Se abre una escuela alternativa para niños con problemas de comportamiento, algunos de hasta 5 años

Se abre una escuela alternativa para niños con problemas de comportamiento, algunos de hasta 5 años

POMFRET, Md. - Las paredes necesitan pintura, los pisos están desnudos y podría ser noviembre antes de que los niños se sienten en las aulas. Pero aquí, en el sur de Maryland, Kimberly Hill ve su entorno como una solución al comportamiento cada vez más perturbador de los más jóvenes.

Este espacio pronto se convertirá en una escuela alternativa, el tipo de entorno separado que a menudo se dirige a los adolescentes que se han metido en problemas. Pero este es para los estudiantes más pequeños, niños que recién comienzan la escuela: 5, 6 o 7 años, en jardín de infantes y primero y segundo grados.

Los críticos encuentran espantosa la idea. Pero Hill y su sistema escolar en el condado de Charles están avanzando, provocando un debate que ha tocado las disparidades raciales, el bienestar de los niños, las interrupciones en el aula, los problemas legales y la confianza de la comunidad.

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“Solo necesitamos una oportunidad para abrir y mostrarles a todos lo buen programa que será este”, dijo Hill, la superintendente de escuelas en el condado de Charles, mientras inspeccionaba el progreso en las renovaciones de edificios un día reciente.

Hill y otros dicen que la escuela alternativa será pequeña y estará bien dotada de personal, con un enfoque terapéutico. No tiene la intención de castigar a los estudiantes, dicen, sino de ayudarlos a aprender a regular las emociones y los comportamientos y regresar a sus escuelas de origen.

Los oponentes ven daño en lugar de ayuda, argumentando que etiquetará a los niños como problemáticos cuando recién comienzan. Afirman que no se debe sacar a los niños tan pequeños de sus escuelas de origen, y dicen que el plan tendrá el efecto de segregar a los estudiantes negros, que son suspendidos y expulsados ​​de manera desproporcionada en el condado de Charles.

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'Estás preparando a nuestros niños para una vida de estigma al separarlos de sus compañeros, particularmente a una edad tan temprana', dijo Chanell Gaines, una madre afroamericana de tres hijos pequeños, a la junta escolar del condado en una audiencia hace varios meses. .

'Estamos enviando el mensaje de que nuestros hijos no pertenecen, que algo anda mal con ellos', dijo.

Varios legisladores estatales han criticado la escuela, llamada Fresh Start Academy, al igual que los defensores de la rama de la NAACP del condado de Charles, Disability Rights Maryland y varias otras organizaciones de defensa estatales y nacionales.

'Este problema ha abierto una herida en nuestra comunidad', dijo Dyotha Sweat, presidenta de la rama del condado de la NAACP, quien dijo que le resulta 'bárbaro' crear una escuela separada en el sistema de 27.000 estudiantes en lugar de agregar especialistas y recursos. a las escuelas tradicionales.

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En otras partes de Maryland, algunos sistemas escolares tienen programas alternativos para estudiantes más jóvenes, pero los enfoques son variados.

Barbara Fedders, profesora de la Facultad de Derecho de la Universidad de Carolina del Norte que ha estudiado escuelas alternativas, dijo que es escéptica de que existan suficientes datos significativos sobre niños tan pequeños como para sugerir la necesidad de una colocación separada. Además, señaló, no todos los niños comienzan la escuela con el beneficio del pre-kindergarten, lo que ayuda con la adaptación.

La investigación sobre escuelas alternativas en todos los niveles de grado, dijo Fedders, muestra problemas en muchas escuelas a nivel nacional: “No mejoran los resultados académicos, contribuyen a la desconexión de los estudiantes y fomentan la segregación por raza y estado de discapacidad”, dijo.

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Los líderes educativos del condado de Charles dicen que su escuela será voluntaria, se utilizará cuando se agoten otras intervenciones y que involucrarán a los padres durante todo el proceso. Los niños se quedarían un mínimo de cuatro semanas, pero posiblemente varios meses.

Dicen que esperan que su programa estimule a otros en Maryland a seguir su ejemplo.

“Anticipamos que seremos un modelo para el estado y que habrá gente que vendrá a ver el éxito de nuestro programa y de nuestros estudiantes”, dijo Amy Hollstein, superintendente adjunta de escuelas y líder del proyecto.

Señaló un mayor enfoque a nivel nacional en los niños con experiencias infantiles adversas que necesitan apoyo adicional.

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Las organizaciones de defensa que se oponen a la escuela temen que el condado de Charles esté eludiendo una ley estatal aprobada en 2017 que prohíbe las suspensiones y expulsiones de niños pequeños, excepto en circunstancias limitadas.

Suspendido de la escuela en los primeros grados

'No queremos que esto se convierta en la nueva solución para lidiar con los problemas de conducta', dijo Renuka Rege, abogada del Centro de Justicia Pública sin fines de lucro, que se ha unido a otros grupos que se oponen a la escuela.

Hill, el superintendente de Charles, cuestiona tal sugerencia. 'Por supuesto que no', dijo. “No es una forma de eludir ninguna ley estatal. No es así como operamos '.

Fresh Start Academy, con un costo de $ 452,000 al año, está programado para inscribir de seis a ocho estudiantes en cualquier momento en su primer año “piloto”. Las renovaciones del edificio costaron $ 429,000, con planes para una 'sala sensorial' relajante y tres aulas, cada una con ventanas de observación de dos vías, para permitir que otros aprendan de las estrategias que se están utilizando.

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Los funcionarios escolares del condado de Charles dijeron que no tienen dinero ni espacio para llevar un programa similar a las 22 escuelas primarias del sistema, como han instado muchos críticos. Dijeron que habían hecho cambios en respuesta a las preocupaciones y nombraron un panel asesor comunitario.

'El objetivo de este programa no es segregar, o hacer que un niño se sienta como un niño malo', dijo Hill, un ex director que ha estado al mando como superintendente durante seis años..'Realmente es para ayudarlos a adquirir algunas habilidades para hacer una transición exitosa de regreso a la escuela regular'.

La presidenta de la junta escolar, Virginia McGraw, dijo que ve a Fresh Start como una intervención temprana que mejorará las posibilidades de éxito de un estudiante y ayudará a prevenir la inscripción en escuelas alternativas en el futuro.

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Es posible que los críticos no se den cuenta del proceso cuidadosamente pensado y documentado involucrado en la selección de estudiantes, dijo; Se examinarán al menos 30 días de datos de comportamiento.

“Quiero ser proactivo si vemos a un niño que necesita apoyos”, dijo.

Varios profesores expresan su apoyo a la nueva escuela. en la audiencia describió el caos en sus aulas , recordando cuando un niño arrojó sillas, derribó escritorios o agredió a compañeros de clase o educadores. Otros estudiantes pierden el tiempo de aprendizaje, dijeron.

Ki'Tira Shorter, maestra de primer grado en la escuela primaria Berry, habló de tener que 'dominar el arte de evacuar mi salón de clases' debido a 'interrupciones peligrosas'.

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“Estos estudiantes, que claramente están pidiendo más ayuda destruyendo aulas, agrediendo a los maestros y huyendo, aprenderán estrategias para manejar sus emociones e impulsos en la Academia Fresh Start por parte de maestros que se preocuparán y amarán por ellos”, dijo.

La madre, Jai Branch, dijo que su hija fue golpeada en la cara con un libro un día en primer grado cuando un compañero de clase tuvo un arrebato. La clase a menudo era evacuada a la biblioteca, dijo.

Los maestros no son terapeutas capacitados, dijo, y algunos estudiantes están traumatizados y necesitan un apoyo más intensivo. No está segura de si Fresh Start es la respuesta, dijo, pero 'no podemos seguir ignorando lo que está sucediendo. ¿Y es justo para el resto de los niños de la clase? Las personas deberían trabajar juntas '.

Los críticos se han quejado de que los funcionarios escolares le informaron al público sobre el programa después de que ya estaba en proceso y sin proporcionar datos o investigaciones para respaldar su plan.

Están de acuerdo en que los estudiantes y los maestros necesitan más apoyo, pero dicen que una escuela separada no es el camino a seguir.

Muchos ven la raza como un problema, señalando que si bien los niños negros representan el 55 por ciento de los estudiantes en el condado de Charles, representan casi el 80 por ciento de los estudiantes suspendidos y expulsados, según los datos estatales más recientes.

La mayoría de los profesores son blancos , como ocurre en muchos sistemas escolares.

Del. Debra M. Davis (D-Charles County) también cita la falta de diversidad en el liderazgo del sistema escolar. Identificar y separar a los niños a una edad temprana contribuye a una tubería de la escuela a la prisión, argumentó.

'Se dirige a los niños negros, morenos y pobres', dijo.

James Person, padre de tres hijos, dijo que el sistema escolar es demasiado rápido para etiquetar a los niños negros como problemas disciplinarios en lugar de mirar más a fondo sus luchas sociales, emocionales o académicas. Dijo que su hijo podría haber sido seleccionado para la escuela alternativa si hubiera estado en funcionamiento cuando estaba en los primeros grados.

'Sabemos cómo será esa escuela: será un 90 por ciento de negros', dijo.

Person también dijo que está sorprendido por la edad de los niños que se inscribirán en Fresh Start. “Dieciocho meses antes, podría haber estado cambiando sus pañales. Empezaban a caminar y correr. ¿Y ahora quieres ponerlos en una escuela alternativa? '

Otra madre, Esther Williams, dijo que los niños tan pequeños no tienen forma. “Todavía están tratando de encontrarse a sí mismos”, dijo.

Hill dijo que la idea de la escuela se remonta a tres años, cuando los directores informaron un aumento en los niños con comportamientos excesivos, disruptivos y peligrosos. “Comenzamos a monitorear esto y a hacer una lluvia de ideas y buscar lo que estaba sucediendo en otros distritos”, dijo.

Una inspiración vino de la parte norte del estado, dijo.

Durante más de 15 años, el condado de Carroll ha ejecutado un programa alternativo llamado P.R.I.D.E. para niños de jardín de infantes a quinto grado. Está ubicado en un salón de clases portátil en una escuela primaria, y los estudiantes están integrados con el resto del campus para actividades que incluyen el almuerzo, el recreo y el arte, dijo Cynthia A. McCabe, jefa de escuelas en el condado de Carroll. Los estudiantes suelen pasar de ocho semanas a cuatro meses en el programa, que inscribe a unos 30 niños al año.

La mayoría de los estudiantes que participan regresan a sus escuelas de origen y tienen éxito, dijo McCabe.

El debate en el condado de Charles tomó un giro legal en la primavera, cuando dos legisladores estatales pidieron al abogado de la Asamblea General que evaluara la legalidad de la nueva escuela, dada la prohibición de suspensión de 2017 para estudiantes desde pre-kindergarten hasta segundo grado.

En una carta de seis páginas del 31 de mayo, la abogada Sandra Benson Brantley encontró que la escuela no cumpliría con la ley estatal. Un abogado contratado por la junta escolar respondió con una Opinión del 28 de junio que discrepó con algunos puntos, señaló que el programa se cambió para convertirse en voluntario y concluyó que no violó la ley.

Las cuestiones legales han atado los fondos del condado, pero el sistema escolar dice que el proyecto es legal y ha avanzado utilizando fondos de su presupuesto operativo. Se espera que los niños sean colocados en Fresh Start en noviembre.

A los oponentes les preocupa que las familias no sientan que tienen una opción real si su hijo es recomendado para Fresh Start y que los niños con discapacidades puedan ser colocados incorrectamente allí. Está ubicado en el Centro Educativo Robert D. Stethem, un campus que incluye una escuela alternativa para estudiantes mayores y programas profesionales. Fresh Start es parte de un edificio que alberga un programa de aprendizaje virtual.

Derek W. Black, profesor de derecho en la Universidad de Carolina del Sur y autor de un libro sobre disciplina escolar, dijo que se mostraba escéptico de que hubiera suficientes estudiantes de jardín de infantes a segundo grado que 'se involucren en comportamientos lo suficientemente serios como para llenar una escuela alternativa'.

Si el comportamiento es excepcionalmente severo, agregó, los estudiantes pueden tener una discapacidad no diagnosticada, que la ley federal generalmente requiere que las escuelas aborden los servicios en un entorno escolar regular.

'Para mí, parece muy poco probable que esta sea una respuesta adecuada', dijo Black. 'No es como si tuvieras niños a esa edad que traen cuchillos a la escuela y encienden incendios'.

Jennifer Jenkins contribuyó a este informe.

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