Alexandria convierte la controversia en una oportunidad al enseñar a los estudiantes la historia racista detrás de los nombres de las escuelas

Alexandria convierte la controversia en una oportunidad al enseñar a los estudiantes la historia racista detrás de los nombres de las escuelas

Recientemente, un miércoles por la mañana, Andrea Houston saludó a sus alumnos de cuarto grado con una pregunta.

'¿Ustedes chicos', preguntó a los aproximadamente 20 niños de 9 y 10 años reunidos en Zoom, '¿han escuchado el rumor en las escuelas públicas de la ciudad de Alexandria?'

Las manos de dos niños se dispararon. Uno mencionó carteles que había visto en el césped de los vecinos, algo sobre 'Renombrar TC ahora', una referencia a T.C. Williams High School, la única escuela secundaria pública de Alexandria. Otro niño saltó arriba y abajo en su ansia de hablar, hasta que Houston lo llamó.

“Quieren cambiar a T.C. y el nombre de Matthew Maury [Elementary School] ”, dijo apresuradamente Garrett Wright, de cabello rubio rojizo. “Porque ambos eran generales confederados. Creo.'

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Houston asintió. Ambos niños tenían razón, dijo: algunos en Alejandría están pidiendo a los funcionarios escolares que vuelvan a bautizar a T.C. Williams, llamado así por Thomas Chambliss Williams, un ex superintendente segregacionista que luchó para que los niños blancos y negros aprendieran por separado. Algunos también quieren cambiar el nombre de Matthew Maury Elementary School, cuyo título honra a un oficial naval, oceanógrafo y astrónomo que luchó del lado de la Confederación en la Guerra Civil.

La Primaria Matthew Maury es donde Houston enseña - 'Nosotrosson el tema candente en este momento, mis amigos ”, le dijo a la clase, y así, durante los siguientes 45 minutos, enseñaría a la clase todo lo que necesitaban saber sobre Maury. La lección sobre Maury, desarrollada durante el verano y principios del otoño por un grupo especialmente convocado de administradores y maestros, es parte de un 'Proyecto de Identidad' más amplio que el sistema escolar de Alexandria lanzó a raíz de las protestas en todo el país por el asesinato policial de George Floyd. .

El proyecto, que también incluye 'conversaciones comunitarias' sobre la historia de la eliminación de la segregación escolar en Alejandría, surgió como una respuesta directa a las peticiones de la comunidad que exigían cambios de nombre para T.C. Williams y Maury Elementary, ambas comenzaron alrededor de la época de las demostraciones de Floyd. Además de las clases en Maury Elementary, Alexandria ha implementado lecciones a nivel de escuela secundaria que cubren la historia personal del Superintendente T.C. Williams.

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Y los funcionarios esperan ofrecer pronto clases sobre el tema a todos los estudiantes de secundaria, dijo Sarah Whelan, especialista en instrucción de estudios sociales que fue fundamental en el desarrollo de los nuevos cursos.

'Estamos tratando de asegurarnos de que nuestro plan de estudios sea más inclusivo', dijo Whelan. 'Que proporciona una perspectiva completa y precisa de la historia y cuenta algunas historias que no se han incluido'.

Aunque aprenderían juntos, Houston le dijo a la clase ese día, cada estudiante de cuarto grado decidiría por su cuenta si cree que Maury es “un representante apropiado de la comunidad escolar” tal como existe hoy. Durante la lección, se abstendría de compartir sus propios puntos de vista.

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'¡No, no lo es!' interrumpió un estudiante, aunque otro rápidamente respondió.

'Sí, lo es', dijo el segundo niño. '¡Él colocó el primer cable de telégrafo en el fondo del océano!'

El debate sobre el cambio de nombre que se desarrolla en Alejandría refleja las conversaciones que tienen lugar en todo el país, pero especialmente en el sur y Virginia, que tiene el segundo número más alto de escuelas, 24, nombradas por hombres con vínculos con la Confederación, según un análisis de Semana de la Educación. La mayoría de estas escuelas fueron bautizadas en honor a los héroes confederados en las décadas de 1950 y 1960, como una respuesta airada de los blancos a la decisión fundamental de la Corte Suprema.Brown contra la Junta de Educación, que ordenó la eliminación de la segregación de las escuelas públicas.

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En los últimos meses, muchas escuelas del sur han eliminado los nombres confederados, impulsados ​​por una avalancha de protestas de padres, estudiantes y exalumnos. La tendencia también ha llegado a Virginia: el condado de Prince William pasó a llamarse Stonewall Middle School, un tributo al general confederado Stonewall Jackson, para Celestine y Carroll Braxton, una pareja negra local activa en la búsqueda de los derechos civiles. En julio, el condado de Fairfax cambió el nombre de Robert E. Lee High School, una de sus escuelas más diversas, por el difunto congresista de Georgia John Lewis.

Pero el proceso en Alejandría ha avanzado más lentamente. La junta escolar acordó durante el verano considerar cambiar el nombre de T.C. Williams y Maury Elementary y está programado para votar sobre el cambio de nombre de ambas escuelas en una reunión a fines de noviembre.

Mientras tanto, los funcionarios continúan con el Proyecto de Identidad. El ritmo lento ha frustrado a algunos defensores del cambio de nombre en Alexandria, pero Whelan dijo que cree que es bueno tomarse el tiempo y asegurarse de que los niños, y sus padres, comprendan lo que está sucediendo y la historia en juego.

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'También creo que genera curiosidad y la necesidad de mirar de manera más crítica, entablar un diálogo y escuchar las perspectivas de los demás', dijo Whelan. 'El objetivo no es convencer a los estudiantes de un puesto en particular, es brindarles información para que puedan tomar sus propias decisiones'.

Aaliyah Royster, estudiante de segundo año en T.C. Williams, que está tomando una clase que en parte se enfoca en la historia del hombre que lleva el nombre de su escuela secundaria, dijo que no tenía idea de quién era Williams antes de este semestre. Ella ni siquiera pensó en eso.

Ahora, sin embargo, ha aprendido que 'él realmente, realmente promovió la separación de los estudiantes negros y blancos', dijo Aaliyah, quien es negro. Williams, quien se desempeñó como superintendente de Alexandria desde la década de 1930 hasta la de 1960, se resistió ferozmente a la integración, argumentó que los niños blancos y negros aprenden de manera diferente y despidió a una trabajadora negra de la cafetería cuando se unió a una demanda de la NAACP que obligaba al sistema escolar a poner fin a la segregación.

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Su conocimiento recién adquirido la hace sentir un poco 'incómoda' en la escuela, dijo Aaliyah.

Pero ella preferiría saber sobre Williams, y sentirse repugnante, que continuar sin darse cuenta.

'Es mejor estar informado', dijo Aaliyah. “Quizás Alejandría no sea tan liberal y progresista como pensábamos. Estar un poco incómodo puede no ser lo que la gente quiere, pero creo que es necesario para avanzar como comunidad '.

Houston, la maestra de cuarto grado, estaba un poco preocupada antes de su primera lección sobre Maury, precisamente porque el tema tiende a generar sentimientos fuertes y, a veces, discusiones incómodas. Estaba más preocupada por el rechazo de los padres, pero descubrió que muchas madres y padres la apoyan, y un padre incluso le envió un correo electrónico para agradecerle por manejar tan bien un tema delicado.

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Ella ha tenido cuidado de proceder deliberadamente y permanecer abierta a todas las perspectivas. Pidió a la clase que vieran un video de 3 minutos y 41 segundos sobre Matthew Maury, producido por los funcionarios de la escuela de Alexandria, y que tomaran notas. El video explica sus logros, incluido cómo ayudó a que el mar fuera más seguro para la navegación, pero también aspectos menos positivos de su pasado, como su servicio en el ejército confederado, donde encontró formas de aumentar la efectividad de los torpedos submarinos.

“Después de la guerra, Maury se fue de Inglaterra a México”, dice el video. 'Trató de persuadir a otros ex confederados, incluido Robert E. Lee, para que inmigrasen a México y formaran una nueva Virginia que salvaría los atributos de la sociedad de plantaciones del Sur, especialmente la explotación de mano de obra no blanca y no libre'.

Después del video, Houston pidió a los niños que compartieran lo que habían aprendido, en preparación para una próxima tarea en la que argumentarían a favor o en contra de cambiar el nombre de la escuela primaria Maury.

Alguien señaló que 'tenía muchos trabajos'. Otro estuvo de acuerdo: 'Demasiados'. Alguien más señaló que era un oceanógrafo, y otro estudiante mencionó su desarrollo de los torpedos submarinos.

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Kaelyn Stewart, que tiene 9 años y es negra, esperó unos minutos antes de responder.

'Él no quería terminar con la segregación', finalmente envió un mensaje a la clase. 'Él pensó que aprendimos de manera diferente'.

En una entrevista posterior, Kaelyn dijo que la lección la hizo sentir mal porque los maestros anteriores, en kindergarten y segundo grado, siempre habían retratado a Maury como una buena persona.

'Simplemente no es justo que los niños tengan que caminar por el pasillo, especialmente los niños negros, de una escuela que lleva el nombre de alguien que simplemente no fue genial con ellos en el pasado', dijo. Le gustaría que la escuela cambiara de nombre por Harriet Tubman, o tal vez Barack o Michelle Obama.

Pero la lección también la hizo sentir bien, dijo Kaelyn. Por un lado, disfrutó desarrollando su propia opinión sobre su pasado y presente y el lugar al que va a la escuela. Y ella piensa que todos en Estados Unidos necesitan aprender historia.

'A veces nuestra historia es buena, a veces no es tan buena, pero es solo el mundo en el que vivimos', dijo Kaelyn. Pero 'si no conoces la historia, no sabes si algo sucedió antes'.

Lo que quiere hacer a continuación, dijo la niña de 9 años, es aprender mucho más.