Un glaciar de Alaska se precipita cuesta abajo en una rara exhibición de 'esta asombrosa ciencia'

Un glaciar de Alaska se precipita cuesta abajo en una rara exhibición de 'esta asombrosa ciencia'

ANCLAJE - Las colinas montañosas de hielo en la 'punta' del glaciar Muldrow de Alaska se han mantenido inalteradas y cubiertas por la tundra durante más de 60 años. Pronto serán superados por una fuerza que los científicos están luchando por comprender, incluso mientras se preguntan si el cambio climático algún día lo detendrá por completo.

El raro fenómeno comenzó el otoño pasado a unas 12 millas cuesta arriba. Ahí es donde el glaciar comenzó a deslizarse inicialmente, su hielo de superficie lisa se agrieta bajo tensiones tremendas y ocultas. Se abrieron nuevas grietas y los acantilados de hielo se levantaron en un caótico revoltijo. El primer testigo fue un piloto que espió la escena en marzo mientras volaba alrededor del lado norte de Denali, la montaña más alta del continente.

El Muldrow ha estado “avanzando” desde entonces, a velocidades hasta 100 veces más rápidas de lo normal.

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'Eso es como Mach 4', dijo el glaciólogo Sam Herreid, quien ha trabajado extensamente en la Cordillera de Alaska. 'Imagínese que conduce al trabajo a través de una zona escolar y que es de 30 millas por hora. Entonces, un día, de la nada, estás sentado en tu Honda Civic y, de repente, comienzas a recorrer 3,000 millas por hora '.

Él y otros corren para mantener el ritmo. Las marejadas son uno de los últimos misterios para quienes estudian los glaciares, en parte porque ocurren con poca frecuencia y en solo una fracción de lugares en todo el mundo. La actividad es diferente a la de un glaciar que realmente está creciendo en tamaño, y pueden pasar décadas para que se desarrollen las condiciones adecuadas.

En años normales de reposo, el Muldrow se mueve sólo unos ocho centímetros al día. Los científicos estiman que ahora aumenta de 30 a 60 pies por día. Un video de lapso de tiempo revela la acumulación de hielo, roca, nieve y tierra que avanza como una mancha gigante. También se han desplegado equipos de audio, aunque la nieve ha actuado como un aislante natural y ha amortiguado los intensos sonidos del hielo al romperse y estrellarse.

A fines de junio, el final del glaciar se verá dramáticamente diferente. Y en los próximos años, los escaladores que aspiran a la cima de Denali pueden encontrar una ruta común por el Muldrow imposible de atravesar.

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'Podremos ver los resultados de esta asombrosa ciencia', dijo Chad Hults, geólogo regional de los parques nacionales de Alaska, que ha sobrevolado el Muldrow al menos media docena de veces en los últimos dos meses.

La teoría predominante de las oleadas es que el avance natural de un glaciar provoca fricción, que derrite el hielo más profundo. La grava suelta atrapa el agua de deshielo debajo. Pero a medida que la nieve y el hielo se acumulan en las elevaciones más altas del glaciar, la masa se vuelve más pesada. Una oleada redistribuye esa masa a elevaciones más bajas, y el agua de deshielo sirve como lubricante que ayuda al glaciar a aumentar su velocidad a medida que se desliza cuesta abajo.

Esto último sucedió con Muldrow durante el invierno y la primavera de 1956-57. Dado su registro de oleadas aproximadamente cada 50 años, los científicos habían anticipado durante mucho tiempo el evento actual. Su preocupación es que un clima más cálido podría significar un desastre para futuras oleadas.

'Te preguntas: '¿Podrás volver a ver el aumento?'', Dijo Hults. “No lo sé, porque dentro de 50 años, es posible que pierdas suficiente hielo glaciar, incluso si aumenta. . . es posible que ni siquiera puedas ver ninguna diferencia '.

Los nativos de Alaska de la región llaman al glaciar Henteel No 'Loo' y lo tienen en alta estima. Las historias cuentan de los atabascos cazando cerca del glaciar, pero no en él, porque si bien la vegetación hacía que el hielo pareciera sólido, el conocimiento local demostró que no lo era.

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El Muldrow no es el único glaciar de Alaska que fue noticia en el último siglo. En 1937, el Glaciar Black Rapids comenzó a moverse cuesta abajo y continuó aproximadamente una milla por mes durante casi cuatro meses. Estuvo a punto de invadir lo que más tarde se convertiría en la autopista Richardson, una de las cuatro carreteras continentales del estado, y casi se traga una Roadhouse histórico que todavía ofrece una vista lejana. Aquellos que vieron su asombroso avance habrían estado vistiendo faldas anchas y trajes a medida.

Una escena similar se desarrollará este mes 140 millas hacia el oeste, solo los espectadores probablemente estarán vestidos con camisas de polipropileno, pantalones con cremallera y botas de montaña. Observarán desde el Centro de visitantes Eielson en el medio del Parque Nacional y Reserva Denali, que ofrece impresionantes vistas de la cima de Denali y la cola del Muldrow.

Para la mayoría de los glaciólogos y geólogos que siguen el aumento actual, es una emoción única en la vida.

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'Estos ciclos son bastante largos, por lo que es difícil estudiarlos', dijo Herreid. De hecho, los científicos en los que confió para su investigación, que registraron el evento de 1956-57, han muerto desde entonces.

Sin embargo, el grupo contemporáneo tiene claras ventajas. Ha desplegado cámaras GoPro, micrófonos y una unidad de GPS. Un investigador de la Universidad de Idaho proporcionó equipo para recopilar datos sísmicos que podrían indicar 'el temblor armónico' del agua.

'Lo que esperamos captar es un cambio temporal y espacial de ese flujo de agua dentro del glaciar porque el agua es una parte integral de la causa de la función del oleaje', dijo Hults.

A medida que la marejada ha roto el hielo, el trabajo de campo se ha vuelto cada vez más traicionero. El mes pasado, una de las cámaras casi se perdió en una grieta profunda. Un equipo en helicóptero lo rescató justo a tiempo. Desde entonces, Hults se ha atado a uno de los patines de aterrizaje de la nave cuando trabaja en el campo en el glaciar. 'Y si me deslizo', dijo con una sonrisa, 'entonces me atarán al helicóptero y podría sacarme'.

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Se instala un medidor de corriente en el río McKinley, que es donde se espera que salga toda el agua debajo del Muldrow cuando el oleaje llegue a su fin. Los científicos creen que eso podría comenzar a suceder en las próximas dos semanas. El glaciar podría detenerse abruptamente o detenerse lentamente en unas pocas semanas o meses.

El valor de décadas de nieve y hielo acumulados cerca de la parte superior del glaciar de 39 millas de largo eventualmente terminará en una elevación más baja, donde las temperaturas más cálidas significan que es más probable que se derrita. 'Uno está viendo cómo desaparece este sistema', dijo Joanna Young, investigadora postdoctoral del Centro Internacional de Investigación del Ártico de la Universidad de Alaska en Fairbanks.

Sin embargo, en toda la Cordillera de Alaska, los glaciares están perdiendo masa debido al cambio climático.

“Estos son glaciares que nacen en montañas realmente altas con sistemas de clima realmente frío durante gran parte del año”, dijo Young. “En el pasado, tuvieron la oportunidad de crecer mucho. En Alaska y en todas partes del mundo, estamos viendo una pérdida de volumen y un retroceso en estos glaciares a medida que la temporada de verano se hace más larga y cálida y están recibiendo menos nieve a lo largo del invierno '.

Las consecuencias aguas abajo, incluidos niveles más altos del mar y menos agua de deshielo para ayudar a recargar los sistemas fluviales, tienen consecuencias globales. 'Estas no son solo características triviales del paisaje', dijo.

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“Seguro que hay una cierta sensación de tragedia”, dijo. 'Creo que algunos de los momentos más emocionantes son aquellos en los que sientes que un glaciar no es solo un cubo de hielo estancado en el paisaje, sino que tiene estos atributos dinámicos, casi vivos'.

La Tierra ahora está perdiendo 1,2 billones de toneladas de hielo cada año. Y va a empeorar.

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