Después de la partida de Jerry Falwell Jr., Liberty University se enfrenta a preguntas sobre fe, poder y responsabilidad.

Después de la partida de Jerry Falwell Jr., Liberty University se enfrenta a preguntas sobre fe, poder y responsabilidad.

Los estudiantes de Liberty University vieron su primera convocatoria escolar del semestre un día después de que su presidente de alto perfil, Jerry Falwell Jr., renunciara en medio de escándalos personales.

Falwell ha sido 'una inspiración', dijo Jerry Prevo, un pastor fundamentalista poderoso de Alaska que se desempeña como presidente interino. Les dijo a los estudiantes que los líderes de Liberty están comprometidos con la misión espiritual de la universidad. También dijo que Falwell había sido el 'constructor de este gran campus, del que todos podemos estar orgullosos'.

Luego habló Jonathan Falwell, pastor de la Iglesia Bautista Thomas Road, afiliada a Liberty. No mencionó a su hermano por su nombre. Pero le dijo a su audiencia, en Lynchburg, Virginia, y en todo el mundo: “Muchas veces vemos cristianos que están más enfocados en construir su propia marca que en construir el reino de Dios”.

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Hay muchas universidades por ahí, dijo Jonathan Falwell, pero Liberty es diferente: fue construida para cambiar el mundo con el evangelio. Instó a los estudiantes a ser fieles, confiar en Dios y evitar la tentación.

Algunos estudiantes que escucharon a los dos hombres dijeron que la convocatoria puso de relieve una tensión clave en su escuela. Sintieron que Prevo estaba elevando al ex presidente debido a su transformación de la universidad y que Jonathan Falwell estaba elevando los valores cristianos que compartían.

'Pensé que Jonathan Falwell, sin ser demasiado explícito al respecto ... definitivamente tomó a Jerry en serio', dijo Eli Best, un estudiante de tercer año de Alexandria. “Pero lo hizo de una manera que nos hizo reprimir a todos. Fue muy relevante '.

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La partida de Falwell deja a Liberty en un punto de inflexión: ¿Continuará la escuela con su enorme éxito medido por el tamaño, los activos y la influencia política? ¿O volverá a la prioridad más rigurosamente religiosa de su reverenciado fundador televangelista, Jerry Falwell Sr.?

La pregunta resuena mucho más allá del campus. Algunos expertos dicen que habla de un desafío para las escuelas religiosas, ya que buscan equilibrar un mercado altamente competitivo con sus valores fundamentales.

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'Es difícil exagerar lo importante e influyente que es Liberty', dijo Ed Stetzer, que dirige el Billy Graham Center en Wheaton College. 'Es tan grande y está tan involucrado en las conversaciones de nuestro día'.

David French, un destacado escritor y abogado evangélico, dijo que las decisiones que tome Liberty 'dirán mucho sobre el movimiento evangélico en general'.

“Liberty está tratando de definir lo que significa educar a los jóvenes cristianos en los Estados Unidos”, dijo. 'Así que importa. '

'Preservar esos valores'

Liberty se fundó en 1971 como una pequeña universidad con una misión clara: 'Capacitar campeones para Cristo'. En la convocatoria del miércoles, Jonathan Falwell compartió su recuerdo de ver cuando era un niño pequeño mientras su padre caminaba por la hierba alta de un campo, orando para que Dios les diera un terreno para una universidad que pudiera cambiar el mundo.

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En sus primeros años, la escuela tenía un código de vestimenta estricto, la prohibición de películas con clasificación R y la convocatoria tres veces por semana. Los lazos con la Iglesia Bautista Thomas Road, también fundada por Falwell Sr., eran estrechos. También lo eran las finanzas: en la década de 1990, Liberty debía hasta $ 100 millones. A veces, los miembros de la facultad no se les pagaba.

Pero Liberty ha cambiado. No es solo su gran crecimiento, la escuela ahora tiene 85,000 estudiantes. Después de la muerte de Falwell Sr. en 2007, su hijo abogado y desarrollador se hizo cargo y supervisó la explosión del programa en línea de Liberty, una mejora dramática en sus finanzas, un equipo de fútbol de la División I y un auge masivo de la construcción que embelleció el campus. Falwell Jr. también ofreció un respaldo presidencial en 2016 que recientemente ha asociado Liberty más en la mente del público con Donald Trump y la política republicana que con los valores cristianos.

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La convocatoria se llevó a cabo con menos frecuencia. Y la sustancia cambió: los oradores incluyeron cada vez más a líderes empresariales, figuras del deporte o políticos, así como figuras religiosas. Algunas de las estrictas reglas de conducta se relajaron, especialmente para los estudiantes en línea. Más visiblemente, el presidente de la escuela no era un pastor. Especialmente en los últimos años, fue noticia con disputas comerciales y acusaciones de comportamiento inapropiado.

'Es muy difícil preservar esos valores', dijo Dirk Smillie, un periodista financiero que pasó mucho tiempo con Falwells Jr. y Sr. para su libro sobre su familia, llamado ' Falwell, Inc.

'La pregunta mágica'

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Ese es un desafío que enfrentan muchas universidades evangélicas, y los expertos dicen que la educación superior religiosa se ha vuelto mucho más profesional y competitiva en los últimos 50 años.

Perry Glanzer, profesor de educación de la Universidad de Baylor, dijo que una de las grandes tendencias de esta era es el surgimiento de escuelas conservadoras, carismáticas o fundamentalistas que fueron iniciadas por un pastor o una personalidad y se convirtieron en algo mucho más grande. Liberty está en este grupo, escribió Glanzer en un correo electrónico, junto con la Universidad Oral Roberts y la Universidad Regent. Muchos de sus graduados han seguido carreras en el Capitolio de los Estados Unidos, en Wall Street o en la industria del entretenimiento.

Albert Mohler, teólogo y presidente del Seminario Teológico Bautista del Sur, dijo que el modelo de negocio que permitió que Liberty explotara con el crecimiento podría dificultar la preservación del modelo conservador-cristianismo-primero de Falwell Sr. Aunque Liberty es una universidad privada, depende en gran medida de los fondos que fluyen a través de los programas federales de ayuda para estudiantes, dinero público que viene con requisitos para evitar la discriminación. En el año escolar más reciente, según muestran los datos federales, el gobierno desembolsó más de $ 750 millones en subvenciones y préstamos para ayudar a los estudiantes a pagar para asistir a Liberty, colocando a la escuela por delante de la mayoría de las demás en el volumen total de préstamos del gobierno.

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'Un peligro de volverse económicamente dependiente de fuentes externas es que a ellos no les importan nuestras convicciones', dijo Mohler. “Esa es la pregunta mágica sobre el futuro. Si se vuelve una institución grande, poderosa y rica, es difícil tomar decisiones que le cuesten estatus y riqueza '.

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Ahora muchos están esperando el próximo movimiento de la junta.

Un grupo de exalumnos llamado Save71 se formó este verano y pidió la remoción de Falwell para restaurar lo que ven como la misión evangélica de la escuela. Cuando fue puesto en licencia pagada a principios de este mes, después de publicar una foto de sí mismo con el brazo alrededor del joven asistente de su esposa con las dos cremalleras desabrochadas, los líderes de Save71 dijeron que estaban complacidos de que la junta hubiera tomado medidas, pero les preocupaba que Prevo, quien es cercano a la familia Falwell, se había hecho cargo.

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Después de que Falwell renunció en medio de más acusaciones de irregularidades, pero sin encontrar irregularidades y un paquete de salida de más de $ 10 millones, el grupo dijo que se necesitan más cambios.

Durante años, los miembros escribió En un comunicado, la junta de Liberty permitió que Falwell dañara la reputación de Liberty, permitiéndole a él y a su familia dirigir la escuela como un negocio personal y sentarse 'mientras las palabras y los hechos de Falwell deshonraban el nombre del Señor una y otra vez'.

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Cuando la escuela anunció la partida de Falwell, elogió sus contribuciones y se comprometió a centrarse en garantizar que la escuela pudiera permanecer fiel a su misión. “Nuestros estudiantes están listos para cambiar el mundo como Campeones de Cristo”, dijo Prevo en el comunicado. 'Su espíritu es fuerte mientras miran hacia el futuro. Tengo la intención de hacer todo lo posible para nutrir su lado espiritual a medida que crecen académicamente y disfrutan de todo lo que nuestro campus tiene para ofrecer ”.

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En octubre, la junta seleccionará un comité de búsqueda. El portavoz de la escuela, Scott Lamb, dijo que es seguro asumir que lanzarán una búsqueda nacional para el próximo presidente.

La junta de fideicomisarios debería examinar sus propias fallas, dijo Warren Smith, presidente de MinistryWatch, un grupo de vigilancia y padre de Liberty. 'No han cumplido con sus deberes fiduciarios'.

Aún así, dijo, las fortalezas de Liberty - su salud financiera, sus grandes bases de donantes y ex alumnos, su amplitud de especializaciones y oportunidades - le dan la oportunidad de convertirse en una escuela aún mejor.

“Están sucediendo muchas cosas en Liberty que son geniales; No enviaría a mi propia hija allí si no lo creyera ', dijo.

“Esta es una oportunidad única en una generación en la educación superior. Es una escuela con el presupuesto para contratar a los mejores '.

Tyler Lee, un graduado que trabajó de cerca con Jerry Falwell Jr. durante varios años, dijo que la solidez financiera de la escuela durará mucho en el futuro y es su mayor legado. 'Eso va a superar con creces cualquier escándalo', dijo. 'Continuarán entrenando campeones para Cristo'.

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En el campus, muchos estudiantes no están hablando sobre el cambio abrupto en el liderazgo y lo que está por venir, dijo Brooke Smoke, una estudiante de 22 años de Front Royal, Virginia. En las clases, dijo, se han ofrecido oraciones pidiendo a Dios que las guíe. ellos a través de la incertidumbre.

Durante la convocatoria, estaba preocupada por la charla sobre el éxito financiero de Liberty bajo Jerry Falwell Jr., pero apreciaba que Jonathan Falwell leyera la Biblia y desafiara a los estudiantes a evitar la tentación, a mantener puros sus motivos, a ser fieles al llamado de Dios.

“Creo que el campus necesita volver a lo básico”, dijo Smoke. 'Espero que a medida que avancemos como campus nos concentremos más en las raíces cristianas de la escuela'.

Nick Anderson contribuyó a este informe