En todo Estados Unidos, los estudiantes están de regreso en la escuela. Está funcionando, pero es extraño.

En todo Estados Unidos, los estudiantes están de regreso en la escuela. Está funcionando, pero es extraño.

En una mañana reciente de octubre, el maestro de estudios sociales Randy Martin se echó hacia atrás el cabello largo, se ajustó la máscara y le hizo una pregunta al salón lleno de estudiantes de octavo grado enmascarados frente a él en un salón de clases escondido entre las estribaciones de las montañas Sandia de Nuevo México.

'¿Quién', dijo, 'cree que vale la pena volver a la escuela en persona?'

Dieciséis manos se levantaron: la mayoría de la clase de 25 personas de Martin en Desert Ridge Middle School en Albuquerque. Luego, la clase se lanzó a una larga discusión sobre los méritos de la educación física frente a la escolarización virtual, algo normal para el curso de un 'lunes moderno', un día que Martin siempre reserva para debatir los acontecimientos actuales.

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En ese momento, Martin y sus estudiantes de secundaria parecían estar seguros de que el mundo del aprendizaje virtual era un mundo que habían dejado atrás. Y para la gran mayoría de los escolares estadounidenses en este inusual año académico, eso es cierto, al menos por ahora.

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Más de un mes después del año escolar 2021-2022, a pesar del aumento en los casos de coronavirus y las amargas luchas políticas sobre los mandatos de vacunas y máscaras, la mayoría de los escolares estadounidenses están de regreso en el aula. Y aunque las batallas políticas pueden continuar, parece que los estudiantes están allí para quedarse.

El mes pasado, el secretario de Educación, Miguel Cardona, testificó ante el Congreso que el 96 por ciento de las escuelas públicas han reabierto para recibir instrucción en persona. Y la primera semana de octubre vio el menor número de cierres de escuelas debido a brotes de coronavirus, 38, desde que comenzó el año escolar, según Burbio, una empresa de seguimiento de datos. Muchos distritos escolares, incluido, por ejemplo, el sistema más grande de Virginia, las escuelas públicas del condado de Fairfax, exigen que todos los estudiantes asistan a clases en persona a menos que puedan demostrar una necesidad médica de educación en el hogar. Y en los lugares donde las escuelas ofrecen programas virtuales, la mayoría de las familias optan, no obstante, por el aprendizaje presencial. En total, más de 50 millones de niños están sentados en las aulas, muchos de ellos por primera vez en 18 meses.

“La seguridad fue el camino de regreso y la seguridad es la manera de permanecer adentro”, dijo Randi Weingarten, presidente de la Federación Estadounidense de Maestros. Weingarten dijo que ha visitado más de 40 escuelas en 20 estados desde que comenzó el año académico para verificar cómo van las cosas.

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'En la escuela después de la escuela en la que he estado, he visto a niños con máscaras religiosamente, personas que intentan asegurarse de que las reglas de distanciamiento funcionen, que se mejoran los sistemas de ventilación', dijo Weingarten. 'La mayoría de la gente quiere estar en la escuela'.

Con todas las precauciones de seguridad, no es el regreso a clases triunfal que los educadores soñaron el año pasado y planearon para el verano. El aumento de la variante delta del coronavirus, junto con la continua falta de disponibilidad de la vacuna para niños menores de 12 años, terminó con las esperanzas de un regreso a la versión prepandémica de un día escolar normal.

Las intensas luchas ideológicas sobre qué y cómo deben enseñar los educadores sobre la raza, el racismo y la historia de Estados Unidos han complicado aún más el regreso a la escuela. Las legislaturas lideradas por republicanos en al menos cinco estados aprobaron leyes durante el verano que restringen lo que los maestros pueden decir sobre la raza en el aula, y las legislaturas de 17 estados más están considerando proyectos de ley similares, según un recuento de NBC News.

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Las batallas sobre el uso de máscaras en la escuela, los mandatos de vacunas y qué y cómo deben enseñar los educadores sobre la raza, el racismo y la historia de Estados Unidos han complicado aún más el regreso a la escuela. Y es poco probable que el conflicto sobre las medidas de seguridad termine pronto, ahora que los sistemas escolares en muchos lugares están considerando extender sus requisitos de vacunas del personal a los estudiantes mayores de 12 años, una medida que California adoptó este mes, lo que lo convierte en el primer estado en hacerlo.

También es perturbador para el aprendizaje, dicen los padres y educadores, la cuarentena. Desde que comenzó la escuela, cientos de miles de estudiantes y empleados escolares en todo el país se han visto obligados a entrar en períodos de cuarentena de una o dos semanas después de entrar en contacto con niños o empleados que dieron positivo por el virus. El más reciente orientación federal recomienda que las personas no vacunadas se pongan en cuarentena en casa durante 14 días después de la exposición, pero permite que las personas vacunadas regresen a la escuela tan pronto como reciban una prueba de coronavirus negativa.

Planes de regreso a la escuela de las pruebas de resistencia de la variante delta

En la región de Washington, decenas de miles de niños y maestros se pusieron en cuarentena durante el primer mes de clases, incluido todo el sexto grado en una escuela de D.C. Las Escuelas Públicas del Condado de Montgomery, el distrito escolar más grande de Maryland, enviaron a más de 5,000 estudiantes a cuarentena en solo cinco semanas de clases.

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Al principio, muchos padres se quejaron de que sus escuelas habían hecho poco para prepararse para educar a los estudiantes en cuarentena. En respuesta, los funcionarios implementaron programas en los que los niños aislados pueden ver transmisiones en vivo de sus clases en Zoom. Aún así, algunas familias siguen disgustadas con esta configuración en línea, que en muchos casos no permite que los estudiantes en cuarentena participen en clase.

Martin, el maestro de estudios sociales, dijo que ha sido un desafío garantizar que los estudiantes aislados no se queden atrás en Albuquerque también. Su distrito, las Escuelas Públicas de Albuquerque, exige que cualquier persona expuesta al virus se quede en casa durante 10 días. Una portavoz del distrito, que inscribe alrededor de 74,500, dijo que aproximadamente 1,000 estudiantes y empleados han dado positivo por el virus desde julio.

En Desert Ridge Middle, alrededor de 30 estudiantes han tenido que ponerse en cuarentena desde que comenzaron las clases, dijeron las autoridades. Cinco de ellos estaban en la clase de Martin, lo que obligó al profesor a apoyarse en gran medida en Google Classroom, una plataforma de aprendizaje en línea.

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No fue fácil. 'Pero estoy seguro', dijo Martin, 'de que pasar el año es absolutamente factible'.

Dan Domenech, director ejecutivo de AASA, la asociación de superintendentes escolares, dijo que escucha una determinación similar de mantener las aulas abiertas cuando habla con maestros, directores y superintendentes de todo el país. Pero advirtió que los educadores no pueden perder de vista otros problemas que se avecinan, como abordar la enorme brecha de rendimiento racial y socioeconómico que se amplió drásticamente durante el aprendizaje en línea.

“¿Comparado con el año pasado? Absolutamente un éxito ”, dijo Domenech sobre el año escolar hasta ahora. “¿Comparado con lo que calificaríamos como 'normal'? Sigue siendo un problema, y ​​será un problema durante la mayor parte de este año '.

Tropiezos tempranos

Los contratiempos de este otoño se han producido en todas las áreas de la vida escolar, desde la ruta diaria del autobús, el salón de clases y la forma en que los estudiantes y maestros consumen las comidas.

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A principios de año, muchos distritos lucharon por encontrar suficientes conductores de autobuses, trabajadores de la cafetería y maestros suplentes. Estos puestos, generalmente ocupados por trabajadores a tiempo parcial, con frecuencia implican salarios más bajos, así como horas inusuales e impredecibles. Muchos empleados en esta categoría renunciaron o no se presentaron a trabajar este otoño, algunos desanimados por temor al virus o, en otros lugares, por temor a una orden de vacunación.

Los distritos escolares se apresuraron a buscar alternativas. Los funcionarios de Filadelfia ofrecieron a los padres $ 300 al mes para llevar a sus hijos a la escuela, mientras que Nueva York comenzó a acelerar las solicitudes de licencias de conducir de autobús. En Massachusetts, el gobernador Charlie Baker (derecha) pidió a la Guardia Nacional que llevara a los niños a la escuela.

Bienvenido de nuevo al colegio. Su nuevo conductor lleva uniforme.

En Kansas City, Missouri, la escasez de conductores de autobús significó que los estudiantes de Crossroads Preparatory Academy, una de las 20 escuelas públicas autónomas de la ciudad, se quedaron varados a principios del otoño. Aunque la escuela termina a las 2:45 p.m., algunos estudiantes de Crossroads Preparatory a menudo esperaban hasta las 5:30 p.m. para que los autobuses lleguen y los lleven a casa, dijo la directora Kirsten Brown-Persley.

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“Los padres se estaban frustrando mucho”, dijo Brown-Persley. 'Me llamaban y se quejaban de que sus hijos llegaban tan tarde a casa'.

El vecino distrito escolar de Kansas City enfrentó problemas similares de transporte en sus 33 escuelas, dijo una portavoz, al igual que el distrito escolar de Raytown, donde los administradores en un momento enviaron un correo electrónico a las familias advirtiendo que el autobús escolar podría no presentarse.

Las brechas de personal se redujeron y luego se cerraron después de que los funcionarios escolares del área de Kansas City aumentaron el salario del conductor del autobús, en algunos lugares a $ 18 la hora. A partir de octubre, las rutas de autobús están funcionando a tiempo para la mayoría de los sistemas públicos y chárter en el área, dijeron las autoridades.

Pero una vez que los estudiantes llegan a la escuela, surgen nuevos problemas.

Las cafeterías escolares se están quedando sin todo tipo de alimentos, incluida la fruta, pollo cortado en cubitos y patatas fritas envasadas , ya que la pandemia continúa perturbando las cadenas de suministro mundiales. Además, los estudiantes y maestros deben lidiar con restricciones de seguridad adicionales, dado que deben quitarse las máscaras para comer.

Esto ha llevado a una experiencia gastronómica extraña. Los estudiantes mastican detrás de plexiglás o en asientos asignados, a veces mientras están sujetos a una regla de no hablar destinada a minimizar la dispersión de gérmenes por el aire. En una escuela de la capital del país, los padres se ofrecieron como voluntarios para cuidar a los niños durante las comidas, solo para que los niños pudieran comer afuera.

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En Crossroads Preparatory en el centro de Kansas City, el personal a veces ayuda a los proveedores a distribuir almuerzos en bolsas o cajas en 10 sitios diferentes a lo largo del edificio de cinco pisos. Luego, los maestros renuncian a sus períodos de almuerzo para monitorear a los estudiantes mientras comen.

Victoria Bagalwa, una estudiante de segundo año de 15 años en la escuela, dijo que le gusta tener maestros durante el almuerzo, disponibles para conversaciones informales. Es un cambio refrescante con respecto al año y medio pasado, dijo, cuando las clases estaban en línea y los maestros se reducían a rectángulos pixelados en una pantalla.

Aún así, Bagalwa se siente mal.

'Se supone que el maestro se está tomando un descanso', dijo Bagalwa. 'Te sientes como una carga para ellos'.

Kristin Pfeiffer, quien enseña geometría y álgebra en Crossroads Preparatory, dijo que el año ha sido agotador mental y físicamente. A menudo, ha tenido que intervenir y dirigir las clases de otros maestros porque están enfermos, dijo. Eso ha significado trabajar en su período de planificación, tiempo que se supone que debe usar para calificar tareas y preparar lecciones.

Normalmente, un sustituto asumiría esa responsabilidad, pero la escuela ha tenido dificultades para contratar sustitutos y conductores de autobús.

'No es la ayuda lo que es difícil', dijo Pfeiffer. 'Es 'estar encendido' el 100 por ciento del tiempo para los niños. Es que no tienes 10 minutos para ti '.

Crossroads Preparatory recientemente subió su paga por sustitutos de $ 100 a $ 120 por día. Y el cambio parece estar ayudando.

'Los vamos a llenar a partir de la semana pasada', dijo Brown-Persley sobre las posiciones de suplentes. 'Estamos conteniendo la respiración y esperando que se quede'.

'Niños, lo entienden'

Maurice Barker, de 10 años, dijo que el tiempo fluye de manera diferente este año en su escuela primaria en Middletown, Connecticut.

Durante la mayor parte del tercer y cuarto grado, Maurice, como la gran mayoría de los aproximadamente 4.500 estudiantes de escuelas públicas de Middletown, aprendió en línea. El día pasó arrastrándose, dijo, mientras lidiaba con los cortes de Internet.

Ahora, aprender en persona en la Escuela Primaria Bielefield, 'se siente mucho más rápido', dijo. 'El tiempo pasa más rápido'.

A Maurice le encanta su nueva habilidad para entrar a la biblioteca de su salón de clases de quinto grado, tomar un libro y sentarse a leerlo, allí mismo. Eso no fue posible en Zoom, dijo Barker, cuyo libro favorito actual es 'The Odd 1s Out' de James Rallison.

Barker, como todos los estudiantes de Middletown, tiene que mantener su máscara puesta, excepto durante el recreo y la educación física, mientras come o cuando toca un instrumento de viento en la clase de música. No le gusta, dijo, pero está dispuesto a usar la máscara porque lo mantendrá a salvo.

La directora de Bielefield, Kristie Bourdoulous, dijo que el año ha planteado desafíos, incluido el acostumbrar a todos a los controles diarios de temperatura y garantizar que los estudiantes estén lo suficientemente separados en las aulas. Pero las precauciones de seguridad de su escuela están funcionando, dijo. El sistema escolar de Middletown ha visto solo 26 estudiantes y seis miembros del personal dieron positivo por el virus desde que comenzaron las clases, mientras que 69 estudiantes y siete miembros del personal entraron en cuarentena.

“Los estudiantes, diría yo, se han adaptado. El personal se ha adaptado ”, dijo Bourdoulous. “Todos nuestros niños regresaron. Están aquí y felices '.

Middletown es uno de los muchos lugares donde las precauciones, como los requisitos de máscaras escolares, provocaron poca ira y no causaron arrugas durante la reapertura. Pero no ocurre lo mismo en varios estados del sur, donde las legislaturas dominadas por los republicanos intentaron impedir que las escuelas hicieran cumplir los mandatos de las máscaras amenazando con multas o con una reducción de los fondos estatales.

'Se puede ver una historia de dos países en la reapertura de escuelas', dijo Weingarten de la federación de maestros. “Ves el compromiso con la seguridad en el norte y en el oeste. En el sur, lo que ha visto es una batalla ideológica '.

Dos distritos escolares y dos enfoques radicalmente diferentes para manejar la pandemia

Carolina del Sur es uno de los estados donde la batalla es más feroz. Antes del año escolar, la legislatura aprobó una cláusula presupuestaria que afirmaba que no se podían utilizar fondos estatales para hacer cumplir los mandatos de las máscaras, mientras que el gobernador Henry McMaster (R) denunció que se cubriera la cara en las escuelas.

Pero a las pocas semanas de la reapertura de las escuelas, muchas tuvieron que cerrar nuevamente debido a las altas tasas de infección y los números de cuarentena, lo que ilustra un hallazgo reciente de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de que los casos de virus pediátricos aumentaron más rápido en los condados sin requisitos de mascarilla escolar. A fines de septiembre, un juez federal anuló la prohibición de Carolina del Sur sobre los mandatos de máscaras.

Poco después, el segundo sistema escolar más grande de Carolina del Sur, el Distrito Escolar del Condado de Charleston, comenzó a exigir máscaras para los estudiantes y el personal. Desde el comienzo del año, el distrito, que inscribe a alrededor de 48,000, el 99 por ciento de los cuales están aprendiendo en persona, había visto a más de 8,000 estudiantes y empleados entrar en cuarentena. A partir de la primera semana de octubre, ese número se redujo a alrededor de 500.

Millibeth Currie, profesora de ciencias de séptimo grado en la escuela secundaria Moultrie del condado de Charleston, dijo que ha visto 'mucha hostilidad entre nuestros padres con la máscara', lo cual ha sido difícil de aceptar. La superintendente Gerrita Postlewait dijo que las emociones se han disparado en su distrito, lo que ha provocado que los maestros y los empleados escolares 'se conviertan en blanco de las frustraciones que la gente siente'.

Currie dijo que sus interacciones con los estudiantes la han sostenido durante un par de semanas difíciles. Muchos niños le han preguntado por qué tienen que volver a usar máscaras en la escuela. Pero cuando explica que las máscaras son necesarias para que sigan aprendiendo en persona, sus 'ojos se iluminan', dijo.

“Dicen: 'Oh, sí, lo hice mal cuando me quedé en casa'”, dijo Currie. 'Niños, lo entienden'.

Entre los estudiantes que han aceptado máscaras se encuentra Sophie Compton, de 11 años, que asiste a la escuela primaria en Charleston.

Sophie dijo que le encanta estar en la escuela este año y que se siente segura allí. Llevar una máscara no le molesta.

Aún así, la niña de sexto grado a veces sueña despierta sobre cómo era la escuela antes de la pandemia, cuando estaba en cuarto grado.

'A veces me pregunto: '¿Cuándo va a terminar?'', Dijo Sophie. 'Sé que va a terminar en algún momento. Pero no ahora mismo '.

Corrección: una versión anterior de esta historia decía incorrectamente que el tribunal superior de Carolina del Sur declaró constitucionales los mandatos de las máscaras a fines de septiembre. Un juez federal de Carolina del Sur revocó la prohibición estatal de los mandatos de máscaras. Además, una versión anterior de esta historia decía que actualmente es el año escolar 2020-2021. Es el año escolar 2021-2022. El artículo ha sido corregido.

Natanson informó desde D.C.,
Mueller de Kansas City, Missouri, y Burkholder de Middletown, Connecticut. Ben Ikenson en Albuquerque y Stephanie Hunt en Charleston, Carolina del Sur, contribuyeron a este informe.