Una trinchera vacía, una tumba anónima y un misterio de la Segunda Guerra Mundial resuelto después de 74 años

Una trinchera vacía, una tumba anónima y un misterio de la Segunda Guerra Mundial resuelto después de 74 años

Jack Cummings posó en el césped con su uniforme, las manos entrelazadas a la espalda y la gorra del ejército colocada sobre su cabeza en un ángulo desenfadado.

Su padre, Leo, o su madre, Helen, probablemente le habían dicho: 'Párate ahí, Jack, mientras tomo una foto'.

John B. “Jack” Cummings tenía 22 años, un apuesto universitario que se dirigía a la Segunda Guerra Mundial desde Juneau, Wisconsin, donde su familia, sin duda, rezaba para que regresara.

Pero el 31 de diciembre de 1944, cerca de la aldea francesa de Neuhaeusel en el río Rin, desapareció de su trinchera, dejando una parte ensangrentada de su cráneo y un casco con un agujero de bala.

Durante los siguientes 74 años, hasta este verano, estuvo desaparecido en acción, su cuerpo se declaró irrecuperable. Existía en gran parte en viejos archivos militares llenos de gráficos dentales, cartas quejumbrosas de su madre e informes mecanografiados sobre los inútiles intentos del Ejército de dar cuenta de él.

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“Conclusiones negativas completas”, decía un informe del Ejército de 1947.

Pero un año antes, la tumba solitaria de un soldado asesinado había sido descubierta al otro lado del río Rin en la ciudad alemana de Iffezheim.

Lo había matado cerca de Neuhaeusel por un grupo de asalto enemigo que había atacado al otro lado del río. Su cuerpo había sido devuelto al Rin y enterrado bajo una cruz de madera que decía “Hier Ruht ein U.S.A. - Soldat gef. am 31.12.1944 ”:“ Aquí descansa un soldado de los EE. UU. ”, que cayó el 31 de diciembre de 1944.

Durante siete décadas, mientras sus padres lloraban, envejecían y luego fallecían, y su hermana, Mary Ellen, se casaba y tenía 12 hijos, nadie sabía que el 'U.S.A.-Soldat' anónimo era John B. Cummings.

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El mes pasado, después de usar datos informáticos y programas de mapeo de última generación, y comparaciones de ADN, el Departamento de Defensa anunció que había identificado a Cummings en julio y que había sido enterrado silenciosamente con honores el 13 de octubre, junto a sus padres. en Hazelhurst, Wis.

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Cummings había sido uno de los 72.797 estadounidenses desaparecidos de la Segunda Guerra Mundial, según la Agencia de Contabilidad de Defensa POW / MIA (DPAA) con sede en Arlington.

Su caso ilustra cómo un GI pudo desaparecer en el caos que siguió a la gigantesca guerra, y cómo la tecnología y un obstinado historiador del gobierno lo encontraron.

Al principio, ni siquiera la fecha de la muerte de Cummings estaba clara.

El Ejército lo registró como el 4 de enero de 1945. Pero los alemanes que lo habían enterrado y lo conocían de primera mano, lo habían dicho el 31 de diciembre de 1944.

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En esa fecha, el ejército alemán lanzó la Operación Viento del Norte, a menudo llamada la segunda Batalla de las Ardenas, en la que las fuerzas enemigas en masa surgieron a través del río Rin para atacar al Séptimo Ejército de los EE. UU. Relativamente verde y con poca fuerza, del cual Cummings era miembro.

Antes de que terminara con la victoria estadounidense, miles de soldados habían muerto y habían sido heridos o simplemente habían desaparecido.

Cummings y otros hombres de la Compañía A, del 276º Regimiento de Infantería, habían llegado a las orillas del río Rin el 29 de diciembre de 1944, según una memoria de Frank H. Lowry, un veterano de la Compañía A. Fueron colocados en trincheras a lo largo del río y se les dijo que vigilaran a los alemanes en la orilla opuesta.

También se les dijo que se deshicieran de cualquier letra y que se quitaran los parches de su unidad para negar información al enemigo en caso de que fueran capturados. Esto complicaría los esfuerzos de identificación más adelante.

En esa gélida víspera de Año Nuevo, Cummings, armado con un rifle automático Browning, estaba estacionado solo a unos diez metros de la orilla del río. Dos miembros de su escuadrón informaron que estaba bien cuando lo vieron esa noche. Más tarde, se escucharon disparos, y cuando sus amigos regresaron, él se había ido.

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'Sólo su casco fue encontrado cerca con un agujero de bala a través de él', dijo un informe del Ejército. “También se encontró una parte del hueso del cráneo manchada de sangre, pero faltaban sus armas y equipo. ... Se encontró un camino que indicaba que su cuerpo fue arrastrado hasta el río. ... Se puede suponer que ... Cummings fue asesinado por el enemigo y su cuerpo arrojado al río Rin '.

'Seguir buscando los restos de este soldado sería inútil', afirma el informe.

Sus padres habían recibido un telegrama el 23 de enero diciendo que Cummings estaba desaparecido en acción. 'Si se reciben más detalles u otra información, se le notificará de inmediato', dijo.

Pasaron muchos meses sin noticias.

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En 1947, su madre escribió al ejército, preguntándose si el servicio podría ayudarla a ofrecer una recompensa en Alemania por información sobre John. 'Con mucho gusto proporcionaría la recompensa', escribió. El ejército dijo que no podía ayudar.

Mientras tanto, en 1946, al otro lado del río Rin, el alcalde de Iffezheim le dijo a un soldado que buscaba el Comando de Registro de Tumbas de Estados Unidos que un soldado estaba enterrado cerca.

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El soldado de registro de tumbas fue al sitio, que estaba justo detrás de un pastillero alemán, a unos 30 metros del río. También entrevistó a un soldado alemán local que había ayudado a enterrar al estadounidense muerto esa noche.

El cuerpo, casi un esqueleto completo, fue exhumado el 10 de mayo de 1946. Según los registros del Ejército, solo quedaban restos de ropa y ninguna placa de identificación. Sin información de identificación, el cuerpo fue designado X-6454 y volvió a enterrarse con miles de otros soldados estadounidenses en lo que ahora es el cementerio Lorraine American en Saint-Avold, Francia.

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Los años pasaron. El padre de Cummings murió en 1963. Su madre falleció en 1972. La familia rara vez hablaba de John, según su sobrino, Mark Hartzheim, de Minocqua, Wis.

“Simplemente nunca hablaron mucho sobre esto”, dijo en una entrevista telefónica el 23 de octubre. “Eso fue típico, pienso de la gente de esa generación. Compartimentaron las cosas, las internalizaron y no se detuvieron en ellas. ... Pero estoy seguro de que los obsesionó y los preocupó por el resto de sus vidas '.

Hace varios años, Hartzheim sintió curiosidad por el destino del 'tío Jack'.

Comenzó a investigar y en 2014 se inscribió para asistir a una reunión en Minneapolis organizada por el gobierno para las familias de los hombres que aún están desaparecidos en acción. Pensó que las posibilidades de una identificación eran nulas.

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Después de que se inscribió, se le pidió a un historiador del gobierno, Ian Spurgeon, ahora con la DPAA, que revisara el caso.

Spurgeon, en una entrevista telefónica el 24 de octubre, dijo que los archivos de Cummings no habían sido examinados en décadas. Utilizando los Archivos Nacionales y otras fuentes, comenzó a reconstruir la historia.

Recurrió a una base de datos de la DPAA de lugares donde se habían recuperado en Europa los cuerpos de militares no identificados de la Segunda Guerra Mundial.

Lo comparó con una base de datos de la DPAA de lugares conocidos donde habían desaparecido las IG.

Justo al otro lado del río Rin desde Neuhaeusel, donde Cummings había desaparecido, vio la única tumba en Iffezheim.

“Se me erizó el pelo de la nuca”, dijo Spurgeon.

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Llamó a los archivos asociados de Cummings y de la tumba al otro lado del río. 'Creo que, históricamente, todas las casillas están marcadas', dijo. 'El lugar, la fecha, las circunstancias'.

Luego comenzó un proceso de investigación para obtener el permiso del Ejército para exhumar el cuerpo del X-6454 del cementerio de St. Avold para realizar pruebas científicas.

Spurgeon dijo que tenía que demostrar que había una probabilidad superior al 50 por ciento de que X-6454 pudiera ser Cummings para exhumar el cuerpo.

Spurgeon investigó más, estudió las batallas relacionadas y descartó a otros candidatos. Recomendó que se desenterraran los restos. Los funcionarios dieron la aprobación, dijo. Los restos fueron exhumados en 2016 y enviados a un laboratorio de la DPAA en la Base de la Fuerza Aérea Offutt, en las afueras de Omaha, para su análisis.

El ADN de los restos se comparó con el ADN de la familia de Cummings y los antropólogos estudiaron los huesos.

“Este año, después de que se presentó todo el trabajo histórico, después de la antropología y los [estudios] de ADN, regresó y confirmó ... que los restos ... [eran] John Cummings”, dijo Spurgeon.

El 23 de julio, Mark Hartzheim llevaba a su hijo de 7 años, Danny, a una película por la tarde.

'Estamos conduciendo por la autopista hacia 'Ant-Man and the Wasp' [y] suena mi teléfono, y recibo esta llamada', dijo. “Grité tres veces: '¡Dios mío!' Y me puse a llorar. Mi hijo está en la parte trasera del auto ... en su asiento elevado. ... Está desconcertado '.

“'Danny, estas son buenas lágrimas' '', dijo para tranquilizar a su hijo. 'Ésto es una cosa buena.''

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