El asombroso ascenso de Ann Atwater de defensora de los pobres al estrellato de 'Mejor de los enemigos'

El asombroso ascenso de Ann Atwater de defensora de los pobres al estrellato de 'Mejor de los enemigos'

En 1967, Ann Atwater, una defensora de los derechos civiles negra y organizadora comunitaria, llegó para una cita con un miembro blanco de la junta escolar en Durham, Carolina del Norte.

Mientras Atwater exigía mejoras en las escuelas locales, el miembro blanco de la junta escolar cometió un error muy grave. Se levantó en medio de la conversación, ignorando a Atwater y la multitud de padres negros detrás de ella.

“Entonces lo que hice, cuando se fue a levantar, le pegué en la cabeza con el auricular del teléfono”. Atwater recordó en una entrevista de 2010 . 'Y luego se sentó y le arrebaté el teléfono de la pared, nos sentamos y tuvimos una reunión '.

Atwater cambió la historia en Durham, negándose a ser ignorada mientras exigía mejores escuelas y condiciones de vida para los residentes negros.

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'La gente del concejo municipal, lo haría, estaban en esas sillas que sabes que giran, y nos daban la espalda y no querían escucharnos', dijo Atwater en el Entrevista 2010 con el historiador de la Universidad de Duke, Robert Korstad. Y tuvimos que subir y golpearlos para que supieran que somos humanos y les hablaremos '.

La historia de la vida real de Atwater aparece en la película 'The Best of Enemies', protagonizada por Taraji P. Henson y Sam Rockwell, que se estrena en cines el viernes. La película, que cuenta la historia de la improbable amistad que se desarrolló entre Atwater y C.P. Ellis, un líder local del Klan, se enfoca en una “charrette” de 10 días, una reunión comunitaria que se organizó en 1971 para lidiar con el tema de la eliminación de la segregación escolar.

Atwater fue seleccionado como copresidente. El otro copresidente seleccionado fue C.P. Ellis, un cíclope exaltado del Ku Klux Klan local en Durham.

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Atwater y Ellis se odiaban.

“No me gustaron. No me gustó la integración. No me gustaron las manifestaciones en el centro ”, dijo Ellis a NPR en una entrevista de 1996. “No me gustaba que Ann boicoteara las tiendas. Y ella también fue una boicoteadora eficaz. Ella estaba progresando. Odiaba sus tripas '.

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Atwater respondió: “Lo odiaba tanto como él me odiaba a mí. Y lo demostramos entre nosotros hasta que entramos en la reunión de 10 días '.

Atwater era un activista de derechos civiles poco probable.

Nació en Hallsboro, N.C., hija de aparceros. Su madre murió cuando ella tenía 6 años. Cuando Atwater quedó embarazada a los 14, su padre, un diácono de la iglesia, tomó su escopeta y caminó hasta la casa del responsable, French Wilson.

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'¿Qué vas a hacer?', Preguntó el padre, según el libro ' Lo mejor de los enemigos: carrera y redención en el nuevo sur ”De Osha Gray Davidson, en la que se basa la película. 'La pareja se casó una semana después'.

Su primer bebé murió poco después de nacer. Dos años después, tuvo otro bebé, a quien llamó Lydia, escribió Davidson. Se mudó a Durham en 1953.

'Mi esposo ya estaba aquí, y envió a buscarme a mí y a mi hijo mayor, y me dijo que tenía un lugar para vivir', explicó Atwater durante el entrevista de historia oral .

Pero cuando llegó a Durham, con su bebé en la cadera, una maleta pequeña y una bolsa de compras llena de la ropa del bebé, su esposo no estaba en la estación de autobuses y no tenía un lugar donde vivir la familia. Terminaron viviendo en una pequeña habitación compartida con otro hombre que dormía en una cama mientras Atwater, su esposo y el bebé dormían en otra.

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Su marido era un bebedor que a menudo gastaba todo su sueldo en licor casero. Después de que nació su segunda hija, Marilyn, dejó a la familia y se mudó a Richmond en busca de un trabajo mejor, según Davidson. Cuando pidió que vinieran ella y las dos niñas, Atwater escribió una carta diciendo: “Ya te seguí a Durham. No te sigo más '. Pronto, ella se divorció de él.

Atwater se puso a trabajar como empleada doméstica, ganando 30 centavos la hora. Pero el trabajo no duró y Atwater fue al Departamento de Servicios Sociales para solicitar ayuda.

Vivía en una casa en ruinas en el norte de Durham con 57 dólares al mes cuando se convirtió en activista. Una noche, un organizador de viviendas se acercó y le preguntó si necesitaba ayuda para hacer reparaciones en la casa y la invitó a una reunión comunitaria.

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Después de eso, Atwater fue de puerta en puerta diciéndole a la gente cómo podían conseguir que los propietarios arreglaran sus casas.

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En 1967, Atwater tomó un curso de capacitación de 17 semanas en el que aprendió sobre los derechos de los inquilinos, los códigos de vivienda y cómo organizar protestas comunitarias.

'Ella era la estrella de su clase', escribió Davidson, 'y cuando terminara el entrenamiento, podría [como ella misma lo expresó] matar a cualquiera que no estuviera ya muerto'.

Atwater rápidamente se convirtió en una formidable portavoz de los pobres en Durham. Ella era una de esas legendarias mujeres negras en el sur que simplemente se mostró intrépida cuando se enfrentó a la opresión blanca. Se convirtió en activista de Operation Breakthrough y luego trabajaría con United Organisations for Community Improvement.

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Como presidente de un comité de vivienda, Atwater organizó protestas y mítines pidiendo mejores condiciones de vivienda para los pobres. Cuando Atwater descubrió que los trabajadores sociales guardaban información clave de los clientes, descubrió cómo obtener la información ella misma.

“Un día estábamos trabajando con un problema de bienestar, la gente no recibía el tipo de ayuda que se suponía que debían recibir del departamento de bienestar, así que tomé a una de las mujeres y fui al Departamento de Servicios Sociales”, recordó Atwater. en una entrevista de 2010. “Y yo me había puesto el abrigo, y tomé el manual ... del escritorio y lo puse debajo de mi abrigo mientras ella se preocupaba por ir allí y no recibir ayuda. ... Salí de la calle y bajé, de vuelta a la calle hasta la oficina, y fotocopiamos la parte que les decía a los beneficiarios de la asistencia social sus derechos ”.

Atwater, quien murió en 2016 a la edad de 80 años, desafió los estereotipos. No temía a los miembros blancos de la junta escolar, ni a los miembros blancos del consejo municipal ni al Klan local y sus métodos de intimidación. No hizo ningún reparo en sacarlos si era necesario.

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“Casi maté a C.P. Ellis un par de años antes de que trabajáramos juntos para integrar las escuelas de Durham ', escribió Atwater en una columna de 2013 en el Durham Herald-Sun titulado 'Lo que cuesta el perdón'.

“Estábamos juntos en una reunión en el centro y él seguía gritando 'n ----' esto y 'n ----' aquello. Saqué el cuchillo que guardaba en mi bolso de mano y abrí la hoja. Tan pronto como se acercara a mí, iba a agarrar su cabeza por detrás y cortarlo de oreja a oreja. Pero mi pastor estaba sentado allí y me vio sosteniendo el cuchillo. Agarró mi mano y dijo: 'No les des la satisfacción' '.

En 1971, cuando aumentaron las tensiones sobre la integración escolar, los organizadores sindicales en Durham llamaron a Bill Riddick, profesor y consultor, para que dirigiera el esfuerzo por resolver el problema. Riddick organizó una reunión, que en la película se conoce como charrette.

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La charrette se llevó a cabo durante 10 días de 9 a.m. a 9 p.m. Lo que los líderes eligieran sobre la integración escolar se convertiría en una decisión vinculante que el Ayuntamiento de Durham tendría que seguir.

Durante 10 días, los bandos opuestos se encontraron y la tensión aumentó. Luego, cuando casi había terminado, Atwater y Ellis cambiaron de opinión.

'No fue hasta muy abajo en la reunión', recordó Atwater en un documental de 2002 ' Ann Atwater: organizadora de base y veterana de la lucha por la libertad de Estados Unidos, “Cuando los niños nos juntaron y dijeron que querían ir a la escuela juntos. Nos miramos como tontos, habíamos estado discutiendo sobre cosas equivocadas y no habíamos estado haciendo nada para mejorar el sistema escolar '.

Empezaron a hablar. En un momento, ella dijo: 'Fuimos a la oficina y lloramos porque estábamos haciendo las cosas de manera incorrecta solo porque uno era negro y el otro blanco'.

En la última noche de la charrette, Ellis se paró ante la multitud y rompió su tarjeta del Klan.

Los dos se hicieron amigos de toda la vida, apareciendo a menudo juntos en entrevistas y documentales.

Cuando Ellis, quien más tarde se convirtió en activista por los derechos laborales, murió en 2005, su familia le pidió a Atwater que pronunciara el panegírico.

“Las funerarias todavía estaban segregadas”, dijo Jonathan Wilson-Hartgrove, director de School for Conversion, un programa comunitario en Durham.

'Ella apareció y se sentó en la capilla', dijo Wilson-Hartgrove en una entrevista. “Uno de los trabajadores dijo: 'Señora, este es el servicio para Clayborn Ellis. Ella dijo: 'Lo sé'. Él dijo: 'Es privado'. Ella dijo: 'Lo sé'. Él dijo: 'Solo para la familia'. Ella dijo: 'Él era mi hermano'.

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