El apocalipsis de los anfibios es dos veces más malo de lo que pensaban los científicos

El apocalipsis de los anfibios es dos veces más malo de lo que pensaban los científicos

Hay una plaga que arrasa con las especies de anfibios del mundo. Es causada por hongos que son invisibles a simple vista y se propagan fácilmente por muchos medios. Mata al interrumpir la forma en que estas criaturas respiran a través de su piel, esencialmente sofocando ranas y salamandras.

La enfermedad se llama quitridiomicosis y, según un estudio histórico publicado el jueves en la revista Science, es incluso peor de lo que pensábamos.

Los científicos alguna vez estimaron que alrededor de 200 especies de ranas y salamandras han sido dañadas por la enfermedad, pero el estudio concluye que el hongo quítrido ha contribuido a la disminución de al menos 501 especies de anfibios. Se cree que noventa de las especies se extinguieron a causa de ella. Las poblaciones de Australia tropical, América Central y del Sur parecen ser las más afectadas, aunque las poblaciones de África, Europa y América del Norte también se ven afectadas. Según este recuento, la epidemia ha provocado la peor pérdida de biodiversidad de todas las enfermedades jamás registradas.

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'Es algo asombroso a tener en cuenta', dijo Jonathan Kolby , uno de los autores del estudio y herpetólogo especializado en conservación y enfermedades de la vida silvestre en la Universidad James Cook en Australia. “Nunca antes habíamos tenido una sola enfermedad que tuviera el poder de extinguir múltiples especies, en múltiples continentes, todo al mismo tiempo”.

Carly Muletz Wolz , científica de patógenos moleculares del Centro de Genómica de Conservación del Zoológico Nacional Smithsonian, dijo que no estaba sorprendida por los hallazgos y que era importante ver finalmente cuantificada la escala del problema.

'Esta es la estimación más nueva y mejor sobre la situación actual', dijo Muletz Wolz, que no participó en el estudio. 'Y probablemente sea incluso peor que esto, porque solo sabes lo que sabes'.

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El alcance del ataque del hongo quítrido en el mundo de los anfibios no tiene precedentes. El virus del Nilo Occidental, ahora un patógeno relativamente conocido, afecta solo a 23 especies de aves. El hongo que arrasa las poblaciones de murciélagos en América del Norte, el síndrome de la nariz blanca, está atacando a una docena de especies.

'Tienes cientos, si no miles, de especies de ranas que podrían extinguirse, y están recibiendo mucha menos atención desde una perspectiva de salud global', dijo Kolby, quien ayudó a establecer el Centro de Conservación y Rescate de Anfibios de Honduras .

Los científicos sospechan que el linaje del hongo quítrido que ha estado devastando las poblaciones de ranas se volvió más virulento en la década de 1980, después de que se hibridó con otro linaje. A medida que más personas transportan anfibios infectados en el comercio mundial de mascotas, más oportunidades hay para que el hongo se propague e hibride aún más.

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'No hay nada que impida que la hibridación vuelva a ocurrir, y si vuelve a ocurrir, quién sabe cómo actuará esa descendencia híbrida', dijo Kolby. “Podríamos tener otra ola global de enfermedades, que podría ser similar, diferente o incluso peor que la que estamos enfrentando ahora”.

El comercio de mascotas exóticas está vinculado a un hongo invasor que está matando ranas en todo el mundo

En 2013, los científicos descubrieron una especie de quítrido que persigue a las salamandras, llamadoBatrachochytrium salamandrivorans. Afortunadamente, esta especie aún no ha llegado a los Estados Unidos. En 2016, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Declaró ilegal la importación de 201 especies de salamandra de alto riesgo como medida de protección contra los brotes.

No existen tales restricciones en el comercio de ranas.

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Kolby dijo que Estados Unidos y otros países deben promulgar medidas de bioseguridad más estrictas por varias razones. Ya se ha mostrado que las ranas y los sapos pueden albergar el hongo que afecta a las salamandras, por lo que prohibir solo ciertas especies de salamandras puede no ser suficiente para proteger a las especies nativas.

En muchos sentidos, Estados Unidos ya hace un buen trabajo al prevenir la propagación de enfermedades que afectan los cultivos y el ganado, dijo Kolby, gracias a agencias como el Departamento de Agricultura y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Sin embargo, el hongo quítrido puede haberse escapado de las grietas porque no afecta inmediatamente a los humanos.

“Lo que me preocupa es que habrá una próxima vez. Al no usar esto como una experiencia de aprendizaje sobre lo que sucede cuando no tenemos cuidado, casi sin duda asegura que el comercio de vida silvestre está moviendo otros patógenos en este momento, ya sea para mamíferos, aves, peces. Lo que sea ”, dijo.

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No está claro cómo una disminución global de anfibios alterará los diversos ecosistemas que habitan. Muchas especies mejoran la calidad del agua limpiando las vías fluviales de vegetación cuando se encuentran en la etapa de desarrollo de renacuajo. Otras especies de ranas juegan un papel crucial en mantener bajo control el número de mosquitos al darse un festín con sus larvas. E innumerables otras especies dependen de las ranas como fuente de alimento.

Aunque la perspectiva es más oscura que nunca, existen destellos de esperanza. Kolby y sus coautores pudieron encontrar tendencias poblacionales documentadas para 292 especies de ranas que han experimentado disminuciones debido al quitridio. De esas, 60 especies han mostrado alguna evidencia de recuperación, posiblemente porque evolucionaron para resistir al hongo. Los científicos señalan, sin embargo, que estas recuperaciones son principalmente de poblaciones individuales, en lugar de rebotes para la especie en general.

“Al menos nos da algo para ver en términos de por qué algunas especies se están recuperando y por qué otras no”, dijo Muletz Wolz.

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Kolby dijo que puede entender cómo la noticia alimenta una sensación de desesperanza.

'Pero creo que eso es lo peor que podría salir de esto', dijo. 'Sigo considerando esto como una gran oportunidad para aprender cómo no permitir que esto vuelva a suceder'.

Corrección: una versión anterior de esta historia citó a un científico que dijo que Canadá ha prohibido las importaciones de todos los anfibios. Canadá ha prohibido las importaciones de todas las salamandras. La cita ha sido eliminada.