En medio de la pandemia, los estudiantes graduados están ganando contratos largamente solicitados

En medio de la pandemia, los estudiantes graduados están ganando contratos largamente solicitados

La majestuosa e histórica Power Street en Providence, Rhode Island, se siente tranquila en los momentos de mayor actividad, pero un viernes en medio de la pandemia, estaba tan silenciosa como un reloj parado.

Luego, sobre College Hill, llegó una caravana de vehículos desaliñados con carteles de protesta, bocinas a todo volumen y la letra de Woody Guthrie de la balada del movimiento obrero 'Union Maid'. ('Me mantendré fiel al sindicato hasta el día de mi muerte').

Detrás de las ruedas estaban los estudiantes graduados de la Universidad de Brown, tratando de llamar la atención de la rectora de la escuela, Christina Paxson, con este ruidoso paso por su mansión oficial de ladrillo rojo de 1922 con adornos blancos, ubicada detrás de paredes de piedra y hierro forjado.

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La interrupción de este elegante vecindario ejemplificó la creciente ira de estudiantes como estos, quienes, en Brown y en otros lugares, han estado exigiendo estipendios más altos y mejores beneficios a cambio del trabajo que realizan como asistentes de enseñanza e investigación.

Antes de la pandemia de coronavirus, parecía haber pocas posibilidades de que llegaran a alguna parte. Las negociaciones contractuales y de negociación colectiva se habían prolongado durante años en las pocas universidades que los recibirían; otras escuelas se negaron a reconocer a los sindicatos de trabajadores graduados. La Junta Nacional de Relaciones Laborales de la administración Trump, o NLRB, había aprobado un cambio de política. negar efectivamente a los trabajadores graduados en universidades privadas el derecho automático a sindicalizarse . Los asistentes de enseñanza graduados en California que organizaron una huelga salvaje fueron despedidos sumariamente a principios de marzo.

Pero silenciosamente y eclipsados ​​por todo lo demás que ha estado sucediendo, los estudiantes graduados en los últimos meses han obtenido victorias sorprendentes que son la culminación de décadas de esfuerzo. Ellos y otros atribuyen esto, al menos en parte, a la necesidad de trabajo de las universidades en lo que promete ser una caída tumultuosa.

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Cuatro universidades privadas, American, Brown, Georgetown y Harvard, han llegado a acuerdos contractuales con sus trabajadores graduados desde finales de enero. Eso duplica el número de instituciones privadas en las que los sindicatos de graduados ahora tienen contratos. (Los otros son Brandeis, Tufts, la New School y la Universidad de Nueva York).

Columbia envuelto su primer contrato con estudiantes postdoctorales y es en conversaciones con sus otros trabajadores graduados . Durante la pandemia también se aprobaron convenios colectivos muy reñidos en las universidades públicas. incluida la Universidad Estatal de Oregon .

Mientras tanto, los estudiantes de posgrado de más de 75 universidades en los Estados Unidos y Canadá se han organizado por primera vez en una alianza flexible que exige mejores salarios y protecciones, impulsados ​​por la ira por incidentes como los despidos en California y un nuevo impulso de lo inesperado reciente. éxitos.

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'Existe esta gran sinergia porque la gente se está dando cuenta de lo que realmente podemos lograr', dijo Kaitlyn Hajdarovic, copresidenta del comité de negociación de estudiantes graduados en Brown, donde es asistente de investigación y estudiante de doctorado en neurociencia.

Aunque ninguna de las universidades respondería a la pregunta de por qué han acordado ahora, de todos los tiempos, contratos con sus estudiantes graduados que han resistido durante mucho tiempo, expertos independientes dicen que las motivaciones incluyen la política y las relaciones públicas.

Las escuelas 'no quieren verse mal, y especialmente no quieren verse mal con respecto a sus estudiantes graduados en medio de una pandemia y una recesión', dijo Gary Rhoades, director del Centro de Estudios. de Educación Superior en la Universidad de Arizona.

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Los estudiantes de posgrado se han aprovechado de ese miedo con espectáculos como el ruidoso tránsito en Brown. También hubo una protesta en automóvil y bicicleta frente a la casa del negociador principal en el estado de Oregon, con un trompetista tocando jazz improvisado y marchas militares, y una campaña llamada Chop from the Top exigiendo recortes salariales para los administradores superiores para evitar despidos de los trabajadores con salarios más bajos.

“Si estoy en esas administraciones, mi sentido sería: 'Vamos a encargarnos de este problema. Tenemos tantas otras cosas en marcha en este momento, esto es fácil ', dijo Rhoades.

El apoyo público a los trabajadores graduados fue evidente cuando, en marzo, la Universidad de California en Santa Cruz despidió a más de 40 asistentes de maestros graduados por hacer huelga y retener calificaciones para exigir un aumento por costo de vida. A pesar de que los estudiantes violaron una cláusula de no huelga en su contrato, los despidos provocaron protestas en todo el sistema de la Universidad de California. (UC-Santa Cruz anunció en julio que permitirá que los estudiantes despedidos vuelvan a solicitar puestos de trabajo).

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Y cuando Trump nombró a Trump en la NLRB dictaminó que los asistentes de investigación y docencia graduados deberían ser considerados principalmente estudiantes, no trabajadores, revirtiendo su derecho de sindicalización de la era Obama, 'eso movilizó aún a más personas, porque las líneas de batalla eran claras', dijo Rhoades.

'El entorno político más amplio está catalizando el movimiento y hace que la administración esté más dispuesta a sentarse a la mesa y reconocer que no quieren que se les vea en la cama con la administración Trump'.

Los estudiantes graduados que llegaron a acuerdos contractuales en los últimos meses especularon que sus universidades también querían evitar interrupciones como la huelga de 29 días en la víspera de los exámenes finales organizados en diciembre por profesores asistentes y tutores graduados en Harvard.

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Dijeron que los negociadores parecían ansiosos por asegurarse de tener suficientes trabajadores graduados para un semestre de otoño que ya se esperaba que fuera desafiante.

“En el lado de Georgetown, existía una presión para concluir estas negociaciones y simplemente resolverlo”, dijo Jewel Tomasula, estudiante de doctorado e investigadora y presidenta entrante de la Alianza de Empleados Graduados de Georgetown. “La sensación que tuve fue que solo querían hacer esto porque tenían otras cosas con las que lidiar”.

En Brown, dijo Hajdarovic, la universidad dejó de reunirse con el sindicato en enero y febrero y canceló más sesiones al comienzo de los cierres pandémicos. Luego, las conversaciones se volvieron a poner repentinamente en un programa semanal y comenzaron a avanzar en los estipendios y otros problemas financieros que anteriormente se habían estancado.

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'Su tono en eso realmente cambió', dijo. 'Mi opinión era que querían bloquear las finanzas'.

En esta crisis, los administradores universitarios “entendieron cuán importantes y esenciales son los trabajadores graduados”, dijo Randi Weingarten, presidente de la Federación Estadounidense de Maestros, que ayudó a organizar los sindicatos de graduados en Brown, Georgetown y Oregon State. (Los trabajadores graduados de Harvard están afiliados a United Auto Workers; los estadounidenses están afiliados a Service Employees International Union).

“Los asistentes de enseñanza, que en su mayoría son trabajadores graduados, son básicamente el músculo de lo que hace que las cosas funcionen en una universidad”, dijo Weingarten. 'Ellos saben dónde están las llaves'.

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La pandemia también generó una mayor urgencia para los estudiantes de posgrado. La mayoría ha tenido que enseñar en línea, o sus laboratorios fueron cerrados, poniendo en peligro los plazos y la ayuda financiera. Algunos fueron llamados para ayudar con la investigación relacionada con el coronavirus y estaban preocupados por su salud. Los estudiantes internacionales de posgrado temen perder sus visas o ser deportados.

Por lo general, enterrados en su trabajo de laboratorio, los asistentes de investigación graduados tradicionalmente han estado menos involucrados en los esfuerzos sindicales que los asistentes de enseñanza graduados, o TA, dijo Hajdarovic. “La mayor parte de la organización proviene de las AT. Pueden ver cómo la universidad los empuja y cómo la universidad se beneficia de su trabajo '.

Pero cuando la pandemia descendió, dijo, “más personas comenzaron a darse cuenta de que tal vez la universidad no tenía sus mejores intereses en el corazón, que no iba a ocuparse de ellos. Tenía personas en mi departamento que nunca antes habían estado interesadas en el sindicato, que se acercaron a mí para decirme: 'Oye, ¿qué vamos a hacer al respecto?' '.

Los recortes presupuestarios existentes o previstos en algunos campus agregaron otra capa de ira y determinación a esta combinación.

“La crisis radicaliza a la gente”, dijo Alexandra Adams, candidata a doctorado en ciencias biológicas en la Universidad de Rutgers en Newark, que declaró una emergencia financiera y anunció despidos y congelación de salarios.

Los estudiantes de posgrado de Rutgers, que es una institución pública, ya tienen un sindicato y un contrato que tardó 14 meses en concretarse, lo que los protege de perder sus trabajos y cobertura de atención médica, aunque es posible que se posponga un aumento programado del costo de vida. . Ver cómo un contrato puede protegerlos en un momento como este, dijo Adams, está motivando a los organizadores sindicales graduados en otros lugares a redoblar sus esfuerzos.

'La gente está luchando porque en esta pandemia y este período de austeridad en la educación superior, es lucha o huida', dijo Andrea Haverkamp, ​​presidenta de la Coalición de Empleados Graduados del Estado de Oregon, donde es candidata a doctorado y asistente de investigación de posgrado en medio ambiente. Ingenieria. “Cuando las cosas se ponen difíciles, los trabajadores se defienden”.

Todas estas cosas se suman a las quejas de años sobre tarifas crecientes , los estipendios son demasiado bajos para cubrir el costo de vida en muchas comunidades universitarias y otros problemas, incluso cuando el mercado laboral académico se agota y las perspectivas de empleo se reducen.

“Solía ​​ser que trabajabas muchas horas por un estipendio bajo, y te recompensaban con un trabajo permanente”, dijo Hajdarovic. “Ahora nos estamos dando cuenta: Oye, estamos trabajando para los cacahuetes y no hay luz al final del túnel. Nuestra recompensa serán trabajos complementarios y no atención médica '.

En Georgetown, después de cinco años de organización y 13 meses de negociación colectiva, los trabajadores graduados obtuvieron aumentos de entre el 12 y el 15 por ciento en sus estipendios, además de licencia parental pagada y seguro dental para los candidatos a doctorado y aumentos del costo de vida en el segundo y segundo contrato del contrato. tercer año.

Los trabajadores graduados de Harvard, que comenzaron a organizarse hace casi cinco años y pasaron 19 meses negociando, obtuvieron un aumento del 2.8 por ciento, fondos para ayudar con la salud y el cuidado infantil y protección contra el acoso, incluso de parte de los supervisores.

El acuerdo de Brown incluye un aumento del estipendio del 3.7 por ciento, una extensión de la cita para algunos trabajadores graduados, para compensar el tiempo que perdieron por los cierres pandémicos, y el reembolso total por las pruebas y el tratamiento del coronavirus.

Los trabajadores graduados en otros lugares también han obtenido beneficios. Se presentó un proyecto de ley en la Asamblea General de Georgia proponer que se eliminen las tarifas de los estudiantes para ayudantes de investigación y docencia. Estudiantes graduados de la Universidad de Colorado en Boulder ayudaron a lanzar un nuevo sindicato de trabajadores , United Campus Workers Colorado, en todos los campus del sistema universitario público.

'Estamos avanzando en una gran dirección', dijo Alex Wolf-Root, quien acaba de completar un doctorado en filosofía y ahora es profesor adjunto y miembro fundador del grupo de Colorado. 'Tenemos un buen impulso'.

Eso en sí mismo es un cambio significativo. El primer acuerdo colectivo de trabajo para los profesores asistentes se alcanzó en la Universidad de Wisconsin en Madison en la primavera de 1970; en los 50 años desde, ha habido solo unos 40 más , que cubre solo uno de cada cinco estudiantes graduados, según el Centro Nacional para el Estudio de la Negociación Colectiva en la Educación Superior y las Profesiones en Hunter College.

“Algunos de estos esfuerzos de organización se han llevado a cabo durante décadas”, dijo William A. Herbert, director ejecutivo del centro.

Varias universidades privadas todavía se niegan a negociar con los sindicatos de trabajadores graduados, incluida la Universidad de Chicago . Debido a la decisión de la NLRB, aquellos que han acordado contratos no tienen ningún requisito de renovarlos. Y el acuerdo de Harvard es por un año, no por varios años, como quería el sindicato de trabajadores graduados.

Aún así, dijo Aparna Gopalan, estudiante de doctorado en antropología en Harvard y miembro activo del sindicato en ese campus, los trabajadores graduados durante la pandemia se han afianzado mucho.

'Este año va a ser el año más volátil que cualquiera de nosotros haya tenido', dijo Gopalan. “Al menos tendremos el contrato al que recurrir. ¿Y quién sabe dónde estaremos en un año? '

Esta historia sobre estudiante graduado trabajadores fue producido por El Informe Hechinger , una organización de noticias independiente y sin fines de lucro centrada en la desigualdad y la innovación en la educación. Regístrese en nuestro boletín de educación superior .