra que los bebés entienden algo sobre contar antes de entender las palabras numéricas, reconociendo que están indicando cantidad.

En el Laboratorio de Desarrollo Infantil de Feigenson, los investigadores estudian los orígenes de los pensamientos: cómo aprenden las personas, qué parte de la capacidad de los humanos para comprender ideas intrincadas es innata y cuánto se obtiene a través de su entorno y las señales sociales y educativas. Cuando los bebés ven un bloque, ¿comprenden que el bloque seguirá ahí después de parpadear? ¿Entienden que es sólido? ¿Que si lo dejas caer, se caerá?

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'Nuestra investigación fracasaría muy rápido si los bebés no disfrutaran de los experimentos', dijo Feigenson, porque la única forma de motivar a un bebé es hacer que la experiencia sea divertida.

Aún así, el trabajo tiene sus desafíos, como que los sujetos se duerman profundamente en medio del experimento o comienzan a llorar. “Lloran, tienen hambre, necesitan tomarse un descanso, dejan caer el chupete al suelo”, dijo Feigenson. Todos los científicos enfrentan tribulaciones en el laboratorio, dijo. 'Los científicos bebés simplemente tienen tribulaciones más divertidas'.

El estudio de conteo lleva a muchas otras preguntas. Wang se pregunta cuán importantes son los aspectos sociales de la rutina de conteo para aprender. Feigenson preguntó de qué se trata el conteo que le indica a un bebé que las palabras tienen que ver con la cantidad, y si el conteo temprano afecta la capacidad posterior de pensar en matemáticas. Han estado realizando estudios que prueban si los bebés responden al conteo en un idioma extranjero y planean probar si los bebés responderán al conteo irregular, como 'uno, cuatro, dos, tres'.

Wang, cuyo primer bebé nacerá en cualquier momento, ya se pregunta por su hija. 'No creo que pueda dejar de pensar' en la ciencia como una nueva mamá, dijo. 'Trataré de averiguar qué está pensando'.