'Un terremoto': la crisis del coronavirus sacude la educación superior, obligando a estudiantes y profesores a un territorio inexplorado

'Un terremoto': la crisis del coronavirus sacude la educación superior, obligando a estudiantes y profesores a un territorio inexplorado

Las universidades se basan en rutinas y rituales.

Los estudiantes y los padres miran el calendario desde el día de regreso hasta la graduación, un término tras otro. Los exámenes parciales van y vienen, y las vacaciones de primavera ofrecen un respiro antes del último impulso hacia los exámenes finales y el verano.

La pandemia de coronavirus rompió todas las rutinas esta semana, obligando a cientos de miles de estudiantes a dispersarse de los campus de todo el país, regresar de sus estudios en el extranjero y refugiarse en casa. Seguirán tomando clases, pero de forma remota, con teléfonos celulares y computadoras portátiles durante al menos algunas semanas y tal vez el resto del año escolar.

'No quiero volver a casa', dijo Rebecca Gibbons, una estudiante de primer año de Eastern Shore que estudia ingeniería química en la Universidad de Maryland. Ella estaba entre los estudiantes atónitos empacando esta semana sin tener idea de cuándo regresarían a College Park. “Solo sé que estar en clase y poder hacer preguntas y poder ver físicamente al profesor escribiendo cada paso es importante. Simplemente va a ser muy difícil '.

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El viernes, la rápida crisis sacudió a otro buque insignia público. La Universidad de Texas cerró abruptamente, justo antes de las vacaciones de primavera, porque tuvo su primer caso confirmado de covid-19.

“Es difícil para mí escribir esto porque la persona que dio positivo en la prueba es mi esposa Carmel”, escribió el presidente de UT, Gregory L. Fenves, en un mensaje al campus. “Y se presume que un segundo miembro de mi familia (que trabaja en UT) también tiene COVID-19. Ahora me han hecho la prueba del virus y los tres estamos en autoaislamiento '. UT agregó una semana adicional a las vacaciones de primavera y está cambiando muchas conferencias en línea.

Ese anuncio dramático siguió a días de drama que han convulsionado los campus de costa a costa e incluso han amenazado los comienzos.

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“Es un terremoto”, dijo William E. “Brit” Kirwan, ex rector de la universidad y rector jubilado del Sistema Universitario de Maryland.

Las escuelas enfrentaron trastornos después de los ataques terroristas de septiembre de 2001 y el huracán Katrina en 2005. Pero esta crisis se siente diferente porque aún se desconocen sus dimensiones completas.

'Se está desarrollando tan rápido que lo que pensamos que era cierto ayer o la semana pasada ya no lo es', dijo Mary Sue Coleman, presidenta de la Asociación de Universidades Estadounidenses.

En la U-Md., Los estudiantes se despidieron el jueves y sacaron el equipo de los dormitorios para prepararse para la inesperada fase en línea de su año cuando las clases se reanudan el 30 de marzo. Durante al menos dos semanas, no habrá enseñanza presencial en la universidad de 41.000 estudiantes.

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Algunos sospechan que la separación durará mucho más.

'No creo que me haya sorprendido que probablemente no nos veremos durante el resto del semestre', dijo Muhannad Alsenan, señalando a su compañero de primer año Chase Wilson cuando se conocieron frente a Elkton Hall.

Alsenan, de 18 años, un estudiante de ciencias de la computación, dijo que tomará un tren o un autobús a su casa en Hershey, Pensilvania. Wilson, de 18 años, de Annapolis, Maryland, quien está estudiando ingeniería aeroespacial, dijo que espera que el brote empeore antes. se pone mejor. 'Estoy empacando todo', dijo.

Entre los primeros en sentir los efectos: los que estudian en China, Corea del Sur, Italia y otros países muy afectados. Miles de personas se han visto obligadas a volar a casa temprano desde que el brote que se originó en China cobró impulso en enero y comenzó a extenderse por todo el mundo.

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Algunos aeropuertos europeos se convirtieron en un manicomio esta semana después de que el presidente Trump detuviera la mayoría de los viajes desde Europa en un intento por frenar la propagación del virus. Europa es el destino de estudios en el extranjero más popular para los estudiantes estadounidenses.

Esta semana, a medida que el brote se intensificó en los Estados Unidos, un número creciente de colegios y universidades tomaron medidas inauditas para reducir el riesgo de transmisión a través de reuniones públicas. Los administradores dijeron que querían adelantarse al problema antes de que fuera demasiado tarde. Vieron dormitorios, comedores, aulas y otros puntos de encuentro del campus como lugares obvios donde el virus podría propagarse, poniendo en peligro no solo el campus sino también las comunidades vecinas.

La Universidad de Princeton, en Nueva Jersey, anunció el lunes que cambiará a la enseñanza en línea y alentó a los estudiantes a quedarse en casa después de las vacaciones de primavera. Eso desencadenó un torrente de anuncios similares, ya que muchas escuelas se movieron para suspender la enseñanza en persona durante al menos dos semanas o incluso la duración del año escolar. Entre ellos se encontraban las principales universidades y sistemas públicos de Nueva York, Florida, Maryland, Carolina del Norte y California.

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Para el viernes, la prisa por la enseñanza en línea afectó a más de 1 millón de estudiantes universitarios.

Las preguntas y las críticas surgieron instantáneamente. Muchos padres pagan más de $ 60,000 al año por matrícula, alojamiento y comida en universidades privadas para ayudar a sus hijos a obtener una educación residencial de primer nivel. Otros estudiantes reciben una ayuda financiera significativa y dependen de planes de alimentación y alojamiento universitario.

La Universidad de Stanford, en California, publicó preguntas frecuentes después de cambiar a la enseñanza remota. Uno se refirió al dinero: '¿Se reducirá la matrícula ya que las clases son solo en línea?'

La respuesta: 'No, no vamos a reducir la matrícula'.

Pero Stanford dijo que reduciría las facturas de alojamiento y comida para el trimestre de primavera en proporción a la cantidad de días que los estudiantes no viven en el campus.

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En todo el país, algunos padres se quejaron de que sus hijos estaban siendo esencialmente desalojados a pesar de que habían pagado la vivienda y las comidas. Las universidades buscaron calmar esas preocupaciones, ofreciendo ayuda a los estudiantes con necesidades económicas. Pero la frustración se desbordó.

Frances Gleeson, de 57 años, diseñadora de interiores de Bethesda, Maryland, dijo que tuvo que tomarse el jueves libre para recuperar a sus hijos. Uno es un estudiante de primer año en U-Md. y el otro un estudiante de tercer año en la American University en el Distrito.

“Deberían haber podido manejar a los niños aquí”, dijo Gleeson mientras cargaba su auto afuera de un dormitorio en College Park con bolsas y cajas de ginger ale. 'Esa habría sido una elección más sabia que la histeria colectiva'.

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Gleeson trabaja por cuenta propia.

'Si no trabajo, no comemos', dijo. 'Estaré alimentando a los niños durante meses por los que no anticipé tener que pagar'.

En Princeton, la situación volátil sacudió a los estudiantes. Una petición en línea instó a los funcionarios escolares a reevaluar el peso de los exámenes parciales.

Mientras se llevaban a cabo los exámenes, algunos estudiantes escribieron en la petición que la carga de empacar inesperadamente para salir del campus durante al menos algunas semanas, hacer planes de viaje y preocuparse por el virus estaba dañando su capacidad para estudiar. Una escribió que estaba tan paranoica acerca de contraer el virus y, sin saberlo, llevárselo a casa con un hermano con una enfermedad crónica que estaba evitando a los amigos y el comedor y tenía miedo de ir a un salón de clases para tomar un examen.

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En Harvard, donde se les dijo a los estudiantes que se retiraran el fin de semana, el ritmo era frenético.

'La gente está muy confundida, muy frustrada', dijo Ifeoma White-Thorpe, un estudiante de tercer año de Nueva Jersey. La noticia fue impactante para los jóvenes que “fueron desalojados de su campus universitario”, dijo. Harvard hizo excepciones para que algunos estudiantes se quedaran.

El Consejo de Pregrado de Harvard celebró una reunión de emergencia para intercambiar ideas sobre formas de presionar a la administración para que ayude a los estudiantes. El consejo está manejando algunos fondos excedentes para ayudar a los estudiantes de bajos ingresos a cubrir el costo inesperado de almacenar sus cosas. Harvard había ayudado con gran parte del costo y el consejo decidió compensar el resto.

White-Thorpe dijo que una amiga de Burundi no tiene WiFi en casa, por lo que estaba tratando de decidir si irse a otro país o intentar alquilar un departamento en Estados Unidos.

Los estudiantes no eran los únicos que luchaban. Los profesores de todo el mundo se estaban moviendo a toda marcha para repasar sus técnicas de enseñanza en línea o, en el caso de algunos veteranos atrapados en sus caminos, aprender esas habilidades por primera vez.

En la última década, las herramientas digitales se han infiltrado en la educación superior de muchas formas. No es inusual que un estudiante universitario tome una clase en línea o vea conferencias almacenadas en un archivo de video. Pero lo que los profesores están intentando ahora - cambiar los métodos a mitad de camino en una escala masiva, deshacerse de la enseñanza presencial en una semana o dos - tiene pocos precedentes.

Terry Johnson, profesor de bioingeniería en la Universidad de California en Berkeley, dará una conferencia desde su computadora portátil a 150 estudiantes en tres clases.

“Para mí, el objetivo es que el campus supere un semestre muy difícil, teniendo paciencia y empatía constantemente por los estudiantes y colegas y las personas que los rodean”, dijo Johnson. 'Si podemos hacer eso, eso es todo lo que podemos esperar de nosotros mismos'.

En la Universidad de Georgetown, Jacques Berlinerblau, profesor de civilización judía, imparte en equipo un curso sobre relaciones entre negros y judíos. Teme que las barreras digitales entre profesores y estudiantes obstaculicen los esfuerzos para atraer a los estudiantes a las discusiones, un sello distintivo del premio de las universidades de educación.

'¿Puede la tecnología adaptarse al cambio bastante dramático en el estilo pedagógico que algunos de nosotros hemos adoptado durante la última década: el paso del aprendizaje pasivo al aprendizaje activo?' Preguntó Berlinerblau. 'Voy a adivinar que la respuesta es no'.

Para los administradores universitarios, los desafíos son enormes. Deben proteger a sus comunidades, mantener el calendario académico en marcha, asegurarse de que se reclute una nueva clase de estudiantes, estar atentos a los peligros fiscales (incluido el posible cráter de matrículas internacionales) y decidir si realizar ejercicios de graduación y cómo hacerlo.

Evaluando todo, Berea College en Kentucky canceló el resto del año escolar y decidió descartar o posponer el comienzo en aras de proteger a la comunidad. Los graduados recibirán sus diplomas por correo, pero la universidad dijo que espera 'encontrar una manera de celebrar' en un momento posterior. El viernes, la Universidad de Michigan canceló su inicio.

James E. Ryan, presidente de la Universidad de Virginia, reconoció que la dispersión de estudiantes afectará especialmente a los graduados.

El fin de semana de graduación de U-Va. Está programado para comenzar el 15 de mayo. El jueves, la universidad dijo que decidiría qué hacer antes del 15 de abril.

'No puedo fingir, obviamente, que así es como esperaba que se desarrollara este semestre', escribió Ryan a la U-Va. instalaciones. 'Nadie puede.'